Was dit nou echt het gevecht van de eeuw?

Vooraf werd het aangekondigd als het ‘gevecht van de eeuw’. Maar Floyd Mayweather won dit weekeinde vrij eenvoudig van zijn uitdager Manny Pacquiao. Kenners en liefhebbers waren kritisch over de poenerige show.

Floyd Mayweather won van Manny Pacquiao en behield daardoor zijn wereldtitel. Foto Steve Marcus/Reuters
Floyd Mayweather won van Manny Pacquiao en behield daardoor zijn wereldtitel. Foto Steve Marcus/Reuters

Op de tientallen televisieschermen slaat Floyd Mayweather zichzelf schreeuwend op de borst. Met een tactische zege op Manny Pacquiao heeft hij zijn critici het zwijgen opgelegd en bewezen nog steeds de beste bokser van zijn generatie te zijn.

Aan de bar van Ye Olde King’s Head, een stampvolle sportkroeg in LA, klinkt boe-geroep. „Maar Manny is zo likeable”, protesteert een vrouw. „En gelovig.” Voor de op geld beluste machobokser Mayweather heeft ze een krachtterm die te vertalen valt als hufter.

In Las Vegas troffen de schatrijke Amerikaan Mayweather (38) en de Filippijnse megaster Pacquiao (36) elkaar zaterdagavond voor het eerst in de ring. Ze worden beschouwd als de beste boksers ter wereld en hun ontmoeting was aangekondigd als het ‘gevecht van de eeuw’.

Die grote woorden waren schijnbaar nodig om de hype te voeden en kijkers te trekken. De enige manier om live te kijken was pay-per-view op kabelzenders HBO en Showtime; honderd dollar (negentig euro) voor een gelikte show met een overdaad aan beroemdheden in het publiek. Robert De Niro, Beyoncé, topsporters en popsterren: iedereen wilde er bij zijn. Omdat lang niet iedereen negentig euro overhad voor 36 minuten boksen, was de opgewonden rij buiten Ye Olde King’s Head de hele avond lang.

Overdrijving heeft een prijs, zo bleek. De strijd was alleen in de eerste ronden spannend. Al gauw werd duidelijk dat Mayweather te sterk en defensief te slim was voor Pacquiao. De Filippijn zei na afloop dat hij had gebokst met een schouderblessure. Of het waar was? Mayweather leek in elk geval nauwelijks echt moe. Wel gelukkig, dat hij na 48 partijen nog altijd ongeslagen is.

Sportcolumnist Chris Chase (USA Today) noemde het een „pay-per-snooze” en „een complete verspilling van iedereens tijd en geld – behalve in de bokswereld, die zich nu wentelt in obscene hoeveelheden geld en ongetwijfeld zelf ook nauwelijks kan geloven dat ze ons sloebers weer voor de gek heeft kunnen houden”.

Het gevecht was niet alleen een (geslaagde) poging om Mayweather, Pacquiao en hun vele sponsors bergen dollars toe te schuiven – zo hield Mayweather minstens 120 miljoen dollar over aan het gevecht en Pacquaio zo’n 100 miljoen. Het was ook een (mislukte) poging om de relevantie van de sport te belichten. Tijdens de hype werden vergelijkingen getrokken met Mohammed Ali, George Foreman, Sugar Ray Robinson, Thomas ‘The Hitman’ Hearns. „Daar moet je om lachen”, zegt Pete Healey (62), een Britse kenner die zich omschrijft als ‘een liefhebber toen je de sport nog lief kon hebben’. Het boksen kent geen gewone competitie, geen duidelijke regels, legt hij uit. Het gaat om financiële belangen, niet om de vraag wie de beste is. „Je kunt concluderen dat het altijd potentieel matchfixing is”, zegt Healey. Hij slaat nog wat bier achterover. „Het gaat puur om de show, man.”

Zaterdag was vooral een grootse dag voor andere topsporten. De Kentucky Derby voldeed aan zijn reputatie als een legendarische paardenrace. In de basketbalplay-offs schakelden de LA Clippers de San Antonio Spurs na een superspannende serie uit. En het boksen? „Het boksen is stervende”, oordeelt Pete Healey. Een refrein dat gisteren ook in de media klonk.