‘Grondtroepen in Jemen’ - Saoedi-Arabië ontkent

EPA / Yahya Arhab
EPA / Yahya Arhab Zonsopgang in Sana'a, Jemen.

Jemenitische regeringsfunctionarissen zeggen dat ten minste twintig soldaten van de Saoedische coalitie in de zuidelijke kuststad Aden zijn geland, om te vechten tegen de Houthi’s. Maar Saoedi-Arabië ontkent dat.

Update 16.40 uur: Een woordvoerder van een militie die loyaal is aan de gevluchte president Hadi komt op zijn bewering terug. De strijders die vechten met Houthi-rebellen rond het vliegveld zijn niet Saoedisch, maar Jemenitisch, zegt hij. Eeder zei hij nog dat dat er zo’n 40 à 50 Saoedische strijders in Aden waren.

De militairen zouden voor een “verkenningsmissie” in Jemen zijn, meldt persbureau AFP. Het zou de eerste keer zijn dat Saoedi-Arabië grondtroepen inzet in Jemen. Sinds 26 maart voert een internationale coalitie onder leiding van het land luchtaanvallen uit tegen de shi’itische Houthi’s.

Volgens ooggetuigen en officiële Jemenitische bronnen zijn in het zwart geklede en gemaskerde soldaten in Aden geland. Gevechtshelikopters zouden boven het landingsgebied vliegen. Maar volgens Saoedi-Arabië is er helemaal geen grondoffensief aan de gang. Een woordvoerder zegt tegen persbureau Reuters dat er geen troepen in Aden zijn. Wel gaat de coalitie verder met het assisteren van lokale milities die tegen de Houthi-rebellen vechten, zegt hij.

Op internet zijn foto’s opgedoken waarop de soldaten te zien zouden zijn.

Twitter avatar rConflictNews Conflict News Another photo claiming to show Saudi led coalition forces on the ground in #Aden #Yemen http://t.co/TqwDj5WGce
Twitter avatar rConflictNews Conflict News Third photo said to show the Saudi-led coalition ground contingent in #Aden #Yemen right now http://t.co/Zs7DF4TblS

Volgens Joost Scheffers, medewerker van onze buitenlandredactie, is het maar de vraag of de soldaten op de foto’s van de Saoedische coalitie zijn.

“De Saoediërs kopen wapens van de VS en zijn veel beter en professioneler uitgerust dan de mannen op de foto’s: ze dragen zelfs een korte broek. Qua uiterlijk lijken de soldaten op de foto’s het meest op Jeminieten. En het aantal van twintig soldaten is behoorlijk laag: bij een interventie met ‘boots on the ground’ zijn er gewoonlijk veel meer troepen betrokken. Of Saoedi-Arabië ontkent dat ze troepen aan de grond in Jemen hebben om het verrassingselement erin te houden, of dat ze daadwerkelijk nog geen mensen aan de grond hebben, moet nog blijken.”

Strijd in Jemen steeds internationaler

De door Iran gesteunde Houthi’s vechten al weken om de strategisch gelegen havenstad Jemen, tegen troepen loyaal aan de gevluchte president Hadi. De strijd in Jemen heeft de laatste maanden een steeds internationaler karakter gekregen, waarbij Saoedi-Arabië Hadi en aan hem loyaal gebleven eenheden militair steunt. Saoedi-Arabië kreeg ook steun van andere sunnitische landen in de regio.

Ook de Verenigde Staten steunen de coalitie van Arabische landen met inlichtingen en wapens tegen de Houthi’s. Ondanks de aanhoudende bombardementen door de sunnitische coalitie, is de Saoedische interventie in Jemen er niet in geslaagd de Houthi’s terug te slaan. De Houthi’s boekten op sommige plaatsen zelfs terreinwinst.

Gisteren bespraken Saoedi-Arabië en Egypte de situatie in Jemen met elkaar, tijdens een ontmoeting tussen de leiders van beide landen. Egypte is een belangrijk land voor de coalitie en wordt als een waarschijnlijke deelnemer van een grondoperatie in Jemen beschouwd.

‘Clusterbommen in Jemen gebruikt’

De Saoedische coalitie heeft clusterbommen ingezet, heeft de internationale mensenrechtenorganisatie Human Rights Watch (HRW) vastgesteld. De organisatie baseert zich onder meer op foto’s, video’s en satellietbeelden. De clusterbommen zijn volgens HRW afkomstig uit de VS. De Saudi’s, die geregeld luchtaanvallen uitvoeren op Houthi-doelen, hebben de clusterbommen in de buurt van dorpen laten vallen. Dat gebeurde in Sadaa, een gebied in het noorden van Jemen tegen de grens met Saudi-Arabië. Het is niet duidelijk of en hoeveel mensen daarbij gewond raakten of omkwamen.

In 2008 hebben 116 landen afgesproken clusterbommen in de ban te doen. Dit verdrag is niet ondertekend door de VS, Saudi-Arabië of Jemen. HRW-directeur Steve Goose:

“Dit soort wapens zouden nooit mogen worden gebruikt.”

Clusterbommen vallen na het afvuren uiteen in honderden kleinere bommen, die over een groot gebied afgaan. Sommige van die kleine bommen gaan niet direct af en werken als een soort landmijn, waardoor ze ook op lange termijn een gevaar vormen voor burgers.

Lees ook in NRC ‘Na duizend doden wil Saoedi-Arabië weer dialoog in Jemen’ (€) en ‘VN-rapport: Iran leverde wapens aan Houthi-strijders in Jemen’ (€)