IJshockeylegende zonder limiet

In Tsjechië begint morgen het WK voor A-landen. Het land kijkt uit naar de rentree van steraanvaller Jaromír Jágr (43), nog altijd actief in de NHL.

Jaromír Jágr (l) wordt door een teamgenoot van de Florida Panthers gefeliciteerd met zijn goal tegen de Carolina Hurricanes in april van dit jaar in Florida. Joel Auerbach/Getty Images/AFP

Zijn reeks records is op zichzelf al een record. Maar Jaromír Jágr speelde dan ook nog voor Tsjechoslowakije toen hij in 1990 zijn eerste NHL-contract tekende. Twee weken geleden – 25 jaar, 722 doelpunten en 1.080 assists later – verlengde hij zijn contract nog maar eens bij de Florida Panthers, zijn achtste club in de Noord-Amerikaanse profcompetitie. „Ik hou van dit spel”, zei hij eens. „Ik wou dat ik het voor altijd kon blijven spelen.”

Met zijn 43 jaar is Jágr een flink eind op weg. Deze week maakte de ijshockeylegende bekend dat hij er gewoon weer bij is, tijdens het WK dat morgen in Tsjechië begint. Een jaar geleden had hij nog zijn internationale afscheid aangekondigd, na de Spelen van Sotsji en het WK in Minsk.

Maar Jaromír Jágr ís ijshockey. Een menselijk Miracle On Ice. Speelt in Florida met jongens die nog niet half zijn leeftijd hebben. Mateloos populair in Tsjechië, zeker sinds die olympische titel van 1998 in Nagano, na een uiterst beladen finale tegen Rusland. Die overwinning wordt nog altijd gezien als het sportieve hoogtepunt uit de geschiedenis. In 2004 werd de olympische triomf zelfs in het Nationale Theater in Praag bezongen in een opera, Nagano.

Veteraan Jágr staat voor het roerige Tsjechische verleden: het rugnummer 68 dat hij al zijn hele carrière vol trots draagt is een rechtstreekse verwijzing naar de Praagse Lente, de strijd tegen de onderdrukking van het communisme.

Jágr was achttien jaar oud toen hij terechtkwam bij de Pittsburgh Penguins, een van de eerste Tsjechische ijshockeyers die zijn vaderland met toestemming van de autoriteiten verliet voor de NHL. Met het sterrenteam van zijn Canadese ploeggenoot en grote leermeester Mario Lemieux won Jágr in 1991 en 1992 direct de Stanley Cup, het kampioenschap van de NHL. Ongrijpbaar als aanvaller dankzij zijn exceptionele schaatstalent en grote fysieke kracht groeide hij uit tot één van de beste aanvallers ter wereld. „Hij is slim, hij is een goede schaatser en, volgens mij het belangrijkste, hij heeft een grote omvang en weet hoe hij die moet gebruiken”, zei de Canadese superster Wayne Gretzky ooit over hem.

Dat Jágr nog altijd op het hoogste niveau meedraait heeft alles te maken met zijn extreme fitheid. De Tsjechische veteraan staat bekend om zijn nachtelijke trainingsuren, ook als hij een wedstrijd achter de rug heeft. „Hij drinkt niet, hij weet wat hij eet, hij zorgt goed voor zichzelf”, zei zijn oude Canadese coach bij de New Jersey Devils, Peter DeBoer, anderhalf jaar geleden tegen het Canadese dagblad The Globe and Mail. „Hij leeft om ijshockey te spelen. Er zijn heel weinig jongens van wie je dat kunt zeggen, maar hij doet het echt.”

De Tsjechen zullen er de komende weken in de stadions van Praag en Ostrava alles aan doen voor het eerst sinds 2010 (Keulen) de wereldtitel te veroveren. Tsjechië, dat morgenavond in Praag zijn openingsduel speelt tegen Zweden, beschikt over zeven ijshockeyers die uitkomen in de NHL; zij zijn allemaal al uitgeschakeld in de play-offs, die nog in volle gang zijn.

Maar het WK kreeg deze week nog een extra opsteker: de Canadezen meldden de komst van hun eigen wonderkind Sidney Crosby, de man die in 2010 (Vancouver) de golden goal maakte in de finale tegen Amerika. Crosby werd met Jágrs oude club Pittsburgh uitgeschakeld in de play-offs van de NHL. Olympisch kampioen Canada, dat morgenmiddag in Praag het WK opent tegen Letland, is wegens de NHL niet op zijn sterkst in Tsjechië.