De rellen in Baltimore zijn te horen in de stilte van een leeg honkbalstadion

De Baltimore Orioles en de Chicago White Sox spelen in een leeg stadion. Politie werd elders in de stad ingezet bij rellen waardoor de veiligheid van bezoekers niet gegarandeerd kon worden. Foto EPA/John Taggart

Het volkslied werd gespeeld, spelersnamen werden omgeroepen en ook de ballenmeisjes deden gewoon hun werk. Toch was alles anders aan de honkbalwedstrijd tussen de Baltimore Orioles en de Chicago White Sox gistermiddag. De reden: het stadion Camden Yards was leeg.

Niet omdat de fans van de club uit Baltimore vuurwerk op het veld hadden gegooid, spelers met aanstekers hadden bekogeld of discriminerende zangkoren hadden later horen. Zulke misdragingen - die vrij regelmatig terugkeren op de Europese voetbalvelden - zie je niet in Amerikaanse honkbalstadions. Des te bijzonderder was de leegte, een primeur in de Major League Baseball (MLB).

Opeens was de klap van een knuppel op een bal te horen, of de plof van een honkbal die in een handschoen landt. Zelfs de telefoons van de bullpen, waarmee de manager in contact staat met werpers die zich opwarmen, waren hoorbaar. De paar sportverslaggevers die wel naar binnen mochten, maakten er opnames van.

Ah, the pop of the glove. #orioles #whitesox

Een video die is geplaatst door Britt Ghiroli (@brittghiroli) op

The cheering you hear is the fans outside the stadium… Eerie in here. #Baltimore #Orioles #MLB #baseball

Een video die is geplaatst door Mike Morgan (@mikemorganphotodc) op

Duur grapje

De club besloot in overleg met MLB en lokale veiligheidsdiensten de fans buiten de deur te houden in verband met de rellen in Baltimore. Sinds vorige week is het onrustig in de stad nadat de 25-jarige Afro-Amerikaan Freddie Gray overleed aan verwondingen die hij tijdens of na zijn arrestatie opliep. Sinds afgelopen maandag, toen er rellen uitbraken, zijn er ongeveer 270 betogers gearresteerd en twintig agenten gewond geraakt. Omdat agenten elders in de stad nodig waren, waar gisteravond weer duizenden mensen ditmaal vreedzaam protesteerden, besloot de clubleiding dat de veiligheid van de supporters niet gegarandeerd kon worden.

Een duur grapje. De Orioles trekken dit seizoen gemiddeld ruim 33.000 toeschouwers per wedstrijd, die toch allemaal minimaal 10 dollar aan een kaartje spenderen. Een recette van rond de 750.000 dollar per wedstrijd is zelfs meer gebruikelijk. Nu brak de opkomst van nul toeschouwers het oude record van 6 supporters uit 1882 bij een wedstrijd tussen de Worcester Ruby Legs en de Troy Trojans, maar het was een record dat niets opbracht.

Moordend schema met miljoenen als inzet

De club moest, na wedstrijden op maandag en dinsdag te hebben afgelast, spelen van de MLB. In het moordende schema van 162 competitiewedstrijden per jaar en in een competitie waarbij spelers, clubs en andere betrokkenen miljoenen dollars verdienen moest er weer gehonkbald worden. Gisteren was het enige mogelijke moment. Echte die-hard fans maakten er maar het beste van door aan de achterkant van het stadion door de hekken van grote afstand toch nog te proberen een glimp op te vangen van de wedstrijd.

https://www.youtube.com/watch?v=FGgngO-KBcQ

Alsof er niets aan de hand was werden alle gebruikelijke aspecten van een honkbalwedstrijd in Amerika gewoon gehandhaafd. Zo werd voor de wedstrijd het volkslied afgespeeld, was er tussen de innings muziek te horen en werd zelfs de 7th inning stretch - een fenomeen waarbij het hele publiek gaat staan en een lied meezingt - gewoon uitgevoerd. Alleen de mascotte danste niet mee zoals normaal.

7th inning stretch at #Orioles game. Pretty bizarre.

Een video die is geplaatst door @dmayhugh op

Ook spelers en commentatoren van verschillende media probeerden er maar het beste van te maken. Catcher Caleb Joseph deelde nephandtekeningen uit en de een televisieverslaggever gebruikte de stille omgeving voor een vergelijking met de golfsport.

‘Problemen in de stad groter dan in het stadion’

De Orioles wonnen de wedstrijd met 8-2, maar na de wedstrijd ging het daar nauwelijks over. “Ik hoop dat de mensen die de wedstrijd thuis zagen een positieve kant van de stad hebben gezien en elkaar gaan helpen om de stad er weer bovenop te krijgen”, zei sterspeler Chris Davis van de Orioles na afloop. Zijn manager Buck Showalter sloot zich daarbij aan:

“We wilden er zeker van zijn dat alle beschikbare hulp in de stad aanwezig was, en niet hier in ons stadion. Laat onze wedstrijd een beginpunt zijn voor de stad voor een nieuwe periode.”

Vice-president John Angelos ging nog een stapje verder op Twitter, waar hij de demonstranten verdedigde met een politiek getint betoog. Daarin kaartte hij aan dat de problemen in de stad Baltimore vele malen groter zijn dat de problemen in Camden Yards wanneer het publiek wegblijft. Het leverde hem lof op op social media.

Twitter avatar JohnPAngelos John P Angelos @BrettHollander @ThBaltimoreChop surveillance state. The innocent working families of all backgrounds whose lives and dreams have been cut
Twitter avatar JohnPAngelos John P Angelos @BrettHollander @ThBaltimoreChop short by excessive violence, surveillance, and other abuses of the bill of rights by government pay the
Twitter avatar JohnPAngelos John P Angelos @BrettHollander @ThBaltimoreChop true price, an ultimate price, and one that far exceeds the importance of any kids’ game played
Twitter avatar JohnPAngelos John P Angelos @BrettHollander @ThBaltimoreChop tonight, or ever, at Camden Yards. We need to keep in mind people are suffering and dying around the US and

Intussen wordt er voorlopig geen honkbal gespeeld in Baltimore. De uitgestelde wedstrijden van maandag en dinsdag worden pas op 28 mei ingehaald. De andere thuiswedstrijden van de Orioles die deze week gepland stonden tegen de Tampa Devil Rays uit Florida worden in Florida gespeeld. Met de Orioles als thuisspelende ploeg, dat wel. Maar ook daar zal het de stilte door het gemis van de fans uit Baltimore oorverdovend zijn.