Winst maken komt later wel

Nicolas Brusson

De Franse carpooldienst BlaBlaCar opereert in 19 landen, waaronder Nederland. Voorlopig gaat het bedrijf voor groei, niet voor winst.

Carpooling via webdienst BlaBlaCar in Parijs. „Carpooling is een alles-of-nietsmarkt. Je moet snel groeien, voordat een concurrent je voorbijstreeft”, zegt directeur Nicolas Brusson. Foto Vincent Capman, Getty Images

Vrijwel alle grote techbedrijven komen uit de VS. BlaBlaCar vormt een uitzondering: de Franse carpooldienst is hard op weg uit te groeien tot een wereldwijd opererend bedrijf.

Via BlaBlaCar kunnen mensen iemand vinden om mee naar een andere stad of een ander land te rijden. De kosten van de rit worden gedeeld. Vorig jaar haalde de dienst een investering van 100 miljoen dollar (91 miljoen euro) op bij een aantal grote investeringsmaatschappijen (zogenoemde venture-capital-bedrijven) in Silicon Valley. Het is een van de grootste investeringen in een Europees bedrijf ooit. De waarde BlaBlaCar wordt geschat op meer dan 1 miljard dollar. Eerder deze maand nam het de Duitse concurrent carpooling.com en Autohop uit Hongarije over. BlaBlaCar heeft daarmee wereldwijd ruim 20 miljoen gebruikers en is in 19 landen actief, ook in Nederland. In Duitsland, Spanje en Italië heeft het meer dan 90 procent van de markt in handen.

Medeoprichter Nicolas Brusson van BlaBlaCar was vorige week in Amsterdam voor de conferentie The Next Web.

Hoe heeft u zo’n grote investering voor elkaar gekregen?

„Ik heb zelf bij een venture-capital- bedrijf gewerkt, dat helpt. Ik had al in een vroeg stadium contact met investeerders en wist hen enthousiast te krijgen. De hoogte van het bedrag heeft mij uiteindelijk overigens ook verrast. Ik had aanvankelijk ingezet op 27 miljoen dollar, maar tijdens de gesprekken met investeerders nam onze dienst plotseling een grote vlucht in Frankrijk en Spanje. Investeerders zagen potentie.

„Carpooling is een alles-of-nietsmarkt. Je moet snel groeien, voordat een concurrent je voorbijstreeft. Een partij als Carpooling.com, met meer dan 5 miljoen gebruikers, is in deze fase nog relatief eenvoudig over te nemen. Mits je voldoende geld hebt.”

Hoe gaat u de investering terugverdienen?

„We hebben nog geen plannen om winst te maken. Op dit moment vragen we in Frankrijk en Spanje een commissie van ongeveer 10 procent per rit. In de overige landen hebben we geen inkomsten. Onze focus ligt op groei, geld verdienen is van latere orde. Hoe, weten we nog niet: een commissie in rekening brengen werkt in Frankrijk en Spanje, maar in andere landen of in een latere fase kiezen we wellicht voor een ander model.”

Op welke landen richt BlaBlaCar zich?

„Allereerst Europa, maar we kijken ook naar opkomende economieën. Daar bezitten steeds meer mensen een auto. We zijn onlangs begonnen in Turkije, India en Rusland en afgelopen week in Mexico. Onze impact kan in die landen veel groter zijn: carpoolen is daar niet alleen een goedkoper alternatief voor de trein of het vliegtuig, maar een manier om mensen überhaupt in staat te stellen om te reizen.

„China biedt veel kansen, maar is een moeilijke markt om binnen te dringen. De VS hebben op dit moment voor ons geen prioriteit. Benzine is daar zo goedkoop dat er minder vraag is naar carpoolen.”

Concurreert BlaBlaCar met Uber?

„Nee. Uber richt zich op korte ritten, de gemiddelde rit via BlaBlaCar is ruim 300 kilometer. Boeken gaat bij ons ruim van tevoren, niet last minute. Het grootste verschil is dat onze chauffeurs geen winst maken. Onze chauffeurs zijn geen freelancetaxichauffeurs, maar particulieren die ergens heengaan en geld willen besparen, net zoals de passagiers.”

Uber heeft veel juridische problemen. Hoe zit dat bij BlaBlaCar?

„We hebben juridische problemen weten te voorkomen, want onze chauffeurs maken geen winst. Een rit via BlaBlaCar is hetzelfde als vrienden of familieleden die samen ergens heen rijden en de kosten delen. Onze chauffeurs hoeven daarom geen belasting af te dragen, vergunningen aan te vragen of speciale verzekeringen af te sluiten.

„Een aansprakelijkheidsverzekering is vrijwel in alle landen verplicht voor chauffeurs, maar we krijgen vaak de vraag of BlaBlaCar-gebruikers elkaar mogen afwisselen achter het stuur. De juridische status daarvan is niet duidelijk, daarom werken we aan een speciale verzekering die dat mogelijk maakt.

„Verzekeringen kunnen in de toekomst een bron van inkomsten worden, maar we doen dit nu vooral omdat onze klanten er behoefte aan hebben.”

Denkt u niet dat klanten op termijn wrokkig worden dat zij geen winst maken, terwijl BlaBlaCar binnenloopt?

„Nee, wij leveren onze gebruikers een dienst waarmee zij veel geld kunnen besparen. Op dit moment maakt 15 tot 20 procent van Fransen tussen 18 en 60 jaar gebruik van BlaBlaCar, maar dat aandeel kan veel hoger. Binnen vijf jaar willen we een standaardoptie worden in het verkeer.”