Steeds zijn de acties van Boskalis voor Fugro een ‘verrassing’

Bestuursvoorzitter Fugro

Fugro vraagt niet aan Boskalis wat het écht van plan is. „Er is niets om over te praten.”

Paul van Riel Foto Roger Dohmen / HH

Persoonlijk daalt Paul van Riel vanuit zijn werkkamer af om de verslaggever op te halen. De bestuursvoorzitter van Fugro wil namelijk eerst even vertellen wat zijn bedrijf eigenlijk dóét. Op de begane grond staan vijf modelschepen in vitrines, die de ingenieurs van Fugro (2,6 miljard euro om omzet, 13.000 werknemers) in het groot gebruiken om de zeebodem te onderzoeken.

Voor olie- en gasbedrijven, die willen weten waar ze het beste een boorplatform kunnen bouwen. Of voor de Australische overheid, waarvoor Fugro het verdwenen vliegtuig MH370 probeert op te sporen.

Liever praat topman Van Riel, zelf ook ingenieur, de rest van de tijd door over de bodem van de zee. Want „wat we nu aan de hand hebben met Boskalis” – het onderwerp van het interview – vindt hij „helemaal niet leuk”.

Dit is er aan de hand: baggerbedrijf Boskalis (3,2 miljard euro omzet, 8.500 werknemers) koopt sinds november aandelen Fugro op en bezit inmiddel 25 procent van het bedrijf. Boskalis wil Fugro overnemen, was al snel de conclusie van toeschouwers. De baggeraar ontkent, maar topman Peter Berdowski heeft niet zomaar de bijnaam ‘Peter de Veroveraar’. Al vaker eigende hij zich bedrijven toe die dat, net als Fugro nu, niet wilden.

De aanname dat Boskalis nu weer een overname voorbereidt, zagen velen bevestigd toen Boskalis erop uit bleek Fugro’s bescherming tegen een vijandige overname af te breken. De rechter besloot uiteindelijk dat Fugro de omstreden beschermingsmuur niet in stemming hoeft te brengen op de aandeelhoudersvergadering. Die vindt morgen plaats. Hoewel de kooplust van Boskalis en Fugro’s bescherming officieel niet op de agenda staan, zullen die onderwerpen morgen zonder twijfel grote thema’s zijn.

Denkt u nog steeds dat Boskalis niet uit is op een overname?

„Absoluut. Boskalis heeft nu al ik weet niet hoe vaak hetzelfde zinnetje herhaald. Dat de opbouw van hun belang in Fugro niet gezien moet worden als een opmaat tot een bod.”

En dat gelooft u?

„Ja. Iedereen speculeert zich een bult, maar daar doe ik niet aan mee.”

Is het niet naïef om te denken: Boskalis zegt niks van plan te zijn, dus dan zal dat wel kloppen?

„Nee. Het zou naïef zijn als ik Fugro niet zou voorbereiden op alle mogelijke scenario’s. Dat doe ik wel. We hebben goede adviseurs ingehuurd – advocaten en zakenbankiers van Rabobank en Morgan Stanley – waarmee we door de scenario’s heenlopen. Welke dat zijn, vertel ik niet.”

Bent u bijvoorbeeld op zoek naar een ander bedrijf Fugro kan overnemen in plaats van Boskalis, een zogenoemde ‘white knight’?

„Nee, absoluut niet. Aan dat soort dingen denken we niet.”

Fugro maakt een lijdzame indruk. Elke actie van Boskalis is voor Fugro „een verrassing”, zegt Van Riel, en geen aangename. Boskalis doet steeds iets anders dan het zegt, legt hij uit, dus hij ziet de acties niet aankomen.

Tegelijk is er, zegt Van Riel, weinig dat hij kan doen. Een verstikkende situatie, zo blijkt uit een interview dat hij gaf aan de Vereniging van Effectenbezitters. „Je weet niet dat je adem haalt totdat iemand een hand voor je mond doet”, zei Van Riel daarin.

Boskalis zegt alleen maar te willen samenwerken met Fugro. Maar ook daarop zit Fugro niet op te wachten. In samenwerking tussen een ingenieursbureau als Fugro en een aannemer als Boskalis zit „geen logica”, zegt Van Riel. Vanwege „belangenconflicten”. Een ingenieursbureau adviseert vooraf over het werk dat een aannemer uitvoert, of controleert dat achteraf. Die twee in één bedrijf? „Dat pást gewoon niet.” Samengaan met Boskalis zou Fugro „omzet, klanten en werknemers” kosten.

Op de vraag of Fugro een slachtoffer is, moet Van Riel even nadenken. Maar dan: „Nee, ik denk niet dat wij dat zo voelen. Voor ons was het meer van: wat overkomt ons hier?”

Moet u zich niet wat strijdvaardiger opstellen?

„Als iemand aandelen wil kopen, kan ik dat niet verbieden. Maar ik heb wel heel duidelijk gemaakt dat Fugro het niet ziet zitten. En kijk naar hoe we onze beschermingsconstructie hebben verdedigd in die rechtszaak. Ik denk dat daar vanaf straalt dat Fugro strijdvaardig is.”

Een rechtszaak die Boskalis heeft aangespannen.

„Dat klopt, maar wij hebben hem gewonnen.”

Waarom vraag u Berdowski van Boskalis niet wat hij van plan is en waarom hij wél wil samenwerken?

„Berdowski zegt: wat we doen is geen opmaat tot een bod. Klaar. Er is niet meer dan de publieke informatie die er is. Punt uit.”

Waarom wilt u niet weten hoe het zit?

„Dat vind ik nu niet interessant, want hun acties zijn geen opmaat tot een bod. Er is dus niets om over te praten. Boskalis is gewoon een grootaandeelhouder en dat is dat.”

Berdowski is bedreven in het soort spel dat Boskalis nu lijkt te spelen. Is hij daar beter in dan u?

„Ik vind het geen spel. Maar nee, dat denk ik niet. Ik pak dit aan zoals ik elk probleem aanpak: systematisch. We lopen door alle mogelijkheden heen en kijken: waar zit de onzekerheid? Wat kunnen we zelf doen? Waar hebben we hulp bij nodig? Ik ben ervan overtuigd dat we onze zaakjes goed op een rijtje hebben. We zullen zien.”