Ruimtegekko’s vulden tijd met spelletjes

Wat doen gekko’s in de ruimte? Het lange antwoord is: materiaal leveren voor onderzoek naar voortplantingsfysiologie bij gewichtsloosheid, in een Russische satelliet. Het korte: spelen.

De reptielen met schijnbare klittebandvoeten waarmee ze ook bij zwaartekracht in alle standen kunnen hangen en wandelen, cirkelden in 2013 dertig dagen rond de aarde. Gedurende hun verblijf hadden ze camerabewaking en speciale halsbandjes waarmee ze individueel getraceerd konden worden.

Bij een van de dieren kwam een halsbandje los. Dat begon rond te zweven. De in allerlei standen rondhangende dieren behandelden het nieuwsgierig en speels. Zachtjes bijsturen in de vlucht, met de snuit. De kop erdoorsteken. Het tikken gevend met kop of staart – en zo door de ruimte laten caramboleren.

De reputatie van reptielen als spelers is beperkt, en doelloos manipuleren van objecten hoeft niet altijd spel te zijn. Maar de gekko’s behandelen het halsbandje op de filmpjes niet zoals ze rondzwevend – levend – voedsel doen, de beschrijvingen van Russische onderzoekers zijn overtuigend. Wie wil kan het sinds kort ook zelf zien op YouTube. Dit is proefdiergebruik waar je niet per se vóór hoeft te zijn, maar de dieren maakten er het beste van. (Journal of Ethology, mei)