Sterke agente strijdt met zwaar verleden

Sarah Lancashire (rechts) zet in de BBC-serieHappy Valley een indrukwekkende rol neer als de agente Catherine Cawood.

Laat je niet misleiden door haar uiterlijk. In haar plompe politiejas met geel hesje en strepen in dambordmotief oogt Catherine Cawood meer als een verwaaide verkeersagent dan als de schrandere en dwingende brigadier die ze is. Sarah Lancashire, de bijna vijftigjarige actrice die haar in de Britse BBC-serie Happy Valley speelt, heeft niets van de glossy modellenlook waar de doorsnee Amerikaanse acteur patent op heeft. Lancashire speelt Cawood als een antiheldin, stoer en gedreven in haar werk, maar privé snel geëmotioneerd en kwetsbaar.

Dat Catherine Cawood oud en vermoeid oogt, heeft wel een oorzaak. Ze draagt een grote tragedie met zich mee. Haar tienerdochter heeft zelfmoord gepleegd na verkracht te zijn. Ze wordt nog altijd geplaagd door de spookachtige beelden van haar dochter aan een touw.

Met hulp van haar zus voedt ze haar inmiddels achtjarige kleinzoon op. Het kostte haar haar huwelijk, want haar echtgenoot zag op tegen de dagelijkse confrontatie met het kind, dat elke dag herinnert aan het gebeurde. Dat de jongen onhandelbaar is, maakt het voor haar niet makkelijker. De onuitgesproken angst dat hij aardt naar zijn criminele vader is voortdurend tastbaar.

De motor van deze beklemmende politiethriller is een ontvoering van een jong meisje. Een accountant die zich slecht behandeld voelt door zijn baas denkt dat hij snel geld kan verdienen door zijn dochter te laten kidnappen. Dat loopt uit de hand.

Tot de mannen die hij inschakelt behoort Tommy, de verkrachter, die na acht jaar in de gevangenis voor drugshandel weer op vrije voeten is. Tot afgrijzen van zijn mededaders tracht hij voortdurend zijn voorliefde voor sadisme en verkrachting in praktijk te brengen. De achteloze wreedheid druipt bij Tommy (James Norton) van zijn knappe gezicht. Zijn gewetenloosheid geeft Happy Valley zijn benauwende sfeer.

Maar het door de KRO uitgezonden Happy Valley is om meerdere redenen van een ander kaliber dan veel van de politieseries waarmee de omroep doorgaans de avonden dichtspijkert. Happy Valley graaft diep in de persoonlijke relaties en omstandigheden van de personages. Cawood en haar ex-man geven nog steeds veel om elkaar en in elke ontmoeting voel je hun oude intimiteit en vertrouwen opbloeien. Haar zus is een goedzak, die alle spanningen waaronder Cawood lijdt, tracht te absorberen.

Deze door Sally Wainwright bedachte en geschreven serie schakelt knap met informatie die in fases bij de personages terechtkomt. Het bij momenten oplaaiende geweld is schokkend en ondanks de slechts zes afleveringen zitten er enkele opwindende cliffhangers in. Dat de ontknoping niet helemaal recht doet aan de zorgvuldige opbouw en structuur is een klein minpunt.

Met de formidabele Sarah Lancashire als de intrigerende Cawood heeft deze exceptioneel goede politieserie een droomcombinatie. De vergelijking met Sofie Gråbøl als Sarah Lund in The Kiling wordt vaak en gretig gemaakt, maar Lacanshire en Happy Valley zijn hem waard. Met kwaliteitsseries als Happy Valley, Broadchurch en The Honourable Woman (te verschijnen) bieden de Britten tegenwicht aan de Amerikaanse dominantie. Terecht zijn nu de opnames voor een tweede seizoen Happy Valley begonnen.