Herlings start, haalt in en wint

De derde wereldtitel lonkt voor de 20-jarige KTM-rijder, na een afwezigheid van zeven maanden.

Jeffrey Herlings overheerst in de een na hoogste klasse, maar een overstap naar de koningsklasse is lang niet zeker. Foto Chris Keulen

Zijn teammanager Derrick Grübel heeft zowaar iets op Jeffrey Herlings aan te merken,Nou ja, op de Herlings van vier, vijf jaar geleden dan. Hij was destijds een wildebras, zegt de Duitser. Nu de motorcrosser ouder en verstandiger is geworden, kan hij geen minpunt meer bedenken. Nee, ook niet zonder zijn gekleurde blik.

Toegegeven, zelfs in volledige neutraliteit moet Herlings als een fenomeen erkend worden. In de op één na hoogste klasse MX2, dat wel. Als hij overstapt naar de koningsklasse, de MXGP, is de verwachting dat hij ook daarin zal domineren, maar daar moet de motorcrosser het bewijs nog wel van leveren. In de MX2 kan het scenario al vier jaar lang worden uitgetekend: Herlings start, neemt de kop en wint met een grote voorsprong. Tenzij hij valt, maar dat gebeurt bij hoge uitzondering.

En áls Herlings valt, zoals gisteren in de eerste ronde van de tweede manche van de GP in Valkenswaard, klimt hij weer op zijn motor en scheurt hij binnen zeven ronden van de achtste plaats naar de koppositie, om vervolgens met een voorsprong van bijna dertig seconden te winnen. Hoezo dominant. De concurrentie is het decor in de Herlings-show. Zo gaat dat al jaren, want Herlings won gisteren zijn 46ste grand prix en die in Valkenswaard voor de zesde keer op rij.

Zijn heerschappij dwingt Herlings naar een overstap naar de MXGP, zou je op sportieve gronden zeggen. Maar die logica geldt niet in de wereld van fabrieksbelangen. Herlings rijdt voor het fabrieksteam van KTM, waarvoor ook de Italiaans Antonio Cairoli uitkomt. En laat Cairoli nu qua dominantie Herlings’ evenknie in de MXGP zijn. KTM ziet beiden liever niet in één klasse uitkomen. Twee winnaars in de twee belangrijkste motorcrossklassen is publicitair wel zo prettig.

Twee nummer één in een team

Grübel erkent dat KTM die luxepositie graag wil continueren – „twee nummers één in een team is altijd moeilijk” – maar voegt er redelijkerwijs aan toe, dat de teamleiding op termijn de ontwikkeling van de 20-jarige Herlings niet wil belemmeren. De vraag is: moet de motorcrosser de overstap na dit seizoen maken of moet hij nog een jaar wachten? Herlings houdt zich wijselijk op de vlakte. Hij zal daarover op z’n vroegst halverwege het seizoen een beslissing nemen. „En dan nog doe ik dat niet alleen, maar in samenspraak met KTM.”

Vooralsnog blijft Herlings onverstoorbaar zijn grands prix winnen. Gezien zijn voorgeschiedenis best verbazingwekkend. Hij is wegens een beenbreuk zeven maanden uit de roulatie geweest en keerde pas drie weken voor seizoensaanvang in Qatar terug op de motor. Ook nog eens op een compleet vernieuwde motor. Voor Herlings geen probleem. Hij had zich fysiek goed voorbereid en heeft de gaven van gevoel voor de motor. De effecten van vernieuwingen maakt hij zich doorgaans snel eigen.

In die zin was het weer geen wonder dat Herlings de eerste grand prix van dit seizoen won. Al ervoer de crosser dat zelf anders. Hij was zo opgelucht over zijn zege in Qatar, dat hij voor het eerst in zijn loopbaan moest huilen na een overwinning. De revalidatieperiode had er mentaal flink ingehakt.

Intussen is het seizoen vijf grands prix gevorderd en leidt Herlings soeverein het klassement om de wereldtitel. Wat heet, hij heeft na ‘Valkenswaard’ 222 punten vergaard, 37 punten meer dan zijn naaste belager, de Fransman Dylan Ferradandis. De derde wereldtitel lonkt.