Harde aanpak loont in Amsterdam

Na twee seizoenen mag Amsterdam weer deelnemen aan de play-offs. Rotterdam grijpt in laatste duel mis.

Amsterdam-speler Jan-Willem Buissant (links) isJochem Bakker van Rotterdam te snel af. Rotterdam won gisteren, maar mist dit seizoen de play-offs. Foto Robin Utrecht

Floris Evers had het gistermiddag al helemaal uitgetekend: afscheid nemen van het tophockey na een finale om het landskampioenschap tegen aartsrivaal Bloemendaal. „Dat zou een geweldig einde van mijn carrière zijn”, lachte de oud-international nadat hij met Amsterdam de play-offs veilig had gesteld.

Op een uiterst spannende slotdag van de reguliere hoofdklassecompetitie werd Evers (32) op zijn wenken bediend: ondanks een nederlaag bij Rotterdam (2-1) plaatste Amsterdam zich voor het eerst in drie jaar weer eens voor de strijd om de landstitel. En dertig kilometer verderop dwong Bloemendaal pas in de slotminuten HGC op de knieën (1-2).

Door die resultaten eindigden Amsterdam, Rotterdam en Bloemendaal gelijk in puntentotaal, maar Rotterdam kwam precies twee treffers tekort voor de play-offs. Regerend landskampioen Oranje Zwart en Kampong hadden zich al eerder geplaatst voor de nacompetitie om de titel.

„Heel zuur”, zei Rotterdam-coach Reinoud Wolff na afloop. „Natuurlijk zijn we hier doodziek van. Maar je hebt zes heel sterke ploegen in de hoofdklasse. HGC was al eerder afgehaakt, wij grijpen nu ook mis. Maar de ranglijst liegt niet. We zijn blijkbaar net te kwetsbaar. Maar ik zou het nog veel erger vinden als we acht punten te kort waren gekomen voor de play-offs. Dan liever dit.”

De landskampioen van 2013 wist van tevoren dat het in de slotwedstrijd met minimaal drie doelpunten verschil moest winnen van Amsterdam om zeker te zijn van de play-offs. Maar daar zag het gistermiddag geen moment naar uit. „Drie goals verschil is onwaarschijnlijk in een topwedstrijd als deze”, zei Rotterdam-keeper Pirmin Blaak. De reservedoelman van het Nederlands elftal noemde het zelfs „een schande” dat zijn ploeg zich niet wist te plaatsen bij de beste vier clubs van Nederland. „We zijn twee jaar geleden landskampioen geworden, dan wil je altijd om de prijzen spelen. Als je de play-offs dan niet haalt heb je een slecht seizoen.”

Bij Amsterdam weten ze er alles van: de sterrenformatie van coach Alyson Annan liep de play-offs de laatste twee seizoenen mis. Aan het begin van dit seizoen dreigde het direct weer mis te lopen, met slechts vijf punten uit de eerste vijf wedstrijden. „Een jaar de play-offs missen kan”, zei Evers gisteren. „Dat hoort zelfs bij Amsterdam. Maar twee keer is te veel. Een derde keer was een fiasco geweest.”

Zo ver kwam het dus niet. Maar de druk in het Wagener Stadion was voelbaar, toen Annan aan het begin het seizoen aantrad als opvolgster van hoofdcoach Taco van den Honert. De hockeyers van Amsterdam, zo gaf aanvaller Billy Bakker vorig jaar al aan, hadden „een hardere aanpak” nodig dan ze onder Van den Honert gewend waren.

Het kostte Annan een paar weken, maar toen haar ploeg eenmaal ging draaien was er geen houden meer aan. Kwaliteit is het probleem niet in het Amsterdamse Bos: Annan beschikt over selectie vol met (oud)-internationals, niet alleen Bakker en Evers, maar ook Valentin Verga, Klaas Vermeulen, Mirco Pruyser, de Spaanse topper Santi Freixa en de Australische wereldkampioen Fergus Kavanagh.

Bovendien bleek het aantrekken van de Zuid-Afrikaan Justin Reid-Ross een gouden greep. Het strafcornerkanon uit Stellenbosch sleepte zijn team met zijn dodelijke push regelmatig uit de problemen. De Zuid-Afrikaanse international nam met 34 treffers (32 corners) bijna de helft van de totale Amsterdamse productie op zich en werd daarmee topscorer in de hoofdklasse. Bovendien is Reid-Ross de eerste buitenlander in de hoofdklasse die meer dan honderd doelpunten op zijn naam heeft staan.

Annan roemt de inbreng van de Zuid-Afrikaan, maar zij wil niemand in haar ploeg een uitzonderingspositie geven. „De druk was heel groot op deze ploeg, zeker als je zo moeizaam aan de competitie begint. Daarna was elke wedstrijd een finale voor ons. Ik heb gemerkt dat die jongens heel graag de play-offs wilden halen. Die vechtlust zie ik wekelijks terug. Dat is de grootste winst van dit seizoen. Ik moet de jongens een groot compliment geven.”

Maar het seizoen is voor de spelers van Amsterdam nog niet voorbij, zei Evers. „Het seizoen is niet nu ineens geslaagd, als je als Amsterdam de play-offs haalt. Het begint nu pas.” Hij kijkt reikhalzend uit naar de play-offs, die beginnen met een ontmoeting met Oranje Zwart. „We hebben een goed team, een goede keeper en een goede corner: dan heb je zeker iets te zoeken in de play-offs.”

Rotterdam, dat de laatste jaren zo hard aan de weg timmerde, moet terug naar de tekentafel. „Het is natuurlijk heel teleurstellend”, zei international Jeroen Hertzberger over het vroegtijdige seizoensslot. „We gaan komende zomer aan de slag om ervoor te zorgen dat Rotterdam hier thuis niet meer kwetsbaar is, zoals dit seizoen. We zullen volgend jaar nog sterker terugkomen en ervoor zorgen dat dit nooit meer gebeurt.”