Hoe de garage de Silicon Valley-versie van de American Dream werd

2005-12-08 22:19:00 The newly renovated HP garage on Addison Avenue is pictured 08 December 2005 in Palo Alto, California. In 1939 Bill Hewlett and Dave Packard started their business, Hewlett Packard, and used this garage as a research lab, development workshop and manufacturing facility for early products such as the audio oscillator. The garage is a historic landmark as is considered the birthplace of Silicon Valley. David Paul Morris/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPER & TV USE ONLY == Foto AFP

Wil je net als Apple, Google en Amazon een miljoenenbedrijf oprichten? Uit de ontstaansgeschiedenis van de grote techbedrijven zou je bijna zeggen dat een garage essentieel is als eerste werkruimte.

Wat is toch de aantrekkingskracht van garages? Pino Audia, hoogleraar management en organisatie aan de Amerikaanse universiteit Dartmouth, noemt de garage hét symbool van de do it yourself-mentaliteit in Silicon Valley:

“De garage staat voor innovatie, vrijheid, onafhankelijkheid, hard werken om je dromen te realiseren.”

Het is de Silicon Valley-variant van de American dream: iedereen kan het maken, van krantenjongen tot miljonair, van garagestart-up tot miljardair.

Maar zo belangrijk zijn die garages niet…

Het idee dat succesvolle bedrijven ontstaan in garages is misleidend, zegt Audia. Het wekt de indruk dat bedrijven worden opgericht door briljante individuen, die afgezonderd van de buitenwereld opereren.

“Onderzoek wijst echter uit dat toegang tot kennis, kapitaal en contacten de sleutel vormt tot succesvol ondernemerschap.”

Het verhaal dat succesvolle bedrijven in garages ontstaan, noemt hij daarom een mythe. Zelfs bedrijven die een tijd vanuit een garage werkten, hadden een voorgeschiedenis van kennis, kapitaal en contacten.

Neem bijvoorbeeld Hewlett en Packard. Het grootste deel van de ontwikkeling van hun doorbraak, de oscillator, vond niet plaats in de garage, maar op de universiteit Stanford, waar de twee studeerden. Hoogleraar Frederick Terman suggereerde hun om de oscillator – Hewletts afstudeerproject – verder te ontwikkelen tot een commercieel product. Ondernemers in de buurt leenden de twee apparatuur en gaven hun advies. Nadat Hewlett en Packard uit de garage groeiden, kregen ze via Terman zelfs een kantoor op grond van Stanford. Het hoofdkantoor is daar nog steeds gevestigd.

…en de ‘garage-mythe’ is zelfs schadelijk

De garage-mythe geeft beginnende ondernemers volgens Audia bovendien een valse voorstelling van ondernemerschap – een garage is niet genoeg. Eric Isaacs, directeur van het onderzoekslab Argonne National Laboratory van de universiteit van Chicago, gaat nog een stapje verder: de garage-mythe is volgens hem een argument om te bezuinigen op wetenschap. Als snelle jongens in garages de wereld veranderen, waarom zouden we dan nog publiek geld stoppen in wetenschap? Maar, zo schrijft Isaacs in een artikel in Slate:

“HP had niet bestaan als de oprichters geen toegang hadden gehad tot de uitstekende onderzoeksfaciliteiten uit de omgeving.”

Mariana Mazzucato, hoogleraar economie aan de University of Sussex, laat in haar veelbesproken boek The Entrepreneurial State zien dat publiek geld een grote rol speelt bij het financieren van onderzoek, waarvan pas later commerciële toepassingen ontstaan.

Alles wat de iPhone slim maakt – de GPS, het touchscreen, de spraakherkenningstechnologie van Siri en internet – is te herleiden tot onderzoek dat in gang is gezet door de overheid, aldus Mazzucato. Zo plaatst ze het beeld van de garage-ondernemer in perspectief: ondernemers zijn geen eenzame uitvinders, maar staan op de schouders van reuzen.

Waarom hebben Nederlandse start-ups geen garage-mythe?

Nederlandse startups hebben het nooit over een garage. De meest praktische reden daarvoor zal zijn dat Nederlandse huizen niet standaard een garage hebben, terwijl dat in Californië wél normaal is. Nederlandse start-ups lijken het hele ontstaansverhaal verder gewoon niet zo belangrijk te vinden. Maar toch valt ook hier wel een cliché topdrie te maken: bedrijfjes zijn vaak gestart op de zolderkamer, de kroeg (met het bedrijfsplan op een bierviltje) of aan de ‘keukentafel’.

Lees ook de rubriek ‘Start-up van de week’, waarin elke week een nieuwe Nederlandse start-up wordt uitgelicht