Tweestrijd in donkere woestijn

Rivaliteit tussen Hamilton en Rosberg laait op, Verstappen zit nog met onbetrouwbare motor.

Lewis Hamilton viert zijn zege in de Grand Prix van China met achter hem Mercedes-collegaNico Rosberg. Hamilton kreeg kritiek omdat hij champagne in de richting van een podiummiss spoot. Foto AP Photo/Toru Takahashi

Vorig jaar vochten ze er een verbeten gevecht uit. Tot ongerustheid van Paddy Lowe, de technische leider van Mercedes. „We hebben nog minder dan tien ronden te gaan. Zorg er voor dat beide auto’s aan de finish komen”, was zijn opdracht door de boordradio. In het donker van de Bahreinse avond knokten de twee voor elke millimeter, maar uiteindelijk was Lewis Hamilton te snel voor Nico Rosberg die op poleposition was vertrokken. Hun rivaliteit zou het hele grand prix-seizoen beheersen. Dit weekeinde gaat in Bahrein hun onderlinge competitie weer in volle hevigheid verder. Het circuit van Sakhir lijkt geplaveid voor nieuwe Mercedes-dominantie. Veel lange stukken, uitermate geschikt voor bolides met vermogen. Ook Ferrari ruikt kansen.

De twee Mercedescoureurs hebben het dit jaar weer flink met elkaar aan de stok. Hamilton heerst, Rosberg wil revanche maar toont zich ook een gefrustreerd verliezer. Vorige week na de Grand Prix van China beschuldigde de Duitser zijn collega ervan dat deze op de eerste positie ingehouden had gereden waardoor hijzelf op de tweede plek bij de pitstops bedreigd werd door nummer drie: Sebastian Vettel van Ferrari. De veenbrand van 2014 laaide weer op.

Hamilton is in het prille seizoen Rosberg in alles de baas: hij is sneller, startte elke race dit seizoen op poleposition, won al twee keer maar moest in Maleisië alleen Vettel voor laten gaan. In China scoorde hij de zevende hattrick in zijn loopbaan: poleposition, snelste rondetijd, eindzege.

De Brit, wereldkampioen in 2008 en 2014, staat ook mentaal sterker in zijn schoenen. Dat vindt hij zelf ook. „Ik denk dat ik dit jaar sterker ben.” Het Britse race-idool heeft nu alweer acht van de laatste tien races gewonnen, in negen races was hij rapper dan Rosberg die in het klassement om de wereldtitel vorig jaar als tweede eindigde. De zoon van oud-coureur Keke Rosberg won in de laatste twaalf races slechts een keer (Brazilië). In het klassement om de wereldtitel staat Hamilton zeventien punten voor.

Rosberg heeft nog nooit in Bahrein gewonnen, maar ziet toch kansen. „Ik heb er twee keer de poleposition gepakt en een keer de snelste raceronde gereden, dus ik weet dat ik daar snel kan zijn.” Ferrari acht zich in het woestijnstaatje niet kansloos tegen het Mercedesduo. De Italiaanse renstal put hoop uit de overwinning in Maleisië waar het eveneens warm was en Ferrari het beste met de banden wist om te gaan.

Na Bahrein gaat de Formule 1 naar Europa, over drie weken is daar de eerste Grand Prix in Barcelona, twee weken later staat Monaco op het programma. Max Verstappen en zijn teamgenoten bij Red Bull en Toro Rosso moeten het voorlopig nog doen met een onbetrouwbare motor. Leverancier Renault denkt pas in Monaco alle technische problemen onder controle te hebben.

Vorige week durfde de technische leiding van Toro Rosso het nog aan om Verstappen wat meer vermogen mee te geven, maar dat leidde prompt tot motorpech (zuigers), enkele ronden voor de finish. Het was de tweede keer dat het Nederlandse talent uitviel, terwijl hij kans maakte op wedstrijdpunten. Verstappen tegenover het ANP: „Ik besloot wat risico te nemen, en inhaalacties te plaatsen. We doen ons best om in Bahrein weer net zo goed voor de dag te komen.”