Rakettrap keert terug en sneuvelt

De terugkeer van de eerste trap van een SpaceX-raket mislukt nu wat minder erg dan vorige keer.

Toen het nog goed ging: de terugkerende eerste trap daalt naar zijn platform. Foto Spacex

Het ging ditmaal bijna goed. De eerste trap van een Amerikaanse Falcon 9-raket landde na de lancering netjes verticaal op een drijvend platform in de Atlantische Oceaan, om daarna alsnog te sneuvelen. Er waren direct foto’s van. „Het lijkt erop dat Falcon goed geland is, maar daarna omviel door te veel zijwaartse snelheid”, tweette Elon Musk, oprichter van raketfabriek SpaceX.

De hoofdmissie van de lancering is wel geslaagd: het sturen van een capsule met voedsel en voorraden (waaronder een espresso-apparaat) naar het Internationaal Ruimtestation ISS.

Musk wil de rakettrap, en uiteindelijk complete raketten, na gebruik laten landen en opnieuw lanceren. Dat kost wat extra brandstof, maar scheelt tientallen miljoenen dollars bouwkosten voor een nieuwe rakettrap.

Dat het mogelijk moet zijn, heeft SpaceX al laten zien met zijn Grasshopper-raketten, losse rakettrappen met een landingsgestel van vier wijd uitstekende poten. Tien Grasshoppers zijn al opgestegen tot hoogten van een kilometer en weer netjes geland.

Uiteindelijk moet ook de Falcon 9-booster op land landen, maar SpaceX moet van de luchtvaartautoriteiten eerst laten zien dat het op zee lukt.

Het lijkt erop dat het probleem hem deze keer zat in de stuurraketten bovenin de booster, die slingeringen moeten dempen. „Ofwel hadden ze niet genoeg stuwkracht om te stabiliseren, of een van de poten van het landingsgestel was beschadigd. Zou gemakkelijk te repareren moeten zijn”, meldt Musk op Twitter. Op een videofragment van de landing is te zien hoe de raket al voor de landing flink schommelt. In een latere update meldt Musk een probleem in een ventiel van de stuurraket.

Een eerdere landingspoging in januari mislukte omdat de stuurvinnen die de booster rechtstandig hadden moeten houden niet meer goed werkten.

Herbruikbare raketten zijn geen nieuw idee. De twee vastestof-boosterraketten van de Space Shuttle (1981-2011) vielen na gedane arbeid aan parachutes in zee. Maar de Falcon 9-booster heeft complexe raketmotoren die niet tegen zeewater kunnen.