Voorbeeldprof met oog voor detail

De gewilde speler van AZ drinkt paardenmelk om sterker te worden. Net als vader Nebojsa.

Nemanja Gudelj juicht nadat hij AZ op 1-0 heeft gezet tegen Maccabi Haifa. „Om een grote speler te worden, moet je eerst een kleine speler zijn geweest”, zegt vader Nebosja. foto OLAF KRAAK/anp

Glaasje paardenmelk? Liever niet. Volgens topsporters die de heilzame zuivelsubstantie tot zich nemen, heeft het zo’n weeïge smaak en geur dat het amper is binnen te houden. De neus dichtknijpen helpt, maar dan nog moet je heilig geloven in de herstellende werking.

Nemanja Gudelj is zo’n sporter die paardenmelk drinkt. „Het is gigantisch goed voor je botten”, zei de aanvoerder van AZ tegen een fanmagazine van de Alkmaarse club. „Het is zoiets als moedermelk.”

De 23-jarige middenvelder is momenteel misschien wel de meest gewilde speler van de eredivisie. Zowel Ajax als PSV heeft belangstelling, waarbij de Amsterdamse club het meest concreet is. Volgens De Telegraaf is de transfer al beklonken, maar de speler zelf ontkent.

Mensen die hem kennen, noemen hem een voorbeeldprof. Iemand die er alles voor over heeft om te slagen. „Zijn vader Nebojsa dronk die melk ook”, zegt Jeffrey van As. Hij voetbalde jarenlang met Nebojsa bij NAC en was daar later technisch directeur ten tijde van de doorbraak Nemanja. „Deze familie leeft voor de sport. En dat betekent een sober leven.”

Nebojsa (46) viel zelden op als linksachter bij NAC, maar gold als een stabiele kracht die nooit verzaakte. Ver weg van de oorlog in zijn thuisland Bosnië, kreeg Gudelj dankzij het voetbal uitzicht op een beter leven. Hij had er alles voor over en bracht die toewijding over op zijn kinderen. „We letten op alle kleine dingen die ons een betere sporter kunnen maken”, zegt Nebojsa desgevraagd. „Voeding, krachttraining; alles telt.”

Gudelj senior, die dit seizoen werd ontslagen als hoofdtrainer bij NAC, praat liever niet over het talent van zijn zoon - „dat is aan anderen.” Maar hij wil best vertellen welke lessen hij heeft meegegeven. Want anders dan bij de meeste jeugdspelers, ging bij Gudelj thuis de training gewoon door. Op vakantie idem dito. Altijd was hij bezig met de ontwikkeling van zijn kinderen. Net als Nemanja hebben ook Dragi en Vanja talent. Hij speelt in de jeugd van NAC, zij tennist op hoog niveau.

„Ik maakte bij al mijn kinderen een analyse van hun lichaam”, verklaart Gudelj. Vaak resulteerde dat in zogenoemde stabiliteitsoefeningen die verder gaan dan buikdrukken en push-ups. Een Spartaans regime? Nee, zegt hij resoluut. „Vanaf zijn twaalfde deed Nemanja oefeningen. Maar alleen als hij dat zelf wilde. Zonder plezier voer je de oefeningen niet op de juiste manier uit en heeft het geen effect.”

Effect heeft de extra trainingsarbeid zeker gehad. „Nemanja’s grootste wapen is zijn lichaam”, zegt Jeffrey van As. „Hij is loeisterk en vrijwel nooit geblesseerd. Naar mijn mening is dat kenmerkend voor topsporters. Die missen geen wedstrijd.”

Zo’n sterke speler zocht AZ toen technisch directeur Earnest Stewart hem in de zomer van 2013 naar Alkmaar haalde. AZ speelde ervoor lange tijd met de Zweed Pontus Wernbloom, die het jaar ervoor was vertrokken naar CSKA Moskou. Wernbloom mocht er dan zo onschuldig uitzien als sprookjesfiguur Nils Holgersson, hij was keihard en niet zelden gemeen. Op het randje speelde hij, net als Gudelj. „Dat was het ingrediënt dat in onze ploeg ontbrak”, zegt Stewart.

Ook hij roemt de fysieke kracht van Gudelj, die inmiddels Servisch international is. Hij verwijst naar posters die hangen in de praktijk van fysiotherapeuten. „Possters van een voorbeeldlichaam waarin je alle spieren ziet. Nou, dat is Nemanja.”

Bij AZ vervult Gudelj de gewenste rol met verve. Hij is de bullebak in een ploeg die ervoor te netjes was.. Een onbetwiste leider bovendien. „Dat was hij vanaf dag één”, zegt Stewart. „Nemanja is nog jong, maar durft mensen te corrigeren.”

De speler maakte in zijn eerste jaar al zoveel indruk dat FC Porto interesse toonde. Een verleidelijke transfer, maar Gudelj zou in Portugal deeleigendom worden van een investeringsmaatschappij, wat hem belemmerde om de stap te maken. „Hij is geduldig”, zegt voormalig NAC-directeur Van As. „AZ was ook een bewuste keuze. De familie zag het als opleidingsclub. Hij kon ergens anders misschien meer verdienen, maar geld komt later wel.”

Vader Nebojsa: „Om een grote speler te worden, moet je eerst een kleine speler zijn geweest.”

Zijn zoon zit nu in een fase ertussenin, maar de kans is groot dat hij deze zomer een fraaie transfer maakt. „Dat maakt me heel trots, natuurlijk.”

Andersom is die trots er ook. Dit seizoen liet Nemanja een groot gezicht op zijn bovenbeen tatoeëren. Dat van zijn vader. Zijn voorbeeld als modelprof.