Kankerverwekkende wolk daalt neer over slapend volk

New Delhi’s luchtkwaliteit is volgens de WHO de slechtste op aarde. Dus moeten alle dieselauto’s de stad uit. Ook de Toyota van onze man ter plaatse.

Een walmende stadsbus voor een verkeerslicht in New Delhi. Oude diesels moeten nu verdwijnen. Foto Prashanth Vishwanathan/Bloomberg News

In één klap was mijn auto onverkoopbaar. Een Toyota Innova uit 2006, rijdend op diesel. Vóór de uitspraak van de rechter een week geleden, kreeg ik er nog makkelijk zevenduizend euro voor. Nu niets meer.

De rechters van India’s Nationale Groene Tribunaal hebben onverwacht en hard toegeslagen. Het tribunaal werd opgericht in 2010 om India’s wouden, wilde dieren en de kwaliteit van land, lucht en water te beschermen tegen de oprukkende moderne wereld. Een uitspraak van het tribunaal kan slechts door India’s Hooggerechtshof ongedaan worden gemaakt.

De milieurechters hebben eerder geprobeerd op te treden tegen de luchtvervuiling, maar werden genegeerd. Zo eiste het tribunaal de inbeslagname van benzinevoertuigen van vijftien jaar en ouder. Die rijden op zeer vervuilende Euro I- en II-benzine. Er kwam niets van terecht.

Vorig jaar verklaarde de Wereldgezondheidsorganisatie Delhi’s luchtkwaliteit tot de slechtste van alle grote steden op aarde. Dat heeft de rechters gesterkt. Vorige week zetten ze een streep door alle dieselvoertuigen van tien jaar en ouder in de hoofdstad. De politie kreeg dwingende instructies ze in beslag te nemen. De milieurechters zouden bereid zijn bestuurders vast te zetten die niet meewerken.

Er zijn al honderden voertuigen onderschept, waaronder ruim vijfhonderd trucks. Die rijden vaak op een smerig mengsel van goedkope diesel en nog goedkopere kerosine. Elke nacht denderen tachtigduizend van zulke monsters door de stad. Daarbij produceren ze een kankerverwekkende wolk van fijnstof die over de inwoners van Delhi neerdaalt in hun slaap.

Mijn dochters hoesten als kerels

Langzaam maar zeker beginnen de inwoners van de Indiase hoofdstad te beseffen dat er iets moet gebeuren. Uit onderzoek blijkt dat Indiase kinderen – ook andere steden zijn sterk vervuild – veel zwakkere longen hebben dan leeftijdgenoten elders. Onderzoekers beginnen te vermoeden dat India’s mengsel van vervuilde lucht, slechte hygiëne en vervuild water het land tot een van de gevaarlijkste maakt om in te wonen.

Het is zo langzamerhand misdadig mijn dochters van 4 en 6 nog in deze stad te laten leven. In de winter, als de smog op zijn ergst is, hoesten ze als kerels. Ze ademen dagelijks een hoeveelheid ellende in die lijkt op wat een zware roker zichzelf toedient. Het is genoeg geweest. Mijn vrouw en onze meisjes ontvluchten binnenkort India en keren terug naar Nederland.

Wij zijn niet de enigen. Om ons heen vertrekken buitenlanders en gegoede Indiërs naar het goed ontwikkelde kustdeelstaatje Goa, waar het nog uit te houden is, of naar het westen. Hoeveel ze ook houden van India: de exploderende economie, die dit jaar harder groeit dan die van China, begint het land onleefbaar te maken.

Ik blijf, maar zonder dieselauto

„Goed idee, weggaan”, zegt kinderarts Rajesh Kumar. Hij hoort ook van collega’ s alarmerende berichten over de toestand van Indiase kinderen die al hun hele leven in Delhi wonen.

Het aanpakken van de luchtvervuiling in Delhi, en in India’s vele andere miljoenensteden, is pijnlijk. Het gaat niet alléén om uitlaatgassen. Bouwprojecten die fijnstof verspreiden moeten worden stilgelegd, boeren beboet voor het verbranden van oogstafval, kolencentrales omgebouwd naar gas, terwijl de kolen hier voor het oprapen liggen. En vervuilende wagens, die moeten van de weg. Zonder compensatie. Ook al heeft de regering jarenlang diesel gesubsidieerd, waardoor het aandeel verkochte dieselauto’s binnen enkele jaren omhoogschoot van 4 naar 55 procent. De millieurechters hebben gelijk: er zijn nú drastische maatregelen nodig om de Indiase kinderen te beschermen.

Ik blijf in Delhi, zonder gezin en zonder dieselauto. Maar mét fiets en mondkapje, in de hoop beter nieuws te kunnen brengen over Delhi’s luchtkwaliteit.