Hij zong het ultieme liefdeslied

Percy Sledge (1940–2015),soulzanger

‘When a Man Loves a Woman’ is het lied waarmee Percy Sledge alle harten veroverde. Op de klanken van dat soullied zijn talloze liefdes opgebloeid en vele kinderen verwekt.

Percy Sledge tijdens een bezoek aan Nederland in de jaren zeventig. Foto Spaarnestad/Hollandse Hoogte

Percy Sledge was de smartelijkste balladezanger uit het gouden tijdperk van de soul. Met de onverwoestbare wereldhit When a Man Loves a Woman bracht hij in 1966 de zuidelijke Amerikaanse countrysoul naar de blanke hitparade. De snik in zijn stem was authentiek en hij bracht zijn ode aan de liefde met de overtuiging van een gospelzanger.

Het galmende kerklied My Special Prayer werd in 1969 zijn grootste Nederlandse succes. Sledge zong het bij het televisieprogramma TopPop in een fel oranje jumpsuit, als de wereldse soulzanger die zijn religieuze achtergrond nimmer heeft verloochend.

Percy Sledge groeide op in een arm landbouwersgezin in Leighton, Alabama en leerde zingen in de kerk. Bij het katoenplukken oefende hij zijn stembanden en na het werk trad hij op met de rhythm & bluesgroep The Esquires. Een producer ontdekte hem toen hij na een paar glazen whisky Why Did You Leave Me Baby improviseerde op de melodie van een oud kinderliedje. De tekst werd veranderd in When a Man Loves a Woman en de opname in een plaatselijke studio nam niet meer dan een uur in beslag.

De blazers klonken vals, dus besloot platenbaas Jerry Wexler van Atlantic dat er een nieuwe opname moest komen. Per abuis werd toch de valse opname gebruikt. When a Man Loves a Woman werd niettemin een wereldhit, mede dankzij het dampende orgel van Spooner Oldham. Percy Sledge bouwde zijn repertoire uit met de soulslijpers Warm and Tender Love, It Tears Me Up en Take Time To Know Her.

De dood van Atlantic-collega Otis Redding in december 1967 greep hem zo aan dat Sledge zich gaandeweg terugtrok uit de artiestenwereld. Bij latere comebackpogingen werd hij steeds geconfronteerd met het alles overschaduwende succes van When a Man Loves a Woman, een lied waarbij liefdes opbloeiden en kinderen werden gemaakt.

„Soul is de perfecte muziek om de liefde bij te bedrijven”, zei hij bij een bezoek aan Nederland in 1994. „Omdat ik daar moeite mee heb als er een van mijn eigen platen op staat, ben ik blij dat er nog andere soulzangers zijn overgebleven.”

Hij had er vrede mee dat hij de auteursrechten van zijn grote hit had weggegeven aan twee medemuzikanten, die er een fortuin mee verdienden. God heeft het zo gewild, meende hij. When a Man Loves a Woman werd in 1980 gebruikt voor een Levi’s-commercial en haalde in 1991 opnieuw de top van de hitparade in de veel gladdere versie van Michael Bolton.

Percy Sledge trad in 2005 toe tot de Rock and Roll Hall Of Fame. Gisteren overleed hij thuis in Baton Rouge op 74-jarige leeftijd aan leverkanker. Hij was een boegbeeld van de soul, die zijn hemelse inspiratie deelde met het publiek.