Zo absurd als in Veep is het echt in Washington

Vandaag begint het vierde seizoen van Veep. De satirische serie over de sociaal ongemakkelijke (vice)president Selina Meyer is volgens insiders de meest getrouwe weergave van Washington op televisie. Best een eng idee, vinden de castleden.

foto HBO

Wat zegt het over Washington wanneer Veep, de HBO-komedieserie met Julia Louis-Dreyfus als de onaardige, ambitieuze, soms ronduit incompetente en sociaal ongemakkelijke (vice)president Selina Meyer, volgens insiders de meest natuurgetrouwe weergave is van Washington op de Amerikaanse televisie?

Frank Underwoods versie van het Witte Huis in House of Cards is te gewelddadig, te donker. Shonda Rhimes’ variant in Scandal te soapy. Maar het satirische Veep, aldus de mensen die het kunnen weten, geeft een aardig correct beeld van het reilen en zeilen in het epicentrum van de Amerikaanse politieke macht.

Dat idee is „vreselijk eng” beamen de castleden stuk voor stuk tijdens een persdag ter promotie van het vierde seizoen van Veep in New York. Want dat zou betekenen dat de Verenigde Staten worden bestuurd door een stel „redelijk getalenteerde, maar verschrikkelijke mensen die alleen maar uit zijn op hun eigen gewin”, aldus acteur Timothy C. Simons die Jonah speelt. Hij is wellicht de meest incompetente Witte Huis-werknemer van Veep, die uitblinkt in ongepaste, seksueel getinte opmerkingen („Al zal hij zelf beweren dat hij vreselijk charmant is”, zegt Simons) en door zijn collega’s wordt verafschuwd („Jaloezie, denkt Jonah”, volgens Simons).

De minst incompetente van het stel

Toch krijgen de castleden van de show constant vanuit de hoofdstad te horen hoezeer hun Washington op de werkelijkheid lijkt. Louis-Dreyfus: „Ze beweren allemaal dat ze de Dan van hun kantoor zijn.” Dan is de senior advisor van Selina Meyer en de minst incompetente van het stel. En gevierd comédienne en Seinfeld-actrice Louis-Dreyfus in de rol van vicepresident lijkt „altijd op hun baas”.

Ook heeft iedere afdeling volgens de echte ‘staffers’ een eigen ‘Jonah’ – al zal niemand ooit toegeven een Jonah te zijn – en is die naam ondertussen zo’n begrip geworden in de wandelgangen dat de acteur die hem neerzet, het liefst zijn excuses wil aanbieden aan iedereen die toevallig ook zo heet.

Actrice Anna Chlumsky die campagnemanager Amy speelt, heeft vrienden in Washington die haar nog net niet serieus vragen of Veep toevallig hun gesprekken afluistert: „‘Die laatste aflevering was echt exact hetzelfde als wat er afgelopen week op kantoor gebeurde’, zeggen ze dan. ‘Hoe doen jullie dat?’”

Puur toevallig zijn de overeenkomsten tussen de serie en de werkelijkheid uiteraard niet. Zoals iedere zichzelf respecterende tv-show werkt ook Veep met inlichtingen van ‘consultants’. Zij zijn bekend met de werkwijze in Washington en controleren het scenario op dingen die niet stroken met hoe het er echt in het Witte Huis of in het kantoor van de vicepresident aan toe zou gaan. „Kleine handelingen moeten kloppen, zoals welk staflid de president welke inlichtingen zou geven en welke niet”, legt Simons uit. „Heel veel goede grappen zijn hierdoor gesneuveld. Maar het maakt het echter.”

Schrijver met voorspellende gave

Daarnaast blijkt bedenker en schrijver Armando Iannucci, een Brit, een haast voorspellende gave te hebben voor de absurde situaties waarin Amerikaanse politici regelmatig terechtkomen. Toen Hillary Clinton onlangs in de problemen kwam vanwege de e-mailcorrespondentie tijdens haar ministerschap, moesten veel mensen terugdenken aan de aflevering in het eerste seizoen van Veep, waarin Selina Meyer hetzelfde was overkomen.

En in de eerste aflevering van het nieuwe seizoen, die vanavond wordt uitgezonden maar vorig jaar al werd opgenomen, hapert de autocue van de president tijdens haar eerste officiële toespraak, waardoor ze de speech ter plekke moet verzinnen. Ditzelfde gebeurde voormalig kandidaat voor het vicepresidentschap Sarah Palin drie maanden geleden in Iowa – iets dat overigens een vele malen meer bizarre improvisatiespeech opleverde dan de schrijvers van de satirische serie voor Selina Meyer bedachten.

Veep komt tot de kern van de absurditeit van Washington”, zei voormalig senior advisor van Obama, Dan Pfeiffer, onlangs dan ook tegen nieuwsorganisatie Bloomberg. En ook Valerie Jarrett, de huidige senior advisor van de president, geeft openlijk toe fan te zijn van de serie.

Aan het einde van het vorige seizoen werd Selina Meyer president van Amerika nadat de door de show nooit in beeld gebrachte of bij naam genoemde ‘POTUS’ (President of the United States) besloot af te treden. Haar nieuwe rol als de allereerste vrouwelijke leider van de vrije wereld maakt dat dit seizoen actueler voelt dan ooit. Al wil Louis-Dreyfus benadrukken dat zij en Iannucci op geen enkele manier een parodie op (waarschijnlijke) presidentskandidate Hillary Clinton willen neerzetten – en ook niet op Sarah Palin of welke andere (vrouwelijke) politicus dan ook. Louis-Dreyfus: „We gebruiken van alles een beetje, maar doen niemand na. Een parodie werkt beperkend.”

Daarbij, zegt Chlumsky, is het tegenwoordig normaal dat vrouwen in de politiek werken. Hierdoor hoeven zij en Louis-Dreyfus helemaal niemand te persifleren en kunnen ze gewoon een rol spelen: „Begrijp me niet verkeerd, er mogen nog steeds meer vrouwen de politiek in. Maar het is ondertussen gelukkig wel duidelijk dat niet iedere vrouwelijke politicus hetzelfde is. Ze werken stuk voor stuk anders, denken anders en behoren zelfs tot andere partijen. Net als mannen.”

Amerika is klaar voor vrouw aan top

Niet dat de show niet af en toe stilstaat bij de positie van vrouwen in de politiek. In het vorige seizoen van Veep knipte Selina Meyer haar haren kort om ‘presidentiëler’ over te komen. Die verhaallijn was een idee van Louis-Dreyfus zelf: „Vrouwen in de Amerikaanse politiek worden altijd keihard aangevallen op hun uiterlijk. Veel meer dan mannen. Vaak wordt er meer gesproken over iemands kapsel of haar jurk dan over de dingen die ze doet.”

Daarom leek het Louis-Dreyfus een goed idee om dit aan te stippen met Selina’s presidentiële coupe. „Het zag er overigens niet uit”, voegt ze toe. „We laten het dit seizoen langzaam groeien.”

Of haar rol als de eerste vrouwelijke president van Amerika ook bijdraagt aan het veranderende politieke klimaat in Amerika – een klimaat dat wellicht klaar is voor een vrouw aan de top – durft Louis-Dreyfus niet te zeggen. „Ik weet wel dat het vandaag de dag niet ondenkbaar is dat een vrouw president van Amerika wordt. Iets dat twaalf jaar geleden nog onmogelijk was. Ik kan alleen maar hopen dat wij daar iets mee te maken hebben.”

Ze lacht. „Dat gezegd hebbende... Ik zou zelf nooit op Selina Meyer stemmen.”