Hamilton stond al zes keer op podium van Shanghai

Ferrari kan terugkeer verder vorm geven; Verstappen twaalfde

Het circuit van Shanghai ligt hem wel. Hij vertrok er vorig jaar van poleposition en zou die plek niet meer verliezen. Tweevoudig wereldkampioen Lewis Hamilton won al drie keer de Grand Prix van China en stond daar zes keer op het podium. Wat heeft hij dit weekeinde te vrezen als in Shanghai de derde Formule 1-race van het seizoen wordt verreden?

De Mercedescoureur is ongetwijfeld een van de kanshebbers. Maar de kans dat hij wint lijkt minder vanzelfsprekend dan voorheen. Daarvoor is de hiërarchie tijdens de Grand Prix van Maleisië twee weken geleden toch iets te veel op zijn kop gezet. Sebastian Vettel doorbrak met Ferrari de hegemonie van Mercedes en plotseling heeft Formule 1 weer de spanning die het in 2014 ontbeerde, met Mercedesrijders Lewis Hamilton en Nico Rosberg vrijwel altijd op de eerste twee plaatsen. Kortom: Ferrari is terug na een rampzalig seizoen waarin de succesvolste racestal in de historie geen enkele keer op het podium kwam.

Voor Nederlandse raceliefhebbers is voorlopig elke Grand Prix spannend. Na een teleurstellend debuut in Melbourne, haalde Max Verstappen in Maleisië zijn eerste punten voor het klassement om de wereldtitel binnen. Zijn vader Jos gaat ervan uit dat Max ook in China weer punten op zijn naam zal brengen, zo laat hij tegenover de Telegraaf weten. Dat optimisme zal mede ingegeven zijn door de mededeling van motorleverancier Renault dat de Red Bull en zijn talententeam Toro Rosso van Max Verstappen in China over een hogere topsnelheid beschikken door een iets agressievere afstelling.

„De prestaties van de motor waren ook al iets beter in Maleisië, maar we hadden nog wat marge ingebouwd ten behoeve van de betrouwbaarheid. We hebben er echter steeds meer vertrouwen in dat het op dat vlak wel goed zit en dus kunnen we het ons nu veroorloven om iets agressiever te zijn. Dit zou zich vooral moeten vertalen in betere prestaties op de rechte stukken, in de vorm van een hogere topsnelheid”, aldus Remi Taffin, directeur operationele zaken van Renault Sport. Tussen Renault en Red Bull waren de spanningen hoog opgelopen door alle technische problemen bij de start van het seizoen.

Max Verstappen sloot vorig jaar zijn kortstondige carrière in Formule 3 in Chinese Macau af, maar hij is nog nooit in Shanghai geweest. „Ik ben al een paar keer in China geweest", zegt hij op zijn website. „Het circuit ziet er geweldig uit, met name de eerste bocht na het rechte stuk: een doordraaier naar rechts.”

Op Sepang speelde de warmte een een belangrijke rol. Volgens Verstappen ging de Toro Rosso daarin zuinig met de banden om. „Dat was een sterk punt van ons in de extreme hitte in Sepang. Dat voordeel vervalt hier.”