De bastaardzoon en de prinses

Scène uit seizoen vijf van de populaire tv-serie Game of Thrones, metKit Harington als Jon Snow enEmilia Clarke als prinses Daenerys. Foto’s HBO

‘Wat is hij knap”, fluistert een journaliste als Kit Harington (28) de kamer binnen komt lopen. Zo’n tien journalisten, opeengepakt in een hotelkamer in het centrum van Londen, gapen de jonge Brit aan. Het gezelschap is uitgenodigd om te komen praten over het nieuwe seizoen van Game of Thrones, een epos over de strijd tussen een handvol adellijke families om de troon van het koninkrijk Westeros. De serie, die vorig seizoen The Sopranos versloeg als best bekeken HBO-serie ooit, heeft een enorme schare fans. Speciaal voor hen zendt HBO Nederland maandagochtend om 3:00 uur Nederlandse tijd, gelijktijdig met de Verenigde Staten, de eerste aflevering uit van het vijfde seizoen – een moment waar de fans al maanden naar uitkijken.

Zijn rol van zwijgzame bastaardzoon in Game of Thrones heeft van de onbekende toneelacteur Harington een sekssymbool gemaakt. Harington – zwarte bos krullen, puppy-ogen – was net afgestudeerd, speelde op het Londense West End en schreef in zijn vrije tijd poëzie toen hij werd gespot door de producers van de serie. Nu is hij de actieheld in grote Hollywoodproducties, staat op tijdschriftcovers en is het gezicht van modemerk Jimmy Choo.

Even later schuift ook Emilia Clarke (28) aan. Zij werkte als serveerster in Londen toen ze werd gecast als de blonde prinses Daenerys Targaryen. In een paar jaar tijd bemachtigde ze een Emmy-nominatie, een hoofdrol op Broadway en speelde in films met Jude Law en Arnold Schwarzenegger.

Paarden en zwaarden

Hoe is het om van onervaren acteur in een oogwenk naar sterrendom te worden gelanceerd? En hoe voelt het om je hele carrière aan die éne serie te danken te hebben? „Deze rol heeft mijn leven op z’n kop gezet, en pas dit laatste jaar kan ik ontspannen met die verandering omgaan”, zegt Clarke. Op de set van Game of Thrones maakt ze 14-urige werkdagen. En in de paar maanden per jaar dat de serie niet al haar tijd en aandacht opeist, ‘doet’ ze een Hollywoodfilm of Broadwayshow. Een journalist vraagt haar of ze een vriendje heeft. Clarke: „Ik heb te hard gewerkt om een privéleven te hebben.”

Ook Kit Harington werkt te veel. Op de set van Hollywoodfilm Pompeï kreeg hij een burn-out en had hij twee dagen verlammingsverschijnselen in zijn benen. „Ik heb 48 uur in bed gelegen en kon toen weer aan de slag. Maar het is vreemd als zoiets gebeurt”, vertelde hij in een eerder interview. Jon Snow – die in de serie opklimt in de rangen van een eeuwenoude militaire orde – heeft zijn carrière gemaakt, maar houdt hem nu ook tegen. „Game of Thrones filmt elke tweede helft van het jaar en eist een goed gedeelte van de maanden ervoor op. Daardoor heb ik nauwelijks tijd voor andere rollen. Of ik weleens spijt heb? Absoluut niet. Als ik terug kon gaan in de tijd zou ik de rol direct opnieuw accepteren. Dit heeft zoveel deuren voor mij geopend.”

Maar de rol in Game of Thrones bepaalde wel in welke richting die deuren opengingen. Hij kreeg jarenlang alleen maar scripts aangeboden in hetzelfde genre (Pompeii, How To Train Your Dragon, Seventh Son). „Historische of fantasy-films, iets anders kreeg ik niet opgestuurd.” Tot het punt waarop hij naar zijn agent stapte om te zeggen dat hij genoeg had van al die ‘paarden en zwaarden’. „Ik werd getypecast, zo werkt de industrie nu eenmaal. Niks mis mee, maar ik wil laten zien dat ik meer in huis heb.” In mei verschijnt zijn eerste film waar geen zwaard of paard in voorkomt, de spionagefilm Spooks: The Greater Good.

Typecasting, het overkomt Clarke in zekere zin ook. Het verhaal van Daenerys – een jonge prinses, gedwongen uitgehuwelijkt in een barbaarse nomadenstam, die uitgroeit tot vastberaden leider – wordt gezien als hét voorbeeld van de sterke vrouwen in de serie. De rol vereiste een zeker doorzettingsvermogen: op haar 23ste had Clarke al een brute verkrachtingsscène gespeeld, meerdere naaktscènes gedaan en een paardenhart verorberd in een primitief vruchtbaarheidsritueel. Ze weet Daenerys – die haar man, broer en kind heeft verloren, verlaten is door haar stam, maar toch een heel koninkrijk weet op te bouwen – even meisjesachtig als meedogenloos neer te zetten. Dat leverde haar de rol op van bikkelharde vrijheidsstrijder Sarah Conner in de nieuwe Terminatorfilm. Ze relativeert: „Het is wel grappig, ik ben helemaal niet zo badass als de badasses die ik speel.”

Bevrijde slavensteden

Ook Clarke is zich bewust van die typische valkuil voor serie-acteurs: de rol die haar ster heeft doen rijzen, houdt haar nu tegen de volgende stap in haar carrière te maken. Door haar contract voor zeven seizoenen zit ze nog zeker twee jaar aan de serie vast. „Maar dankzij Game of Thrones heb ik de rollen voor het uitkiezen, een luxe die weinig jonge acteurs hebben. Tegelijk kon ik al die jaren mijn acteertechniek verbeteren in een omgeving waarin ik me veilig voel.”

Wat prinses Daenerys het komende seizoen te wachten staat? Clarke wil er weinig over kwijt. Aan het einde van seizoen vier regeert ‘The Mother of Dragons’ over de door haar bevrijde slavensteden in het verre Essos. Daar komt ze erachter dat niet alleen de oude meesters maar ook de ex-slaven slecht kunnen wennen aan de nieuwe koningin. Tegelijk heeft ze steeds meer moeite de draken die haar macht geven onder controle te houden. „Daenerys zit in een precaire situatie”, zegt Clarke. „Ze wordt voor het eerst minder afhankelijk van haar raadgevers. Dat gaat lange tijd goed, maar dan...” Ze bijt op haar lip omdat ze geen spoilers mag weggeven.

Seizoen vier liet Jon Snow achter tussen drie rivaliserende kampen en een dreigende invasie van White Walkers, een soort ijszombies. Harington vertelt dat de goudeerlijke Snow in het komende seizoen tot zijn ongenoegen politiek moet gaan bedrijven. „Jon praat meer dan ooit. Dat waren moeilijke scènes om te spelen omdat hij altijd zo gesloten is geweest. Zijn macht als politicus corrumpeert hem niet, daar is hij te eerlijk voor. Maar ik denk wel dat die macht hem kan verwoesten.”

Een gewaagde opmerking – in de serie legt de ene na de andere hoofdpersoon het loodje. Haalt Jon Snow het einde van seizoen vijf?