Pand als klein wonder vol grapjes

Het leven aan de top van verticale stad Rotterdam.

Foto Tessa Smit

Via een fel blauw holletje van po-lyester komen we in de Salle Tour d’Eiffel: een leslokaal met een ovale houten tafel onder een puntdak. „Fransen hebben oog voor schoonheid”, zegt Ellen. „Wat normaal is maken ze mooi en wat mooi is maken ze mooier. Ze hebben meer schwung.” Dan lacht ze: „Al is dat natuurlijk een moeilijk woord voor de Fransen.”

Ellen van Lier is hoe een mens oud wil worden: niet. Ze is zeventig, maar ze bruist, van vrolijkheid en energie. Ze zit vol wilde plannen en lijkt precies te doen waar ze zin in heeft. Ze is een echte Rotterdamse – haar vader is de oprichter van Wester Paviljoen – maar met een levenslange passie voor Frankrijk. Sinds vijf jaar is ze la présidente van de Alliance Française Rotterdam, een organisatie die de Franse taal en cultuur verspreidt. De Rotterdamse afdeling bestaat sinds 1893 en is sinds 1985 gevestigd in een oud herenhuis aan de Westersingel.

Ellen vertelt: „Toen het bestuur van de AFR dit pand kocht was de Westersingel een onveilige straat, en de 19de-eeuwse panden werden niet als mooi ervaren.” Zo kon het buurpand in datzelfde jaar nog worden gesloopt om plaats te maken voor een grauwe, hoogmoderne blokkendoos. Véronique Julian, de toenmalige directeur, zag wat er mooi was aan het oude pand en welke waarde het kon hebben voor de toekomst. Ze wilde het aanpassen aan de moderne tijd, maar met behoud van het oorspronkelijke karakter.

Ze vroeg hulp aan een jonge Rotterdamse kunstenaar en een Rotterdams architectenbureau en zo komt het dat de Rotterdamse Alliance Française een interieur kreeg dat in 2015 onbetaalbaar zou zijn. Een klein wonder, vol grapjes.

„Véroniques visie is uitgekomen”, zegt Ellen. De jonge kunstenaar en het architectenbureau werden wereldberoemd: Joep van Lieshout en OMA. En de Westersingel is tegenwoordig een beschermd stadsgezicht, één van de mooiste straten van Rotterdam. „Een goed bewijs van wat er mogelijk is, met vertrouwen en positieve energie.”