Ook zonder tienen kun je gaan studeren in Amerika

Je moet er veel voor doen om aangenomen te worden. Maar dan krijg je ook college van de crème-de-la-crème, weet derdejaars Harvard-student Abel Corver.

Abel Corver in Nederland. De foto's  zijn door Abel zelf genomen op en rondom de campus van Harvard University Foto Merlin Daleman

Abel Corver dacht eerst dat hij zenuwachtig zou zijn als hij met de wereldberoemde natuurkundige Lisa Randall aan tafel zou zitten, maar toen het eenmaal zover was, viel het mee. Tijdens de wekelijkse kleinschalige seminar met de Harvard-professor viel het hem vooral op dat ze ‘heel gewoon’ was.

Dat is een van de geweldige dingen van studeren aan Harvard University, zegt de 21-jarige Abel: ook als ‘gewone’ bachelorstudent krijg je les van beroemde professoren. Hij is nu derdejaars aan één van de beste Amerikaanse Ivy League-universiteiten. Bijzonder is dat hij meteen na zijn middelbare school begon: jaarlijks doen één of twee Nederlandse leerlingen dat.

Je aanmelden bij een Amerikaanse universiteit is een optie die bij de gemiddelde scholier waarschijnlijk niet opkomt. Zonde, want het is de moeite waard en echt niet alleen weggelegd voor toekomstige Nobelprijswinnaars, zegt Abel. „Je hoeft niet alleen maar tienen op je lijst te hebben. Goede cijfers zijn belangrijk, maar het gaat ook om wat je buiten de les doet.”

Zelf had hij ‘gewoon’ achten en negens, dus Abel denkt dat het vooral zijn extracurriculaire activiteiten waren die hem in de smaak deden vallen bij Harvard. Hij volgde tijdens de middelbare school een college wiskunde in Utrecht, nam deel aan debatcompetities en besteedde zijn vrije tijd gedeeltelijk achter de computer. Niet om spelletjes te spelen, maar om te programmeren: een van zijn grote hobby’s.

Vanaf de vijfde klas van het gymnasium wist Abel al dat hij zich wilde aanmelden bij Amerikaanse universiteiten. „Ik wilde graag in het buitenland studeren en had gehoord dat in de VS opleidingen heel intensief en motiverend zijn. Wat me ook aansprak aan deze universiteit, is dat het een ‘residential college’ is, alle studenten wonen daar bij elkaar.”

Zijn vader, Norbert Corver, is hoogleraar Taalkunde aan de universiteit Utrecht en is soms in de VS voor onderzoek. Toen Abel in de vijfde klas zat, haalde zijn vader hem voor een paar dagen naar Boston om mee te lopen met studenten aan Harvard en MIT. „Dat heeft zoveel indruk gemaakt dat ik meteen een emotionele band met Harvard had.”

Was het moeilijk om er binnen te komen?

„Het is gemakkelijker dan mensen denken, maar het kost wel veel tijd. Je moet er al anderhalf jaar voor de start van je studie aan beginnen, want in december van de zesde klas moet je alles hebben ingeleverd: je cijferlijst, je aanbevelingsbrieven en in het geval van Harvard twee essays. En voor de SAT, de toelatingstest, moet je al een jaar van tevoren beginnen met leren. Het is ook belangrijk dat je je kansen spreidt: ik heb me ook aangemeld bij Yale, MIT en nog een aantal universiteiten. Die aanmeldingen zijn een soort marathon, maar het is het zeker waard.”

Hoe betaal je de opleiding?

„De studie kost ongeveer 65.000 dollar per jaar, maar gelukkig kijkt Harvard als je eenmaal bent aangenomen naar hoeveel geld je ouders hebben. Mijn ouders betalen daarom niet het hele bedrag. En huisvesting en maaltijden zitten daarbij inbegrepen.”

Voor veel studenten is het nogal een stap om uit huis te gaan. Jij verhuisde zelfs naar de andere kant van de wereld. Had je geen heimwee?

„Nee, niet echt. Alles was meteen zo indrukwekkend dat er voor heimwee geen plaats was. Ik mis Nederland altijd wel erg, vooral mijn familie en vrienden, maar tegelijkertijd ben ik heel erg op mijn plaats op Harvard. Ik heb daar veel nieuwe vrienden gemaakt, het is gemakkelijk om mensen met dezelfde interesses te vinden. Harvard is de actieve omgeving waarover ik altijd gedroomd had.”

Hoe ziet je studie eruit?

„Ik doe een liberal arts opleiding, wat inhoudt dat je eerst colleges volgt in verschillende vakgebieden, waarna je een major kiest. In het eerste jaar deed ik bijvoorbeeld wis- en natuurkunde, maar volgde ik ook een muziekvak. Inmiddels studeer ik voornamelijk cognitiewetenschappen. Dat is een fascinerend interdisciplinair vakgebied, waar onder andere psychologie, taalkunde, neurowetenschappen en computerwetenschappen samenwerken.”

Vind je de studie moeilijker dan de middelbare school?

„De studenten hebben verschillende achtergronden, dus er zijn veel instapcolleges op of onder het middelbareschoolniveau. Verder is het wat je er zelf van maakt, je kunt het jezelf moeilijk maken door veel en zware vakken te kiezen. Ik heb dat wel geprobeerd, want ik wil zoveel mogelijk leren.”

Wat maakt Harvard volgens jou zo’n goede universiteit?

„De belangrijkste reden om aan Harvard te studeren, zijn natuurlijk de colleges. Harvard heeft de luxe dat er geen te kleine colleges bestaan, dus als een professor wil lesgeven aan vijf studenten dan kan dat. Daarom kun je aan het begin van het semester uit wel tweeduizend vakken kiezen. Maar ook daarbuiten is de universiteit inspirerend. Eén van mijn lievelingsplekken is de bibliotheek, het is zo leuk om daar rond te lopen en te zien wat er is. Zelfs als ik een Nederlandse titel intyp, vind ik dat boek meteen. En daarnaast zijn er de lezingen, de gesprekken met medestudenten, de lunches met professoren in je huis…”

Zijn die professoren zo benaderbaar?

„Ja, één of twee keer per semester is er een speciaal diner in je huis waarbij je een professor kunt uitnodigen. En ze hebben ook office hours, dan kun je gewoon bij ze binnenlopen. Dat heeft alle lesstof voor mij heel persoonlijk gemaakt.”

Hoeveel tijd ben je aan je studie kwijt?

„Per week is er zestien tot twintig uur college en daarnaast ben je nog zo’n vijfentwintig, dertig uur kwijt aan huiswerk. Maar ja, het hangt er ook vanaf hoeveel je doet. Ik volg extra vakken en ik ben ook nog actief bij de vakbeweging van studenten.”

Heb je ook nog tijd voor een sociaal leven?

„Jawel, afhankelijk van hoe je je studie inricht houd je best wat tijd over. En er zijn allemaal leuke activiteiten. Toen ik nog natuurkunde deed, waren er bijvoorbeeld filmavonden waar we vloeibaar stikstofijs maakten. Je kunt natuurlijk ook uitgaan in Boston, maar als het semester begint, zijn er zoveel dingen te doen op de campus dat veel mensen hier blijven. Zelf ga ik niet vaak naar bars ofzo, ik ben niet zo’n feestbeest… (hij moet hard lachen). Ik gebruik veel van mijn tijd om naar lezingen of seminars te gaan.”

Wat ga je na je studie doen?

„Ik moet eerst nog anderhalf jaar studeren, want de bachelor duurt hier vier jaar. Daarna wil ik een promotieplek vinden, het liefst aan een Amerikaanse universiteit, want ik heb nu ook een Amerikaanse vriendin. Uiteindelijk hoop ik ergens professor te worden in de cognitiewetenschappen.”

Heb je nog adviezen voor Nederlandse scholieren die een studie moeten kiezen?

„Als je op zoek bent naar een uitdaging, is het echt de moeite waard om naar Amerikaanse universiteiten te kijken. Je kunt ook in Nederland kiezen voor een liberal arts opleiding, aan de university colleges. Maar ook aan gewone Nederlandse universiteiten kun je een brede opleiding voor jezelf creëren door heel verschillende keuzevakken te volgen. Colleges moet je niet in de eerste plaats nemen voor de punten, maar omdat ze je inspireren.”