Expert Arjen Robben helpt zijn oude club de finale in

Lokale held Hans Hateboer uit Beerta brak voor Groningen de ban in een halve finale die niet verloren mocht worden. De Euroborg trilde van geluk.

Verdediger Hans Hateboer (r) na de 1-0 kort voor rust, met middenvelder Maikel Kieftenbeld. FC Groningen won de halve finale in de beker met 3-0 van Excelsior. Foto Henk Jan Dijks / ANP Pro Shots

Het was muisstil in de kleedkamer van FC Groningen. Een videoboodschap van de Groningse dribbelkoning Arjen Robben, die op zijn zestiende debuteerde bij de club. Expert in het spelen van grote wedstrijden. Hij spreekt de nerveuze ploeg moed in, ruim 24 uur voor de halve finale in het bekertoernooi tegen Excelsior.

Ze moeten genieten van de wedstrijd, zegt de sterspeler van Bayern München in de peptalk van iets langer dan een minuut. Ervoor knokken en vooral gewoon de dingen doen die je in andere wedstrijden ook altijd doet. Geen wonderteksten, maar het helpt. „Het maakte indruk”, zegt coach Erwin van de Looi, die de video dinsdagmiddag voor de laatste training toont aan zijn selectie.

De raad van Robben was nodig, merkte Van de Looi in de aanloop. Sinds de gewonnen kwartfinale eind januari tegen Vitesse ging het in het Groningse Stad en Ommeland over niets anders dan de halve finale. Het duel was binnen een dag uitverkocht. „Het werd ongelofelijk opgepimpt. De druk was heel erg hoog.”

3-0 wordt het in het duel dat niet verloren mocht worden. De Euroborg trilt van geluk bij het bereiken van de bekerfinale – de eerste sinds de verloren editie in 1989. „We gaan op de trekker naar de Kuip”, zingen de supporters op de Koeman-tribune.

De finale over ruim drie weken tegen PEC Zwolle in Rotterdam is de redding van een kleurloos seizoen. Anoniem dobberen de noorderlingen rond in de eredivisie. Een voorlopige elfde plaats, met twaalf gelijkspelen en acht zeges. Kraak noch smaak.

Aparte krachten

Maar het bekertoernooi brengt dit voetbaljaar aparte krachten los in Groningen. 2.500 supporters staan bij de afsluitende training op dinsdag – tegenover twee verdwaalde fans bij Excelsior. Voor het duel trekt een feestende stoet van ruim duizend aanhangers vanuit de binnenstad van Groningen naar het stadion, met een spoor van bengaals vuurwerk. Gevolgd door een groen-witte zee bij opkomst van de ploegen in het stadion.

Groningen voelt zich onoverwinnelijk. „Na de training wist ik al dat we niet konden verliezen. Dat klinkt misschien wat arrogant”, zegt Van de Looi. Alles stond op scherp. „Het gevoel, de focus en iedereen die zo achter de ploeg stond.”

Uitgerekend de enige Groninger in de basisopstelling breekt kort voor rust het stroeve gevecht met Excelsior open. Hans Hateboer (21) uit het Oost-Groningse dorpje Beerta, sinds de D-junioren voetballend bij de club. Een rechterverdediger die graag opstormt langs de zijlijn.

Het witte krijt kleeft nog aan zijn knieën als Hateboer dansend een ereronde maakt, zijn armen zwabberend in de lucht. Uit pure vreugde schiet hij een paar ballen wild de tribune in. Een dikke duim naar de hoek waar zijn ouders, broertje, vriendin en vrienden op de tribune zitten.

Voor even is de local met die prachtige naam de held van Groningen. Net als eind vorig seizoen, toen Hateboer een belangrijk doelpunt maakte in de finale van de play-offs waardoor Groningen zich plaatste voor de voorronde van de Europa League.

Hij heeft een patent op belangrijke doelpunten, lacht hij. „Wat mij betreft moet je mij als eerste op papier zetten voor de finale”, zegt hij tegen radioprogramma Langs de Lijn. Na zijn doelpunt vorig jaar in de play-offs was hij tot 7.00 uur ’s ochtends gaan stappen en stond er even later opeens een radioploeg op de stoep. Nu houdt hij het rustig. „We spelen zondag weer.”

Hateboer dankte zijn basisplaats aan de schorsing van verdediger Eric Botteghin. De Braziliaan kijkt het duel tussen de harde kern. Bij de 3-0 van architect Tjaronn Chery klimt hij uit de tribune en stormt richting zijn teamgenoten. Een klein volksfeest barst los in de Groene Kathedraal.

Vader en zoon Nijland

„Dit is zo belangrijk, zo belangrijk”, stamelt algemeen directeur Hans Nijland. Hij heeft dieptepunten meegemaakt met de club. Na degradatie in 1998 speelde Groningen twee seizoenen in de eerste divisie.

De Trots van het Noorden kwam begin deze eeuw stap voor stap terug. De bouw van het nieuwe stadion in 2006 gaf Groningen (begroting van 17 miljoen euro) een boost. „Eigenlijk hebben we hier alleen maar successen gehad.” Drie keer werd er Europees voetbal gehaald.

In de finale staat de club van Nijland tegenover een van zijn vijf kinderen: zoon Stef Nijland, spits bij PEC Zwolle. „Ik heb hem net gesproken. ‘Gefeliciteerd pa’, zei hij.”