Je mag de brontosaurus gewoon weer brontosaurus noemen

Brontosaurus is terug. 136 jaar na de ontdekking van de langnekdino, hebben paleontologen de naam brontosaurus gisteren in ere hersteld, in het online tijdschrift PeerJ.

Terug? In de verbeelding van dinofans is brontosaurus nooit weggeweest. Met zijn lange nek en staart geldt de reusachtige planteneter die 150 miljoen jaar geleden leefde nog altijd als een van de meest iconische dinosauriërs.

Maar paleontologen hebben de naam brontosaurus al lang geleden opgegeven. Brontosaurusbotten zouden te veel lijken op die van een andere langnekdino.

De verwarring ontstond meer dan een eeuw geleden. In de jaren zeventig van de negentiende eeuw groef de Amerikaan Othniel Charles Marsh in korte tijd twee langnekdino’s (sauropoden) op. De eerste was Apatosaurus: ‘bedrieglijke hagedis’. Een ander, completer skelet doopte hij Brontosaurus: ‘donderhagedis’.

Maar brontosaurus bestond niet lang. In 1903 concludeerde paleontoloog Elmer Riggs dat de botten van brontosaurus en apatosaurus van één en dezelfde soort waren. En dan zijn de taxonomische spelregels onverbiddelijk: de oudste naam heeft voorrang. En dus werd brontosaurus apatosaurus.

Sindsdien hebben weinig paleontologen zich om brontosaurus bekommerd. Tot gisteren. Drie Europese paleontologen bekeken de resten van apatosaurus en brontosaurus opnieuw. In een artikel van 298 pagina’s tonen ze aan dat het schouderblad en de wervels van apatosaurus en brontosaurus genoeg van elkaar verschillen om de twee dino’s als aparte soorten in te delen.