De Brontosaurus is tot leven gewekt

Paleontologen twijfelden er lange tijd niet aan. Ze dachten dat de Brontosaurus en de Apatosaurus één soort waren. Tot gisteren.

De Brontosaurus is terug. 136 jaar na de ontdekking van de langnekdino, hebben paleontologen de naam Brontosaurus gisteren in ere hersteld, in het online tijdschrift PeerJ.

Terug? In de verbeelding van dinofans is Brontosaurus nooit weggeweest. Met zijn lange nek en staart, gedragen door vier logge poten, geldt de reusachtige planteneter nog altijd als een van de meest iconische dinosauriërs.

Maar paleontologen hebben de naam Brontosaurus al lang geleden opgegeven. Brontosaurusbotten zouden te veel lijken op die van een andere langnekdino (sauropode). Wie gisteren ‘Brontosaurus’ intikte in Wikipedia, kwam terecht op het lemma ‘Apatosaurus’, waar werd uitgelegd dat de Brontosaurus eigenlijk een Apatasaurus was.

De verwarring ontstond al vlak na de ontdekking van de beroemde langnek, uit de diplodocusfamilie. In de jaren zeventig van de negentiende eeuw groef de Amerikaanse paleontoloog Othniel Charles Marsh in korte tijd twee langnekdino’s op die 150 miljoen jaar geleden leefden. De resten van de eerste dino doopte hij in 1877 Apatosaurus: ‘bedrieglijke hagedis’. Twee jaar later schreef hij het andere, meer complete skelet toe aan Brontosaurus: ‘donderhagedis’.

Brontosaurus bestond niet lang. In 1903 concludeerde paleontoloog Elmer Riggs dat Marsh zich had vergist. De botten van Brontosaurus en Apatosaurus waren van één en dezelfde soort. De taxonomische spelregels zijn dan onverbiddelijk: de oudste naam heeft voorrang. En dus werd Brontosaurus Apatosaurus.

Sindsdien hebben weinig paleontologen zich om Brontosaurus bekommerd. „Er werd af en toe gefluisterd: zou Brontosaurus toch bestaan”, zegt Mike Taylor, paleontoloog en langnekdino-expert, „maar over het algemeen werd het betoog van Riggs domweg aanvaard”.

Drie Europese paleontologen deden dat niet. Zij bekeken de complete stamboom van Apatosaurus en Brontosaurus opnieuw. In een gigantisch artikel dat meer dan 298 pagina’s telt, laten ze zien dat het schouderblad en de wervels van Apatosaurus en Brontosaurus subtiel van elkaar verschillen.

Het drietal wekt zo Brontosaurus weer tot leven, en kondigt meteen meer verschuivingen in de stamboom van langnekdino’s aan: Dinheirosaurus is eigenlijk een Supersaurus en één diplodocus (Diplodocus hayi) heet voortaan Galeamopus hayi. Andere diplodocussen blijven bestaan.