Hoe Rolling Stone tot misschien wel de grootste canard in zijn geschiedenis kwam

Het kan de beste overkomen: een verhaal publiceren dat achteraf een broodje aap-verhaal blijkt te zijn. Trouw maakte het onlangs nog mee met de verzonnen verhalen van Perdiep Ramesar, het Amerikaanse tijdschrift Rolling Stone moest dit weekend een artikel over een groepsverkrachting intrekken.

Het stuk werd eind vorig jaar gepubliceerd en ging over de eerstejaarsstudente ‘Jackie’ die beweerde op de campus te zijn verkracht door zeven mannelijke medestudenten. De studenten beschuldigde de universiteit seksueel geweld tegen vrouwen te negeren. Na publicatie ontstond twijfel over de betrouwbaarheid van het stuk en de getuigenis van Jackie.

Dit weekend maakte het blad excuses voor de plaatsing van het verhaal. Voor de groepsverkrachting bleek geen bewijs te zijn. Het blad gaf toe dat het nooit contact had gezocht met de beschuldigde mannen om wederhoor te plegen. Het tijdschrift besloot vervolgens de Columbia Journalism School te laten uitzoeken hoe het verhaal erdoorheen heeft kunnen glippen. Hun volledige bijna 13.000 woorden tellende verslag is integraal gepubliceerd op de site van Rolling Stone.

De drie auteurs van het onderzoek, onder wie het opleidingshoofd, concluderen dat het blad op alle vlakken heeft gefaald: bij het checken van de feiten, bij de verslaglegging en bij de eindredactie. De auteur van het stuk liet zich te veel leiden door de getuigenis van Jackie, de niet-coöperatieve houding van de universiteit sterkte haar achterdocht over een cover-up, en de eindredactie voelde drang om te scoren met een goed, sappig verhaal en zo het falende beleid van de universiteit aan te kaarten.

Rolling Stone is not the first news organization to be sharply criticized for its reporting on rape. Of all crimes, rape is perhaps the toughest to cover. The common difficulties that reporters confront - including scarce evidence and conflicting accounts - can be magnified in a college setting. Reporting on a case that has not been investigated and adjudicated, as Rolling Stone did, can be even more challenging.

Diep door het stof

Overigens zeggen de senior editors in het onderzoek dat ze ervan overtuigd zijn dat het een eenmalige uitglijder is en dat hun werkwijze niet hoeft te veranderen. Maar de kniebuiging was er niet minder diep om. De politie heeft het onderzoek naar Jackie inmiddels geseponeerd, maar het magazine zei in een verklaring dat het fout zou zijn om de verantwoordelijkheid voor de misser op Jackie af te schuiven:

“We would like to apologize to our readers and to all of those who were damaged by our story and the ensuing fallout, including members of the Phi Kappa Psi fraternity and UVA administrators and students. Sexual assault is a serious problem on college campuses, and it is important that rape victims feel comfortable stepping forward. It saddens us to think that their willingness to do so might be diminished by our failings.”

Het diepe mea culpa van Rolling Stone ten spijt, het ziet er niet naar uit dat het blad hiermee van de zaak af is. De studentenvereniging van de Universiteit van Virginia liet gisteren al weten een aanklacht te gaan indienen tegen het blad wegens smaad.

Lees het hele artikel Rolling Stone’s investigation: “A failure that was avoidable” van Sheila Coronel, Steve Coll en Derek Kravitz bij Rolling Stone (12.568 woorden, circa 50 minuten) .