Val door de aarde duurt een half uur

Een Amerikaanse natuurkundige heeft het uitgerekend: hoe lang duurt het om dwars door de aarde te vallen?

Stel, je graaft een tunnel dwars door de aarde, zeg maar van Portugal naar Nieuw-Zeeland (als je in Nederland begint, kom je in de Stille Oceaan uit). Je springt erin. Hoe lang duurt je val dan?

Op deze vraag heeft de Amerikaanse natuurkundige Alexander Klotz een nieuw antwoord uitgerekend: je valt 38 minuten en 11 seconden.

Onderweg ga je steeds sneller, tot je met wel 35 duizend kilometer per uur door het middelpunt van de aarde heen schiet. Maar als je daar eenmaal voorbij bent, rem je weer af. Wanneer je aan de andere kant aankomt, kun je misschien nog net de rand van de tunnel grijpen voordat je weer terugvalt.

Tenminste: als er geen lucht in de tunnel zit. Anders zou je door de luchtweerstand afremmen en in het midden van de aarde blijven rondzweven. De zwaartekracht van de aarde trekt daar wel aan je, maar omdat hij naar alle kanten evenveel trekt, voel je helemaal niets: je bent gewichtloos.

Natuurkundigen kennen dit sommetje al ruim honderd jaar. Alleen, zegt Klotz, dachten we altijd dat je 42 minuten en 12 seconden zou vallen, omdat we het tot nu toe verkeerd hebben uitgerekend.

Dat komt omdat niet ieder stukje aarde zwaar is. De kern, helemaal binnenin, is van heel zwaar ijzer. Daardoor word je harder aangetrokken dan door het lichtere steen van de aardkorst. Als je daar netjes rekening mee houdt, gaat het vallen vier minuten (en 1 seconde) sneller.

Natuurlijk kan niemand een tunnel van 12742 kilometer door de aarde graven. Hoe stevig je de wanden ook maakt, hij zou al heel snel instorten. En alle lucht eruit pompen is al helemaal niet te doen.

Toch is de tunnel door de aarde leuk om over na te denken, vindt professor Klotz. Bijvoorbeeld om zijn studenten een iets moeilijker sommetje te geven dan ze de afgelopen honderd jaar kregen.