Hoop blijft leven voor de wielergekke Belgen

Zondag geen Tom Boonen en Fabian Cancellara in de 99ste editie van de Ronde van Vlaanderen. Maar geen nood, vooral in België staan potentiële opvolgers in de rij. Daar leeft de Ronde als nergens anders. „Hier vind je de roots van het wielrennen. Het is pure magie.”

Deze mensen volgden de Ronde van Vlaanderen vorig jaar vanuit hun camper aan het parcours. Foto Jasper Juinen

Vier uur trainde hij afgelopen week met ploeggenoten op het parcours van de Ronde van Vlaanderen. Zou het dan toch, hunkerden de Vlaamse wielersupporters. Het hele voorjaar uitgeschakeld na een zware val op de linkerschouder in Parijs-Nice. Maar Tom Boonen is geen gewone. Liefst 21 keer won hij een voorjaarskoers over de kasseien, becijfert Patrick Lefevere, manager van Etixx-Quickstep. Nee, zijn kopman is er niet bij zondag, onmogelijk. Belgische opvolgers? „Laat het ons hopen. Maar Tom staat op eenzame hoogte.”

Ook zonder Boonen (34) is Vlaanderen dezer dagen wielergek. ‘De koers is van ons’, luidt in de aanloop naar de 99ste Ronde de nergens te missen leuze van de organiserende krant Het Nieuwsblad. Drieënhalf uur lang tot wel anderhalf miljoen tv-kijkers voor Gent-Wevelgem, meer dan bij een voetbalinterland van de Rode Duivels. Tienduizenden bij start, finish of onderweg. Daar stopt een uitpuilende tram in de desolate badplaats De Panne. „De koers leeft nergens anders zoals hier”, zegt Hans De Clercq, ploegleider van Topsport Vlaanderen. „Hier vind je de roots van het wielrennen. Het is pure magie.”

Enthousiasme voor buitenlandse winnaars als Geraint Thomas (E3), Luca Paolini (Gent-Wevelgem) of Alexander Kristoff (Driedaagse De Panne). Maar meer nog voor de Vlaamse helden in de hoofdrol. Zie Tiesj Benoot lang op kop sleuren door de West-Vlaamse Ardennen, 21 jaar jong. Die heroïsche solo van Jürgen Roelandts door de rukwinden, een dramatische val en wederopstanding van Greg Van Avermaet of Stijn Devolder. Of de dubbelslag van Jelle Wallays en Edward Theuns uit de opleidingsploeg Topsport Vlaanderen vorige week in Waregem. „Zeker op de kasseien is talent genoeg”, stelt De Clercq. „België hoeft niet te wanhopen. Er is leven na Tom Boonen.”

Stijn is in zeer goede doen

Thomas, Kristoff en Peter Sagan horen zondag tot de favorieten voor Vlaanderens Mooiste. Maar ook aan Belgische kanshebbers geen gebrek. „Zeker Sep Vanmarcke en Van Avermaet hebben de kwaliteiten en ervaring om voor de zege te rijden”, voorspelt De Clercq. „Zij zijn de eerst aangewezen mannen om in het gat te duiken dat ontstaat door het wegvallen van Boonen en Cancellara.” Roelandts lijkt de grootste kanshebber binnen het sterke blok van Lotto Soudal. En vlak Devolder niet uit, zegt ploegleider Dirk Demol van Trek. Zijn kopman won de Ronde al in 2008 en 2009. „Stijn is in zeer goede doen.”

Lefevere – die met Etixx-Quickstep inzet op buitenlandse kopmannen Zdenek Stybar en Niki Terpstra – moet het nog zien, een Belgische winnaar. „Roelandts reed een knappe solo, maar het is twee jaar geleden dat hij won. Van Avermaet is beter geworden, hij wint in de Tirreno, maar dat was ook lang geleden. En Vanmarcke komt goed over in de pers en koerst op een manier die het publiek graag ziet. Toch is hij weinig efficiënt in het afmaken. Maar goed, als een van die jongens zondag wint, moet ik zwijgen.”

Aanhoudende stroom specialisten

Naast vier topfavorieten, allen kopman in eigen ploeg, beschikt België nog over outsiders als Stijn Vandenbergh en Jens Debusschere, aanstormende jongeren als Benoot, Jasper Stuyven, Yves Lampaert of Wallays en Theuns. „Het is de erfenis van onze cultuur”, verklaart Lefevere de aanhoudende stroom aan Vlaamse kasseispecialisten. „Jonge renners kennen hier iedere kasseisteen, ieder putje in de weg. Van de junioren tot nu hebben ze er tientallen keren over gekoerst. Dat is ons grote voordeel op dit terrein.”

Cruciaal in de opleiding van talent is al sinds 1993 de door de overheid gesponsorde ploeg van Topsport Vlaanderen. Tom Steels was een van de eerste grote namen die doorbrak in de ploeg die altijd rijdt op fietsen van Eddy Merckx. Ook huidige toppers als Devolder en Vanmarcke zijn begonnen als prof bij de Vlaamse opleidingsploeg. „Wij zijn de enige ploeg in de wereld die al meer dan twintig jaar ervaring heeft met het opleiden van jonge profs”, zegt De Clercq, die als renner in 2003 de rode lantaarn kreeg en sinds 2011 ploegleider is. „Dat begint zo zachtjes aan zijn vruchten af te werpen. In Nederland zie je nu dat Roompot hetzelfde probeert, net zoals Wallonie-Bruxelles in het Franstalige deel van België bezig is. Dat is het bewijs voor ons succes.”

De stunt van Wallays (vorig najaar al winnaar van Parijs-Tours) en Theuns in Dwars door Vlaanderen was volgens De Clercq geen toeval: „Wij zetten vol op die koersen in omdat de tv er lang bij is. Renners weten ook dat zulke wedstrijden hun carrière kunnen maken.” Maar zondag in de Ronde van Vlaanderen behoren zijn kopmannen niet tot de favorieten. „We moeten realistisch zijn. Een renner bij de eerste twintig zou al mooi zijn. Wij hebben niet de ambitie om een World Tourploeg te worden of de Ronde van Frankrijk te rijden. Ons doel is om jonge renners aan het werk te zetten, en ze de kans te geven om door te groeien.”

Maar wie doorgroeit, is weg. „Wallays en Theuns gaan we volgend jaar zeker niet behouden”, voorziet Walter Planckaert, oud-renner uit een vermaard wielergeslacht, eerder ploegleider bij Peter Post en sinds 2005 bij Topsport Vlaanderen. „We moeten steeds weer op zoek naar coureurkes, dat is niet gemakkelijk. Toch vinden wij ze altijd. Je moet scouting doen, inlichtingen vragen bij uw relaties. Kijken naar kwaliteiten, niet eens zozeer naar uitslagen. Dan zullen er altijd weer een paar mannekes opstaan.”