Blogger genas zichzelf van kanker, loog ze

De Australische Belle Gibson wist met haar gezonde lifestyle kanker te verslaan en bereikte een grote fanbase met voedseltips. Alleen klopte het niet, blijkt nu.

Alleen al op Instagram had Belle Gibson meer dan 200.000 volgers. Foto Belle Gibson/Instagram

Ze was een van de speciale gasten bij de lancering van de Apple Watch, een paar maanden geleden in Silicon Valley. De Australische blogger Belle Gibson ontwikkelde de succesvolle Whole Food lifestyle app - die als een van de eerste apps ook ontwikkeld zou worden voor de nieuwe Apple Watch. Niet alleen haar app ($3.79, met meer dan 300.000 downloads) was populair. De blonde twintiger had een grote fanbase. Alleen al op Instagram had ze meer dan 200.000 volgers. Vorig jaar verscheen haar receptenboek The Whole Food Pantry.

Gibsons succes is gebaseerd op haar verhaal dat zes jaar geleden begon. In 2009 zou ze te horen hebben gekregen dat ze een hersentumor had. Ze zou nog maar vier maanden te leven hebben. In plaats van chemo en bestraling koos ze voor zuurstofbehandelingen en darmspoelingen. Ook schrapt ze gluten, zuivel en bewerkt voedsel uit haar dieet. De maanden die ze nog te leven had, veranderen in jaren.

In juli 2014 schreef Gibson op Instagram dat haar kanker terug was. „Ik heb kanker in mijn bloed, milt, hersenen, baarmoeder en lever. Ik heb pijn... (...) Draag alsjeblieft niet mijn pijn. Ik heb dit onder controle.”

Anonieme brief

Maar de aandacht die ze kreeg kon niet op. De Australische Elle publiceerde in december vorig jaar een groot artikel over Gibson met de kop: ‘The Most Inspiring Woman You’ve Met This Year’.

Na publicatie ontving de redactie van Elle een anonieme brief met „een paar dingen die ze zouden moeten weten voordat ze weer over Gibson zouden publiceren”. De schrijver beweerde Gibson al heel haar leven te kennen en schreef dat ze een pathologische leugenaar is. „Ze raakte zo verstrikt in haar eigen leugens in Brisbane, dat ze naar Melbourne verhuisde om daar opnieuw een leven vol leugens te beginnen - ‘de kankerleugen’ dit keer.” De redactie deed wat research, vond „een paar obscure blogs” met beschuldigingen en zag geen reden om de brief niet als een leugen af te doen. Maar de beschuldigingen lijken nu toch waar.

Het Australische mediabedrijf Fairfax Media schreef begin maart dat het bedrijf van Gibson ruim 300 duizend dollar aan goede doelen had beloofd, maar dat organisaties die het geld was toegezegd, dit nooit hadden ontvangen.

Een dag later bekende Gibson tegenover de krant The Australian dat de kanker in haar „bloed, milt, hersenen, baarmoeder en lever” het resultaat was van een „verkeerde diagnose” van een Duitse arts van wie ze de naam niet wilde noemen. De krant trok meer in twijfel. Gibson zou in 1991 geboren zijn, en dus 23 jaar oud en niet 26 jaar zijn, zoals ze wel beweerde.

Terwijl de beschuldigen heviger werden plaatste Gibson een bericht waarin stond dat ze online gepest werd en dat ze duizenden levens had beïnvloed met haar organisatie. Een verklaring zou later komen - maar sindsdien is het stil.

Waarom checkte niemand haar?

Haar Instagram-account heeft nog maar 193.000 volgers - alle foto’s zijn op privé gezet. Foto’s die gedetailleerde informatie gaven over de kankerdiagnoses en ziekenhuisopnames, zijn weggehaald. Haar account verdween van een forum waarop ze in 2009 een bericht postte over een bijnadoodervaring tijdens een open hartoperatie, aldus The Guardian.

De volgers van Gibson voelden zich verraden en bekritiseerden media, zoals Elle, die haar een podium gaven zonder feiten te checken. Haar uitgever Penguin Books heeft haar boek uit de schappen gehaald, maar zei tegen The Daily Mail haar medische geschiedenis niet te hebben gecheckt. Ook haar lifestyle app is uit de App Store verdwenen. Of de app nog wordt ontwikkeld voor de Apple Watch is niet duidelijk.

Online verdwijnen lijkt onmogelijk. Op een podcast die een journalist van Tech Guide maakte op het lanceringsfeestje van The Apple Watch zei Gibson in september: „Het is grappig dat ik hier ben - mijn vrienden en familie zeiden ‘Belle, je kan niet gaan’. Zes weken geleden was ik opnieuw gediagnosticeerd met verschillende soorten kanker. Maar het voelt of ik aan de top van de wereld sta.”