Houthi’s veroveren stad Aden ondanks Saoedische luchtacties

President Hadi’s laatste bolwerk is bijna ingenomen door de Houthi’s. Zet Saoedi-Arabië nu grondtroepen in?

Houthi-rebellen bij een checkpoint in de havenstad Aden. Foto Saleh al-Obeidi/AFP

Shi’itische Houthi-rebellen hebben gisteren na felle strijd het centrum van de belangrijke stad Aden in het zuiden van Jemen grotendeels ingenomen. Vanmorgen werd nog gevochten. Daarmee lijken de pogingen van Saoedi-Arabië en enkele regionale bondgenoten van de voorbije dagen om de Houthi’s daarvan met luchtacties af te houden mislukt.

De Houthi’s bezetten gisteren ook korte tijd het presidentieel paleis in Aden, dat op een rots ligt die uitkijkt over de Arabische Zee, en plantten er symbolisch een vlag. Later, toen Saoedische vliegtuigen nieuwe bombardementen uitvoerden, trokken ze zich weer terug uit het paleis. De bewoners van de stad blijven grotendeels binnen. „De mensen zijn angstig en doodsbang door het bombardement”, zei een inwoner tegen het persbureau Reuters via de telefoon.

De vervallen havenstad Aden is het laatste bolwerk van de Jemenitische president Hadi. Na beschietingen van de Houthi’s was hij vorige week per boot de stad ontvlucht. Hij verblijft nu in Saoedi-Arabië. Sunnieten verdenken het ook shi’itische Iran ervan de Houthi’s te ondersteunen.

Grote vraag is nu of Saoedi-Arabië bereid is grondtroepen in te zetten om het verslagen bewind van Hadi weer in het zadel te helpen. Hadi zelf heeft daar al krachtig op aangedrongen.

De voorbije dagen waren er al zware gevechten tussen Saoedische militairen en de Houthi’s. Jemenieten in het noorden meldden artilleriebeschietingen en raketaanvallen op diverse plekken langs de grens. Ze hoorden explosies en zwaar geweervuur en Saoedische helikopters die overvlogen.

„Er zou een beperkte operatie te land kunnen zijn, in specifieke gebieden op specifieke tijdstippen”, aldus een Saoedische woordvoerder van de coalitie. „Maar verwacht niet dat we automatisch onze toevlucht tot een operatie te land nemen.”

De Amerikanen hebben zich bereid verklaard de Saoediërs te assisteren door tankfaciliteiten voor hun vliegtuigen ter beschikking te stellen. De Saoediërs zelf zeggen dat de bombardementen doorgaan totdat Hadi’s regering weer aan de macht is.

Intussen hebben strijders van Al-Qaeda, dat eveneens delen van het zuiden van Jemen in handen heeft, van de chaos in het land gebruikgemaakt om zich gisteren van de stad Mukalla, zo’n 500 kilometer ten noordoosten van Aden, meester te maken. Ze namen regeringsgebouwen in en bevrijdden zo’n 150 tot 300 gedetineerden uit de lokale gevangenis, deels Al-Qaedastrijders. Onder hen bevond zich Khaled Batarfi. Het vooraanstaande Al-Qaedalid wordt ervan verdacht het brein te zijn achter meerdere aanslagen.

Functionarissen van de Verenigde Naties verklaarden gisteren dat de gevechten van de laatste paar weken volgens hun gegevens aan 519 mensen het leven hebben gekost, onder wie negentig kinderen. Tienduizenden mensen zijn door het geweld van huis en haard verdreven. Sommigen van hen hebben per boot de wijk genomen naar het naburige Djibouti.

„We koersen aan op een humanitaire ramp”, zei Julien Harneis, Unicef vertegenwoordiger in Jemen. Harneis wees ook op de grote betrokkenheid van kinderen. Volgens hem is zeker eenderde van alle strijders nog geen 18 jaar. Velen van hen zouden zelfs nog maar 13 of 14 jaar oud zijn.

Een Chinees marineschip heeft gisteren 225 buitenlanders geëvacueerd uit Aden. Eerder had China al 571 Chinezen uit Jemen geëvacueerd.