Bobby Phills, de basketballer die maar één fout maakte

Bobby Phills in duel met Michael Jorden. Phills was volgens de basketballegende een van de beste verdedigers tegen wie hij ooit speelde. Foto EPA / Jeff Haynes

In een wereld van exorbitante salarissen, extravagant gedrag en wilde uitspattingen gold basketballer Bobby Phills als een heel gewone jongen. Hij was een allemansvriend, die zich volgens kennissen kenmerkte door zijn onzelfzuchtigheid. En bovendien een hele goede basketballer. Maar Phills maakte één grote, cruciale fout.

Bobby Phills (1969) had eigenlijk nooit basketballer moeten worden. Hij werd weliswaar toegelaten tot de selectie van de Southern University in Louisiana, maar eigenlijk alleen om bankspeler te worden. Phills was een slimme jongen, en als reserve konden zijn hoge cijfers het gemiddelde van het team een beetje omhoog halen, was de gedachte.

‘Wordt toch gewoon arts’

Toen Phills in 1988 aan zijn coach Ben Jobe liet weten dat hij ook daadwerkelijk wilde spelen, wees die hem er dan ook op dat hij zich moest richten op zijn toekomst als arts. Een loopbaan in de top van het basketbal was voor de andere, minder pientere spelers. Maar Phills drong aan.

Jobe besluit Phills daarom eerst aan zijn schot te laten werken, zo vertelt de trainer op het sportblog Grantland. Hij leerde hem de techniek en zei toen:

“Ga nu maar duizend schoten per dag oefenen. Ontwikkel een band met de bal. Schieten is een van de gemakkelijkste vaardigheden. Ik weet dat veel mensen het anders zien, maar het gemakkelijk. Het gaat alleen om jou en de basket.”

Duizend schoten per dag

Met de adviezen van Jobe groeit Phills uit tot een belangrijke speler voor zijn universiteit. In zijn laatste jaar is er niemand in de competitie met meer driepunters per wedstrijd dan hij. Die statistiek valt ook op bij de scouts, waarna de lange shooting guard aan de slag kan bij de NBA, bij de Cleveland Caveliers.

Daar krijgt hij in de loop der jaren de status van een topverdediger. Basketbalgrootheid Michael Jordan noemt hem zelfs een van de beste verdedigers die hij ooit op het veld tegenkwam. In 1997 tekent Phills een megacontract: voor 33 miljoen dollar (30 miljoen euro) verbindt hij zich voor zeven seizoenen aan de Charlotte Hornets.

Eindeloze handtekeningensessies

Ondanks zijn status blijft Phills volgens Chucky Brown, een teamgenoot van toen, de ideale schoonzoon. Brown:

“Mensen geloven soms niet dat zo iemand bestaat. Ze horen: oh, het was zo’n engel, bla, bla, bla. Het is moeilijk voor te stellen. Maar deze kerel deed gewoon de juiste dingen.”

Over Phills doen dan ook vooral verhalen de ronde over hoe hij uit zijn auto springt om een motorrijder te helpen nadat die tegen een vrachtwagen was aangereden. En hoe hij basketballessen gaf en handtekeningen uitdeelde tot hij er een lamme arm van kreeg.

Die ene zwakte

Phills – gelukkig getrouwd en vader van twee kinderen – heeft alleen een zwakke plek. Hij houdt van autorijden. Heel hard autorijden. En die achilleshiel wordt hem in op 12 januari 2000 in Charlotte fataal. Phills raakt op die dag de controle over zijn Porsche 993 kwijt en wordt geraakt door een tegemoetkomende auto. Hij is vrijwel op slag dood.

Lees het hele verhaal - “After The Crash” - op het sportblog Grantland. (28 minuten)