Deze schedel is 3,67 miljoen jaar oud

Foto Jason Heaton

Aapmens ‘Little Foot’ tuimelde miljoenen jaren geleden een Zuid-Afrikaanse grot in, zijn dood tegemoet. Na 18 jaar zorgvuldig bikken hebben paleontologen de schedel en grote delen van het skelet uit het brokkige gesteente bevrijd. Vandaag maken zij de ouderdom ervan bekend in Nature: 3,67 miljoen jaar. Little Foot was een Australopithecus, net als het beroemde skelet Lucy, maar zijn skelet completer en ouder (Lucy leefde 3,2 miljoen jaar geleden). De ontdekking van Little Foot heeft nooit veel aandacht gekregen. De Zuid-Afrikaan Ronald Clarke vond in 1994 enkelbotjes en botjes van een grote teen van de aapmens in een kartonnen doos waarin roofdierresten zouden zitten. In 1997 vonden zijn medewerkers de rest van het skelet in het grottenstelsel van Sterkfontein. Nu is de volgende vraag: was Little Foot een Australopethicus africanus, zoals Lucy? Of toch een nieuwe soort, Australopithecus prometheus, zoals Clarke vermoedt? Een beschrijving van het complete skelet is nog niet gepubliceerd.