Ooit zou het fout lopen, voorspelden intimi

Het lichaam van de Belgische minister van Staat Steve Stevaert werd donderdag gevonden in het Hasseltse Albertkanaal. Stevaert zou worden vervolgd wegens een verkrachting. De socialist Stevaert was zeer populair bij de Vlaamse kiezers.

Als succesvol café-uitbater in de politiek beland, met een overdosis charisma en sex appael. Wonderkind én brokkenpiloot: Steve Stevaert, Belgisch minister van Staat. Bijnaam: Steve Stunt.

Donderdag werd zijn ontzielde lichaam opgedregd uit het Albertkanaal, dicht bij zijn woning in het Belgisch-Limburgse Hasselt, na een grootscheepse zoekactie met sonarboten en duikers. Justitie sluit niet uit dat Stevaert (60), nestor van de Vlaamse socialistische partij SP.A, zelfmoord heeft gepleegd.

Stevaerts tragische dood volgde een half etmaal nadat donderdagochtend bekend werd dat er tegen hem een strafzaak zou worden geopend wegens verdenking van verkrachting. Een paar uur na dat nieuws werden Stevaerts fiets en jas gevonden bij het kanaal.

We verliezen „een hele goeie vriend”, zei een geëmotioneerde Bruno Tobback, de huidige SP.A-voorzitter. Stevaert was sinds 2006 getrouwd.

‘Verkrachting, met de verzwarende omstandigheid dat hij gebruik heeft gemaakt van zijn gezag en de faciliteiten die zijn functies hem verlenen’, luidde de aanklacht tegen Stevaert - tot 2009 nog gouverneur van de provincie Limburg, maar sindsdien niet meer politiek actief. Wel bekleedde hij de laatste jaren tal van bestuursfucties in het bedrijfsleven en de publieke sector.

Televisieprogramma

De verkrachtingszaak dateert van 2010 toen Stevaert samen met een woordvoerster van een overheidsbedrijf te gast was in een televisieprogramma. De twee, die elkaar in de tv-studio voor het eerst ontmoetten, gingen na de opnames naar een restaurant en belandden vervolgens op Stevaerts kantoor in Brussel. De minister van Staat zou de vrouw daar hebben verkracht en daarna zijn chauffeur opdracht hebben gegeven om haar terug te brengen naar haar auto.

Pas in 2013 diende de vrouw een aanklacht in tegen Stevaert, die in het daarop volgende onderzoek bekende „seksuele betrekkingen” te hebben gehad „met instemming van de vrouw”. Dat het tot een strafzaak zou komen kwam voor Stevaert als een verrassing.

Met zijn dood komt er een einde aan een politiek leven dat meer weg heeft van een rock-‘n-roll bestaan. Op zijn vijftiende begon hij, met koksdiploma, een zegetocht door de Vlaamse horeca. Hij kocht en verkocht kroegen en verdiende een fortuin nog vóór hij als 28-jarige zijn politieke debuut maakte als provincieraadslid.

Daarna ging het hard. Te hard, waarschuwden destijds vriend en vijand, als Stevaert zich weer waagde aan een nieuw avontuur. Hij was, in korte tijd, burgemeester, parlementariër, vice-minister-president, partijvoorzitter en provinciegouverneur. In de tussentijd schreef hij nog politieke boeken én een kookboek – Koken met Steve.

Hij werd versleten voor God, en zijn partij SP.A profiteerde: Stevaert was de laatste Vlaamse sociaal-democraat die zorgde voor verkiezingsoverwinningen van de SP.A, die al jaren een zware crisis doormaakt.

„Steve was een heel warm mens”, zeggen Hasseltenaren die donderdag bij het kanaal vol ongeloof toekeken tijdens de zoektocht naar Stevaerts lichaam . „Altijd benaderbaar, je liep ’m overal tegen het lijf in Hasselt. Maar de laatste jaren zagen we hem steeds minder.”

De SP.A had hem niet meer nodig

In 2011 was het genoeg geweest – publiekslieveling Stevaert schuwde plots de publiciteit. „Steve is moe”, schreven Vlaamse kranten.

Hij werd er in dat jaar van beschuldigd zijn publieke functies – als bestuurder bij vooral energiebedrijven – te misbruiken voor eigen gewin. De SP.A had hem niet meer nodig. Zijn broer Tony pleegde zelfmoord. En ondertussen werd Stevaert afgeperst door een Marokkaanse vrouw die, na een affaire, dreigde om de stiekem opgenomen videobeelden van hun intieme scènes naar buiten te brengen. De vrouw eiste tienduizenden euro’s, waarop Stevaert een rechtszaak aanspande. De zaak werd weliswaar geseponeerd, maar Stevaerts reputatie kreeg een flinke knauw, aldus Belgische media. „Steve liet zich door vrouwen betoveren. Ooit zou het eens fout lopen, voorspelden intimi.”

„Het socialisme zal gezellig zijn, of niet zijn”, was een bekende uitspraak van Stevaert in de jaren dat hij nog de politieke ‘God van Vlaanderen’ werd genoemd. Als burgemeester van Hasselt voerde hij gratis openbaar vervoer in die stad in. Het maakte hem tot stemmenkanon.

Maar die ‘gratispolitiek’ van Steve Stunt – waarover zijn politieke vijanden lacherig deden – is niet zijn enige politieke erfenis. Stevaert was vooral de cafébaas die de taal van het volk sprak, zegt de christen-democratische parlementariër Eric Van Rompuy. „Steve kon voor kiezers ingewikkeld beleid vertalen.”