Cocktails, cultuur (en oké, ook nog wat rellen)

Ja, er zijn nog altijd radicalen in Belfast die bommen leggen. Maar sinds het Goede Vrijdag-akkoord van 1998 is de grootste stad van Noord-Ierland een levendige bestemming en nog niet te toeristisch.

Het overdekte St George’s Market heeft zo’n 130 kramen met kazen, cakes en andere lekkernijen. flixelpix.com

Waarom gaan?

Belfast roept misschien herinneringen op aan de ‘Troubles’, de bloedige burgeroorlog tussen republikeinen (zij die één Ierland willen) en loyalisten (zij die loyaal zijn aan het Verenigd Koninkrijk). Sporadisch lopen de spanningen inderdaad nog op, radicale paramilitaire groepen plaatsen nog altijd bommen. Maar een meerderheid van de Noord-Ieren heeft dat verleden van zich afgeschud. En sinds het Goede Vrijdag-akkoord uit 1998 heeft Belfast zich ontpopt tot een levendige stad. Het is een ideale weekendbestemming voor diegenen die van geschiedenis en (film-)cultuur houden.

Waarom nu gaan?

Belfast is – met dank aan Game of Thrones en de thriller The Fall (nu op NPO 1) – opeens hot, maar is gelukkig nog niet door iedereen ontdekt en dus nog niet té toeristisch.

Aankomst

Vanaf mei vliegt de KLM op Belfast George Best. Easyjet komt aan op Belfast International. Vanaf beide vliegvelden gaat er een bus rechtstreeks naar het Europa Bus Centre, midden in de stad. Kijk even omhoog naar (of logeer in) het Europa Hotel, decennialang het vaakst (28 keer) gebombardeerde hotel van Europa en zelfs lang het vaakst gebombardeerde ter wereld. Het sloot echter maar twee keer de deuren.

Drankje en dansje

Steek vanaf het busstation recht over naar Crown Liquor Saloon, de mooiste pub van het Verenigd Koninkrijk en in handen van monumentenzorgorganisatie National Trust. Dit oude ginpaleis uit 1885 bestaat deels uit tien kleine gelagkamers met glas-in-loodramen die de Victoriaanse klanten privacy moest garanderen. Boven kun je heerlijke Noord-Ierse stamppotjes eten.

Belfast staat bekend om zijn muziekscene, en die vindt deels plaats in pubs. Traditionele Ierse muziek hoor je in Kelly’s Cellars of bij Madden’s. Of ga naar het Cathedral Quarter voor de dj’s in Spaniard’s Inn, de cocktails in het Merchant Hotel of de whisky bij de Duke of York. Alternative en poprock is er bij Lavery’s, hipsters verzamelen zich in Black Box.

Goede nachtrust

De wat kleinere hotels en B&B’s vind je rondom de universiteit, in het centrum zitten de grote ketens, het bovenstaande Europa-hotel (nu zo veilig dat zelfs Bill Clinton er sliep) en luxueuze opties als het Merchant Hotel, ooit het hoofdkantoor van de Ulster Bank.

Culturele ochtend

Met gepaste trots zal iedere inwoner van Belfast je vertellen dat er niets mis was met de Titanic toen ze hier op 2 april 1912 de haven verliet. Precies op de plek waar het schip werd gebouwd, staat nu het Titanic museum, indrukwekkend wat betreft grootte (het is even groot als het schip) en inhoud. Zaal zes bijvoorbeeld is pikzwart, koud en het enige wat je hoort is de morsecode van die bewuste nacht.

Over de meer recente geschiedenis van Belfast kunnen taxichauffeurs je het best vertellen. Zij nemen je mee naar de muren die protestante en katholieke wijken nog altijd scheiden, en vertellen een vaak zeer persoonlijk verhaal over de Troubles. Het hangt van de chauffeur af van welke zijde je het meeste meekrijgt, en welke schilderingen je te zien krijgt. Vraag een protestante gids in elk geval om de muur met King Billy, de Nederlandse koning-stadhouder Willem III, die in 1690 bij de Slag bij Boyne zijn Engelse, katholieke schoonvader James versloeg. Dat wordt door de protestanten nog altijd herdacht tijdens de Oranjemarsen in de zomer, en die leiden nog altijd tot rellen.

Lunchbroodje

De overdekte St George’s Market (1896) is prachtig en vol met zo’n 130 kramen met kazen, cakes en andere lekkernijen. Wie liever rustig wil zitten, de Linnen Hall Library heeft lekkere soep en broodjes, en de prachtige bibliotheek is ook de moeite van het bezoeken waard met de collectie boeken over en van stadsgenoot C.S. Lewis (Chronicles of Narnia). Net zo verstopt zit de lunchroom van warenhuis Avoca. Maar de enorme sandwiches, scones en heerlijke salades zijn de moeite waard.

Middagje winkelen

Alle grote Britse en Ierse ketens zijn rond Donegall Place en Castle Street te vinden, dus Marks & Spencer en diens Ierse concurrent Dunnes, boekhandelaren Waterstone’s en Easons. Kleinere boetiekjes zitten vooral op Lisburn Road, de Kalverstraat van Belfast. Vintage kleding vind je op Botanic Avenue bij Rusty Zip, en daar zit ook No Alibi voor alle liefhebbers van detectives.

Uit eten

Er is een kleine culinaire renaissance gaande in Belfast, en er openen veel nieuwe, goede restaurants. Michael Deane is de pijler; hij verloor weliswaar in 2011 na 13 jaar zijn Michelin-ster maar Deanes is een begrip, én eten bij een van de zes vestigingen is betaalbaar. De moderne Ierse keuken vind je verder bij The Malt Room of James St South, vis bij Tedfords, pizza bij Little Wing, burgers bij Alleycat.

Zondagochtendbrunch

Bedenk van tevoren goed wat je zondagochtend wilt doen. Want dit is nog altijd een religieus land: er kan tot één uur ’s middags nauwelijks tot niet worden gewinkeld. Maar het bijzondere MAC, een museum voor moderne kunst en dans- en muziektheater, is wel open, en heeft ook een fijn café waar je kunt brunchen. Of ga naar het Ulster Museum – eveneens gratis toegang – en brunch nabij bij het Black Bear Café (bananenpannenkoeken) of French Village Botanic.

Flaneren

Als je toch in die hoek van de stad bent - en het is mooi weer – dan zijn de Botanic Gardens een heerlijke plek om een frisse neus te halen. Het Palm House (anno 1827) doet denken aan de Londense Kew Gardens, maar is helaas niet altijd open.

Een laatste blik

Heel veel hoge gebouwen heeft Belfast niet, en dat maakt de stad zo prettig. Maar beklim de trap van het Victoria Square-winkelcentrum en je hebt vanuit de koepel uitzicht over de hele stad. De grote gele portaalkranen Samson en Goliath van Harland & Wolff, bouwers van de Titanic, steken nog altijd boven de wijk Short Strand uit. Er worden nu windturbines gemaakt.