Nog geen twee dagen de nieuwe Jon Stewart, of hij zorgt al voor commotie

Voor veel kijkers van het populaire The Daily Show was de Zuid-Afrikaan Trevor Noah, de man die Jon Stewart gaat vervangen, vooral een grote onbekende. Een nadeel daarvan is dat mensen gaan graven in je (tweet)verleden. Noah ligt nu onder vuur vanwege enkele ‘beledigende’ tweets.

Trevor Noah in 2008. Foto AFP

De mensen in Zuid-Afrika waren extatisch. Het handjevol mensen dat zijn comedy al kende ook wel. Hij zou een mogelijk jong, fris geluid naar het programma brengen. Maar voor veel kijkers van het populaire The Daily Show was de Zuid-Afrikaan Trevor Noah, de man die Jon Stewart gaat vervangen, vooral een grote onbekende. Een nadeel daarvan is dat mensen gaan graven in je verleden. In Noahs geval in zijn tweetverleden. Nu ligt hij onder vuur vanwege enkele oude, volgens critici beledigende grappen en is er discussie in de VS: is dat terecht of niet?

Tweets als deze gingen niet lang na Comedy Centrals aankondiging van de 31-jarige Noah als nieuwe presentator van het satirische comedyprogramma rond, sommige van jaren terug, sommige iets recenter:

Twitter avatar Trevornoah Trevor Noah “Oh yeah the weekend. People are gonna get drunk & think that I’m sexy!” - fat chicks everywhere.
Twitter avatar Trevornoah Trevor Noah Almost bumped a Jewish kid crossing the road. He didn’t look b4 crossing but I still would hav felt so bad in my german car!
Twitter avatar Trevornoah Trevor Noah Originally when men proposed they went down on one knee so if the woman said no they were in the perfect uppercut position.
Twitter avatar Trevornoah Trevor Noah Messi gets the ball and the real players try foul him, but Messi doesn’t go down easy, just like jewish chicks. #ElClasico
Twitter avatar Trevornoah Trevor Noah So I must make my woman fear my penis? RT @UberFacts: The more you fear something, the bigger it appears.

Met boze reacties tot gevolg. Noah was antisemitisch, seksistisch, deed aan wat Amerikanen ‘fat shaming’ noemen (het belachelijk maken van dikke mensen). Was deze man nou wel de juiste keuze om Stewart te vervangen? Niet alleen van het gemiddelde Twittervolk, ook prominente Amerikaanse media hebben zich in de discussie gemengd. Een kort overzicht van het debat:

‘De kritiek is terecht’

Wendy Todd, die blogt over cultuur en ras, neemt bij The Washington Post aanstoot aan met name één element van Noah, dat niet eens per se alleen in zijn tweets terugkwam: hij toont geen respect voor Afro-Amerikanen. Misschien opmerkelijke kritiek, aangezien Noah zelf een zwarte vader heeft. Todd lijkt dan wel een “verlichte” keuze als zwarte man, iemand die een “frisse kijk op rassenkwesties” zou kunnen hebben, maar volgens haar laat zijn verleden zien van niet.

“It’s all too acceptable to disrespect people of color in this country, especially African Americans, even when you’re also a person of color. Not only did Noah get away with these routines, now he’s being rewarded for them.”

Todd verscheen met dezelfde argumentatie in een paneldiscussie bij CNN. Daar had ze geen medestanders.

Stand-up van Noah:

Noah moet meer verantwoordelijkheid tonen, schrijft Madeline Berg op zakenwebsite Forbes. Ze richt zich vooral op de grappen die Noah maakte over vrouwen:

“Als een comedian moet hij weten voorzichtiger te zijn. Vrouwen zijn gevaarlijk ondervertegenwoordigd in comedy en tot recent waren bepaalde grappen, met namen de vulgaire, taboe voor vrouwelijke comedians.”

Maar, zo schrijft Berg, hij moet beseffen dat veel Amerikanen naar zijn show zullen kijken als belangrijke, al dan niet de belangrijkste nieuwsbron. Zijn commentaar zal bepalen hoe zij naar verschillende kwesties kijken. Dat klopt. Ook al ontkende Jon Stewart dat altijd stellig, uit een enquête van vorig jaar bleek dat zo’n 17 procent van alle ‘liberals’ The Daily Show zien als het programma waarvan ze de nauwkeurigste informatie krijgen. Uit diezelfde enquête: eveneens 17 procent van de 18- tot 29-jarigen, een belangrijke doelgroep van de show, noemde de show de nauwkeurigste. Alleen CNN deed het beter op dat vlak.

Vox kiest eenzelfde insteek in zijn kritiek op Noah. Ja, andere comedians maken precies dezelfde soort mogelijk beledigende grappen, Noah is absoluut niet de eerste. Maar hij is niet langer een stand-upcomedian:

“He’s about to step into a job that discusses high-profile political and social issues. Noah needs to be trusted to be able to do that in a way that is smart and fair and certainly not bigoted. As Jamie Weinstein wrote for the Daily Caller, “Many young people don’t watch ‘The Daily Show’ just to laugh — they watch the show to get their news. The show shapes perceptions.” If Trevor Noah wants to be the next Jon Stewart, he certainly can’t do it like this.

Nee, schrijft Slate, het probleem is niet eens zozeer dat Noah’s grappen op Twitter beledigend zijn: ze zijn gewoon heel slecht.

De eerste van Noah’s drie bijdragen aan The Daily Show:

‘De kritiek is overdreven’

Het debat aan de andere kant richt zich vooral op twee dingen: ‘fouten’ op sociale media worden anno 2015 keihard afgestraft, zelfs al is dat vaak onterecht en iedere comedian maakt weleens een waardeloze grap.

“We proberen elkaar te definiëren aan de hand van de slechtste tweet die we ooit schreven”, zei Jon Ronson deze week nog tegen NPR. Ronson schreef een boek over ‘public shaming’ zoals dat tegenwoordig op sociale media gebeurt. “Zes tweets op de 9.000 die hij schreef?”, schrijft Caitlin Dewey bij The Washington Post, “dat is niet echt een representatieve steekproef”:

“Because human beings are, in reality, flawed: prone to errors in judgment or youthful indiscretions or drunk texts/tweets/status updates they really never should have sent. A lot of people have made bad jokes in their 20s. The only difference now is that those jokes are memorialized forever on the Internet — and readily ripped out of their chronological context, and away from their intended audience, as contemporary proof of their sender’s bias or stupidity or ill intent.”

In de eerdergenoemde paneldiscussie bij CNN kwam het punt ook langs. Radiopresentator Jay Thomas sprak daarin van “Twitterterroristen” die “de kans krijgen aan te vallen en mensen onderuit te halen”.

Comedian Mike Birbiglia:

Twitter avatar birbigs Mike Birbiglia You can only lose on twitter.

Comedian Joe Mande:

Twitter avatar JoeMande joe mande we all know the only acceptable way for a comedian to use twitter is to unsuccessfully shame an airline PR account into giving them a refund

Twitter wordt ook gebruikt door comedians om hun grappen te testen. En dus gaat het ook weleens mis, zeker als je opeens zo nadrukkelijk in de belangstelling staat. Zoals Elahe Zahdi, eveneens bij The Washington Post, schrijft:

“Twitter serves as just one platform where the experimentation can take place, and for a lot of comics, it functions not just as megaphone for what’s ready for primetime, but also as a virtual open mike where they can workshop. (…) A bad joke should be judged as a bad joke, and a comic who consistently tells bad jokes is probably a bad comic. But good comics can tell bad jokes, too.

And comics will never tell biting and insightful jokes without being able to take risks without being forever judged by them. Audiences should be more forgiving of comedians in the way they are with musicians or other artists, otherwise all we’ll end up with are bits about traffic and airplane food.

Comedy Central moest wel reageren

De reacties waren dusdanig heftig dat Comedy Central zich genoodzaakt voelde om een verklaring uit te geven waarin de zender Noah verdedigt:

“Zoals veel comedians zoekt Trevor Noah de grenzen op; hij is provocerend en ontziet niemand, ook zichzelf niet. Hem of zijn comedy beoordelen alleen maar op basis van een paar grappen is oneerlijk. Trevor is een getalenteerd comedian met een mooie toekomst bij Comedy Central.”

Noah reageerde kort daarna ook op Twitter:

Twitter avatar Trevornoah Trevor Noah To reduce my views to a handful of jokes that didn’t land is not a true reflection of my character, nor my evolution as a comedian.