Er moet regelmatig alcohol aan te pas komen

Zelfs als niet-kijker weet je onmiddellijk wanneer er in het Verenigd Koninkrijk een nieuw seizoen van Big Brother begint. De tabloids, toch al niet de meest ingetogen media, verkeren in een staat van opwinding. Zelfs nu Richmond Desmond, uitgever van de Daily Express, Daily Star en roddelbladen Ok! en News, niet langer ook de eigenaar is van Big Brother-zender Channel 5. Die dubbelrol leidde tot zomer vorig jaar regelmatig tot incestueuze zelfpromotie met ‘scoops’ over BB-sterren op de voorpagina’s.

Online media volgen, met hun lijstjes van beste en slechtste BB-momenten. En de kwaliteitskranten komen met columns en recensies, geschreven volgens een voorspelbaar recept van verbazing over de onbekendheid van de kandidaten (bij Celebrity Big Brother) en afschuw over aandacht zoekende narcisten (bij de gewone Big Brother).

Misschien verklaart dat laatste wel het succes van het programma (2,8 miljoen kijkers voor de finale van CBB in februari, 11,4 procent van de kijkers). In een land waar privacy nog altijd geldt als een groot goed, geremdheid en indirectheid tot de volksaard behoren en men zieleroerselen niet deelt met vreemden is Big Brother een anomalie. En het fascineert. Alhoewel het ook wel weer erg Brits is: er moet regelmatig alcohol aan te pas komen om de tongen echt los te krijgen.

Maar Big Brother drijft op controverse. CBB begint met een waarschuwing dat het „vanaf het begin aanstootgevend taalgebruik en volwassen gesprekken” bevat. Omdat beide programma’s na de zogenoemde waterscheiding van negen uur ’s avonds (min of meer kinderbedtijd) worden uitgezonden, vindt toezichthouder Ofcom het toelaatbare televisie. Maar zelfs dan kan het nog te ver gaan: soap-acteur Ken Morley werd tijdens de laatste serie het huis uitgezet vanwege zijn racistische uitspraken.

Voor Channel 4 was de negatieve publiciteit in 2010 reden om te stoppen met Big Brother. Maar duidelijk is dat de kijker de controverse juist waardeert: voor het eerst in zijn 17-jarige geschiedenis versloeg Channel 5 vorig jaar Channel 4 in kijkeraandeel, en zag hij van alle analoge zenders het aandeel 16-34-jarigen het snelst groeien.