Waarom Samsung, IBM, Intel en ING allemaal in deze technologie investeren

Bitcoin mining USB devices in a row with small fans. Foto iStock

Het woord bitcoin klinkt alweer bijna een beetje retro. De virtuele munteenheid ging de afgelopen jaren door een achtbaan van hype, crash, hype, crash, en nog een keer. De grote beloftes van een paar jaar geleden, van een levensvatbare vervanger van het geldsysteem bijvoorbeeld, lijken toch ingewikkelder om te realiseren dan aanjagers dachten.

Maar bitcoin bestaat nog steeds en de onderliggende technologie, blockchain, zorgt de laatste maanden voor een nieuwe hype in de technologiesector. Investeerders zien blockchain namelijk als een manier om allerlei zaken decentraal en digitaal te regelen: van contracten afsluiten tot aandelenhandel en verkiezingen.

De reuzen zien kansen

Het zijn niet de minsten die investeren: technologiereuzen als Samsung, IBM en Intel kondigden de laatste maanden initiatieven aan op het gebied van blockchain. Vandaag organiseert ABN Amro een symposium over het onderwerp en ING en Rabobank experimenteren met de techniek.

Een blockchain is een openbaar, online register (grootboek) van transacties. Bitcoin maakt gebruik van een specifiek eigen register, de bitcoin-blockchain. Dat register is openbaar en staat niet ergens centraal op één computer, maar is verdeeld over het netwerk van computers van Bitcoin-gebruikers. Voordat transacties in het register terechtkomen, moeten ze worden gevalideerd door het netwerk. Dat valideren gaat via een wiskundig, cryptografisch proces.

Bent u er nog?

Wie het niet helemaal begrijpt, is niet alleen. De techniek is zo ingewikkeld en verfijnd dat mensen grof geld verdienen door het simpelweg goed te snappen. “Laatst kreeg een jongen een investering van meer dan een miljoen dollar, omdat hij een begrijpelijke white paper over het onderwerp had geschreven,” vertelt hoogleraar Campbell Harvey van de Amerikaanse Duke University. “Hij had geen ondernemingsplan, niets.”

Harvey doceert aan Duke een van de eerste universitaire blockchain-cursussen ter wereld. “Student-projecten bij ons bespreken we alleen na een non-disclosure agreement.” Met strenge contracten voorkomt Duke University dat iemand met andermans ideeën aan de haal gaat. Zo’n soort vakgebied is het.

Wat kun je dan met zo’n blockchain?

Harvey:

“De technologie kan worden gebruikt om transacties te controleren die nu moeten worden gecontroleerd door een derde partij. Vooral in de juridische en financiële sector liggen toepassingen op korte termijn voor de hand.”

Aandelenhandel en betalingen kunnen via een blockchain snel en veilig worden afgehandeld. “Maar in eerste instantie zullen vooral diensten om geld te versturen zoals Western Union, het lastig krijgen,” zegt hij. In Nederland zijn startups als Blocktrail, Sendchat en Bitpay bezig met het bedenken van toepassingen. Ook die zijn vooral actief in de financiële sector.

400 miljoen dollar om te hacken

Harvey is vooral onder de indruk van het niveau van veiligheid van de bitcoin-blockchain. “Die technologie is vrijwel niet te kraken. De rekenkracht die nodig is om dat te doen zou vandaag de dag in de orde van 400 miljoen dollar kosten. En zelfs dan is de schade die je kunt aanrichten zeer beperkt.”

Die extreme bestendigheid tegen hackers kan er volgens Harvey toe leiden dat er toepassingen komen op het gebied van internetveiligheid. Zo is IBM bezig met blockchain als methode om het internet of things veiliger te maken.

Een andere aanjager van de hype is de Amerikaanse blockchain-onderzoeker Melanie Swan. Volgens haar kan de technologie door zijn decentrale karakter ervoor zorgen dat de hele manier waarop de economie is ingericht, anders wordt.

Ook hoogleraar Harvey onderschrijft dat de technologie grote implicaties kan hebben op de manier waarop bedrijven functioneren. Dat doet denken aan de grote beloften uit de hoogtijdagen van de bitcoin-hype. Maar als Swan, Harvey en alle blockchain-investeerders ook maar een beetje gelijk krijgen, kan er nogal wat veranderen voor bedrijven. Het is de zoveelste technologie die tussenhandelaren verder overbodig kan maken. Volgens Harvey dringt het besef van de potentie van de technologie te langzaam door:

“Ik ben er echt van overtuigd dat ondernemingen die niet op blockchain letten, gewoon onverantwoord bezig zijn.”

Aan hem zal het in elk geval niet liggen.