Ruth Porat moet Google weer wat meer discipline bijbrengen

De nieuwe financiële baas van Google gaat orde scheppen in de ambitieuze plannen van het internetbedrijf.

Googles nieuwe financieel directeur Ruth Porat: ervaren in grote techdeals. Foto Patrick T. Fallon/Bloomberg

Een van de machtigste vrouwen van Wall Street stapt over naar  Google. Ruth Porat, nu financieel directeur van zakenbank Morgan Stanley, wordt in mei financieel directeur bij het grootste internetbedrijf ter wereld. Google maakte de overstap gisteren bekend.

De 57-jarige Ruth Parot groeide op in Californië en studeerde aan Stanford, de universiteit waar Google-oprichters Sergey Brin en Larry Page werkten aan PageRank, de technologie achter de succesvolle zoekmachine.

Porat wordt getypeerd als crisisbestendig en ervaren in het sluiten van grote techdeals. Ze werkt al sinds 1987 bij Morgan Stanley en begeleidde eind jaren negentig de beursgangen van Amazon, eBay en Netscape, voordat de internetzeepbel uiteenspatte.

Tijdens de financiële crisis van 2008, die de banksector op zijn kop zette, kwam haar positie als financieel directeur niet ter discussie te staan. Port slaagde er in de kosten met 5 procentpunt te laten dalen. Dat leidde ook tot beperking van bonussen en salarissen. De techsector betaalt beter. Porats voorganger bij Google, de 52-jarige Patrick Pichette, verdiende volgens Amerikaanse media tussen 2010 en 2013 62 miljoen dollar (56,6 miljoen euro), Porat 29 miljoen dollar.

Pichette werkte zeven jaar bij Google en besloot onlangs dat hij liever zijn dagen wandelend en bergbeklimmend doorbrengt met zijn vrouw. Na de „hartverwarmende” beslissing (de woorden van Larry Page) had Google binnen twee weken een opvolger gevonden in Porat.

De komst van de nieuwe financieel directeur werd door beleggers positief ontvangen; het aandeel Google steeg met 2,5 procent. Verwacht wordt dat Porat Googles uitgavenbeleid aanscherpt; vorig jaar stegen bij Google de kosten harder dan de inkomsten en daalde de winstmarge van 28 naar 24 procent.

Google heeft het meest succesvolle digitale advertentiemodel: de rechtstreekse veiling van zoekresultaten. Maar het bedrijf heeft moeite andere verdienmodellen te creëren. Pogingen om de opkomst van Facebook te pareren met een eigen sociaal netwerk mislukten. Google-dochter YouTube maakt niet veel winst; de videosite krijgt concurrentie van Facebook en Twitter, die het uploaden en delen van video’s makkelijk maken.

Google ondervindt ook politieke weerstand in Europa, waar het marktaandeel van de zoekmachine nog groter is dan in de VS. Google trok zich in 2010 uit principiële overwegingen terug uit China. Dat is nu de snelst groeiende internetmarkt. Weliswaar domineert Google de smartphonemarkt met besturingssysteem Android maar advertenties op mobiele telefoons leveren relatief weinig op. Google gaat ervan uit dat gelokaliseerde advertenties, aangepast op de plek waar je bent, uiteindelijk meer geld zullen opbrengen.

De ‘oude’ business, de zoekmachine, is nog wel  zo winstgevend dat Google zich ambitieuze onderzoeksprojecten kan veroorloven, van zelfrijdende auto’s tot ruimtevaart en medisch onderzoek. Dat gaat niet altijd goed. Het bedrijf vergaloppeerde zich met Google Glass, een computerbril voor consumenten.

    • Marc Hijink