Gaan we alles live filmen en delen?

De video-app Meerkat is de sensatie van het moment, niemand kon zonder vorige week tijdens South by Southwest en ook grote bedrijven sturen zo live video’s naar consumenten. Twitter komt in opstand.

Amper twee weken na de lancering van de app, is ‘meerkatten’ al een werkwoord geworden. Het betekent: vanaf je smartphone een video uitzenden naar je volgers op Twitter. De opmars van Meerkat is het opmerkelijkste mediafenomeen van de afgelopen maanden.

Meerkat is een combinatie van livevideo en chat: één persoon zendt uit, iedereen kan meekijken en zijn mening geven. Zo’n 100.000 mensen installeerden Meerkat al op hun iPhone of iPad (een Android-versie is er nog niet). Dat is in wezen een vrij bescheiden getal. Maar heel wat van die 100.000 zijn mensen uit de traditionele media en de reclame, en die zijn opgewonden over de mogelijkheden.

Wat is er zo bijzonder aan Meerkat? Er zijn al heel wat apps en websites die je toelaten om live-video uit te zenden over het internet. Maar Meerkat maakt het echt belachelijk eenvoudig. Je opent de app, tikt met de vinger op het knopje ‘stream’, en hop: de beelden van de smartphone-camera zijn te zien voor al wie dat wil. De video wordt bovendien automatisch ‘geadverteerd’ op Twitter, zodat je meteen een publiek hebt.

En Meerkat heeft nog een paar andere opmerkelijke eigenschappen. Het beeldformaat is rechtopstaand (in ‘portretmodus’), en dus duidelijk bedoeld om op een smartphone te worden bekeken. Bovenaan het beeld zie je, in kleine belletjes, de foto’s van iedereen die meekijkt. Hun geschreven commentaren bij de video verschijnen onderaan. Kijken wordt hierdoor een sociaal gebeuren – een huwelijk tussen televisie en Twitter.

Op de muziek- en technologiebeurs South by Southwest (SXSW) in Austin (Texas), loopt zowat elke aanwezige te meerkatten, zo lijkt het wel. En dat is significant, want het was juist tijdens die beurs dat apps als Twitter en Foursquare ooit hun grote doorbraak kenden.

De achilleshiel: Twitter

Maar Meerkat heeft een achilleshiel. De app leunt zwaar op de populariteit van Twitter om zijn video’s te adverteren. En dat is bij Twitter in het verkeerde keelgat geschoten. Eind vorige week blokkeerde Twitter plots een belangrijke functie van Meerkat: de app heeft nu geen toegang meer tot de lijst van iemands volgers op Twitter. Op dezelfde dag – en dat is geen toeval – maakte Twitter bekend dat het Periscope heeft overgenomen. Periscope werkt aan een concurrent van Meerkat.

Ben Rubin, de 27-jarige baas van Meerkat, blijft er rustig bij. Hij beweert niet boos te zijn op Twitter. „Zonder Twitter zaten wij hier vandaag niet”, reageerde hij tijdens een interview. Hij geeft toe dat zijn bedrijf handig gebruik heeft gemaakt van Twitter om zijn nieuwe app te promoten. Maar volgens Rubin is hij niet van plan om afhankelijk te blijven van Twitter. Zo overweegt hij om Meerkat-video’s ook te promoten via Facebook.

Slapende hond

Meerkat mag dan een medium zijn dat marketeers doet watertanden, valt er ook iets te bekijken? Dat blijkt voorlopig nog tegen te vallen. Zoeken we op Twitter naar ‘#meerkat’, dan vinden we enkele honderden livevideostreams, maar daar zit niet meteen iets bij wat wij willen zien.

De drukst bekeken video die we tegenkomen, is van de bekende podcaster Mike Elgan. Hij houdt een praatje met 238 kijkers. Andere meerkatters moeten het stellen met een publiek van vijf à tien toevallige bezoekers. Als je even mee volgt, is de kans groot dat je plots bij je voornaam wordt aangesproken. De maker van de uitzending kan precies zien wie er allemaal meekijkt. Een bevreemdende ervaring.

We bezoeken vervolgens de website Meerkatroulette.com (geen officiële website, maar gemaakt door fans). Daar worden we om de paar seconden doorverbonden naar een andere, willekeurige videostream. Wat we zien? Een slapende hond. Dan een man die een presentatie aan het geven is op SXSW. Iemand die autorijdt. Weer een slapende hond. Beelden van een veiling. En, jawel, daar is hij dan: het eerste mannelijke geslachtsdeel. Exhibitionisten hebben in het verleden al menige videodienst gefnuikt, waaronder het beruchte Chatroulette.

Bezorgdheid over privacy

Een ander potentieel probleem: wat als mensen ontdekken dat zij zelf het onderwerp zijn van een live Meerkatvideo? Bezorgdheid over privacy gaf de doodsteek aan een andere app die eventjes piekte op SXSW: Highlight, de app die je toegang gaf tot het profiel van iedereen die in je onmiddellijke omgeving komt. En wat als Meerkatters massaal hun smartphone bovenhalen tijdens concerten of sportwedstrijden?

Amateurisme, slecht beeld en geluid, exhibitionisten in actie, potentiële privacyproblemen, bezorgdheid over auteursrechten, en straks concurrentie van Twitter: het zijn heel wat uitdagingen voor een pril medium. Maar dat straalt voorlopig nog niet negatief af op dé app van het moment. Merken als Red Bull, Spotify en Mastercard zijn de jongste dagen opgedoken op Meerkat, tuk op het potentieel dat deze app hen biedt: rechtstreeks video uitzenden naar consumenten en bovendien met hen in dialoog kunnen treden.