5G, een mobiel netwerk dat ons leven voorgoed verandert

Use finger touch smart phone for order product online in studio Foto iStock

We zijn net gewend aan mobiel internet op 4G-snelheid, maar de opvolger komt er alweer aan: 5G. Een netwerk dat behalve mensen ook miljarden objecten verbindt. Het moet ons leven voorgoed veranderen. Vier vragen:

1. Wat is 5G?

Op dit moment bellen, chatten en internetten we via 4G-netwerken, die al veel sneller en robuuster zijn dan 3G. Een verademing voor de smartphonegebruiker; we bekijken nu video’s onderweg, zoveel dat het wereldwijde mobiel dataverbruik afgelopen jaar met 55 procent groeide.

5G gaat nog een stap verder. Die technologie werkt met hogere frequenties, kan veel meer verbindingen tegelijk aan, is zuiniger, kan meer data doorgeven en heeft minder vertraging.

Wat kunnen we met 5G?

2. Wanneer kunnen we 5G gaan gebruiken?

5G is toekomstmuziek; er is nog geen standaardtechnologie afgesproken en het hele netwerk, van zendmasten tot de computersystemen, moet een stuk intelligenter zijn wil die brave new world van oplettende bomen en bulldozers zonder bestuurders werkelijkheid worden.

Het is de bedoeling dat rond 2020, tijdens de Olympische Spelen in Japan, de eerste 5G-netten daadwerkelijk actief zullen zijn. Waarom dan? Omdat nieuwe generaties netwerken ongeveer elke tien jaar hun intrede doen: het eerste mobiele netwerk ging in 1981 de lucht in, 2G volgde in 1991, 3G in 2001, 4G in 2012. Met die conjunctuur golven de toeleveranciers mee, van de ene netwerkgeneratie naar de andere.

3. Welke bedrijven zijn hier mee bezig?

Ericsson (jaaromzet 25 miljard euro, opgericht in 1876) zet er vol op in, maar is niet het enige bedrijf dat 5G ontwikkelt. De hele branche werkt naar het magische jaartal 2020 toe, Ook Nokia en Samsung. En Huawei, het Chinese netwerkbedrijf (jaaromzet 43 miljard dollar en opgericht in 1987) dat de Zweden evenaart als grootste leverancier van netwerktechnologie.

Chinese concurrentie zorgt voor prijsdruk en dat heeft de Europese telecomindustrie sterk veranderd. Europa mag dan tot het jaar 2000 toonaangevend geweest zijn bij de ontwikkeling van de GSM-standaard en 3G-netwerken, die leidende positie is verleden tijd. Nokia, Siemens en Motorola hebben hun netwerkdivisies samengevoegd. Samen met Alcatel-Lucent hebben ze nog altijd minder omzet dan Ericsson. Dat bedrijf is aan een reorganisatie bezig om zijn 118.000 medewerkers klaar te stomen voor het nieuwe 5G-tijdperk.

4. Wat zijn de risico’s van zoveel dataverkeer?

Netwerkinfrastructuur is in toenemende mate afhankelijk van software. Nog maar 25 procent van de inkomsten van Ericsson komt van hardware (de apparatuur in zendmasten en schakelkasten), de rest uit analyse- en beheersoftware. Die is nodig om de uitdijende datastroom in goede banen te leiden. Voorbeeld: een netwerk met 40 miljoen bellers die samen 135 gigabit per seconde verbruiken. Elke tel vinden 500.000 ‘gebeurtenissen’ plaats – en telefoon wisselt van zendmast, er wordt een sms verstuurd of een foto gedownload.

Het is moeilijk om regie te houden over zoveel bellende mensen in één netwerk. Laat staan dat straks, na 2020, miljarden machines en objecten, vechten om bandbreedte in het internet of things. Als het 5G-netwerk hapert of verstopt dreigt te raken, wie krijgt er dan voorrang? De dokter die een patiënt opereert of de virtuele graafmachine? Misschien toch die connected tree? Voor de techneuten van Ericsson is dat de uitdaging.

Zaterdag in NRC Handelsblad: 5G is geen spelletje
    • Marc Hijink