In zes minuten tijd een Eiffeltorentje printen

Een Eiffeltorentje verrijst ondersteboven uit een blauwe soep. Een conventionele 3D-printer, die objecten laag voor laag opbouwt, zou daar uren over doen, maar deze supersnelle printer is al in zes minuten klaar.

Het lijkt sciencefiction, maar Amerikaanse technologen van het bedrijf Carbon3D en universiteiten uit North Carolina presenteerden het apparaat gisteren in Science. De stroperige, blauwe vloeistof is een lichtgevoelige hars die ‘stolt’ (polymeriseert) zodra hij met ultraviolet licht wordt bestraald. Dat bestralen gebeurt van onderaf: onderin het kuipje zit een raampje. De UV-stralen die door het raampje vallen bepalen de vorm van het object. Het raampje laat ook zuurstof door. Zuurstof voorkomt dat de hars onderin het harsbad stolt (anders zou de groeiende Eiffeltoren aan de kuip vastgroeien). Omdat het groeiende beeldje omhoog beweegt, wordt er steeds nieuwe hars wordt aangezogen. De zuurstof in de lucht doet het beeldje gelukkig niet weer smelten. De onderzoekers doopten hun techniek CLIP: Continuous Liquid Interface Production.

Het geprinte torentje is net zo hard en stevig als elke andere 3D-geprinte Eiffeltoren, en bovendien gladder. Ook de resolutie van de nieuwe techniek is hoog. De Eiffeltoren is zelfs met een millimeterhoge reling geprint die piepkleine bezoekertjes moet behoeden voor een val.

De échte doorbraak is de snelheid van deze printer. De nieuwe lichtprinter print simpele figuren met een snelheid van 500 millimeter per uur. Een gewone 3D-printer haalt hooguit een paar millimeter per uur.

De onderzoekers hopen dat de CLIP-printer massaproductie van 3D-geprinte voorwerpen mogelijk maakt. Het bedrijf achter de printer maakte gisteren meteen bekend dat investeerders 40 miljoen dollar in de technologie steken.