Eerste Nederlandse doden in Mali

Bij ongeluk met een Apache-gevechtshelikopter kwamen gisteren de twee Nederlandse bemanningsleden om.

VN-missie in Mali

Mali is sinds Nederlandse militairen bijna een jaar geleden aan hun VN-missie begonnen niet rustiger en veiliger geworden. Het neerstorten van een Apache-helikopter waarbij gisteren twee militairen om het leven kwamen, lijkt echter een tragisch ongeluk te zijn, zo maakte het ministerie van Defensie bekend. De precieze oorzaak wordt onderzocht.

Kapitein René Zeetsen (30) en luitenant Ernst Mollinger (26) van de luchtmacht waren gistermiddag in onbewoond gebied, zo’n vijftig kilometer ten noorden van de Nederlandse basis bij Gao, bezig met een schietoefening toen hun gevechtshelikopter crashte. De andere Apache die bij de oefening betrokken was landde onmiddellijk om hulp te verlenen, maar militair Zeetsen was al dood. Zijn collega Mollinger is nog zwaargewond naar een Frans militair veldhospitaal overgebracht. Daar overleed hij.

Zij zijn de eerste Nederlandse militairen die in Mali omkomen. Sinds de missie in de Zuid-Afghaanse provincie Uruzgan in 2010 eindigde, waren er geen mensen meer gesneuveld tijdens een buitenlandse uitzending.

Premier Mark Rutte is „diep geraakt” zo zei hij in een reactie. Ook commandant der strijdkrachten Tom Middendorp en Defensieminister Jeanine Hennis-Plasschaert hebben hun medeleven betuigd. „Het is een verschrikkelijk bericht, waarvan iedereen bij Defensie weet dat het kan komen, maar waarvan je hoopt dat het niet komt”, zei Hennis.

Nederland doet met bijna vijfhonderd militairen mee aan de missie van de Verenigde Naties om Mali te stabiliseren na een coup in 2012. Zij zijn daar verantwoordelijk voor het verzamelen van inlichtingen voor de Verenigde Naties. Defensie heeft vier Apaches meegestuurd om informatie te vergaren en de special forces te ondersteunen bij hun expedities door Noord-Mali. De Apaches vallen rechtstreeks onder het commando van de VN-commandant in Mali en werden in januari ook ingezet om rebellen te beschieten die een VN-kamp hadden aangevallen.

Naast aanvallen op internationale troepen zijn er de afgelopen weken ook aanslagen geweest in Malinese steden. Een recente vredesovereenkomst tussen verschillende Toeareggroeperingen en de Malinese regering heeft de spanning niet weggenomen. Bij een aanslag in de zuidelijke hoofdstad Bamako kwamen eerder deze maand vijf mensen om.

De twee overleden militairen waren afkomstig van de luchtmachtbasis in het Brabantse Gilze-Rijen. Hun lichamen worden zo snel mogelijk teruggebracht naar Nederland.