Motor in Formule 1 meer scherprechter dan ooit

De Formule 1 is ook een technologisch gevecht van motorleveranciers. Met wisselende dominantie: laatst Renault, nu Mercedes.

Lewis Hamilton dankt zijn zege in Melbourne mede aan de Mercedesmotor. Foto Mal Fairclough/AFP

Honderd kilo wegen ze maar, de hybride motoren in de Formule 1. Na elke race gaan ze in een verzegelde kist naar de volgende grand prix. Hun bestaan is met geheimzinnigheid omgeven. In de technologische wedloop van de racerij geeft niemand zijn geheimen prijs.

Een fotograaf mag best even in de pitbox van een renstal snel wat plaatjes schieten, maar als de auto open gaat is het wegwezen. Dan wordt het hart geopenbaard van een hypertechnologisch systeem waarin alles met met alles samenhangt: remmen, energie-units, aerodynamica.

De motor is in de Formule 1 meer scherprechter dan ooit. Mercedes heerst, de rest komt simpelweg pk's tekort om de Duitse dominantie te breken. „Mercedes heeft fantastisch werk geleverd, dat geeft iedereen ook toe, maar we moeten iets veranderen om de boel weer enigszins gelijk te trekken”, zei Formule 1-baas Bernie Ecclestone na de GP in Melbourne. Daar waren Mercedescoureurs Lewis Hamilton en Nico Rosberg weer eens een en twee, met Ferrari (Sebastian Vettel) op een halve minuut achterstand.

Onvermogen Renault

De Duitse heerschappij is ook een gevolg van het onvermogen van Renault om een concurrerende motor op de weg te brengen. Renault is leverancier van Red Bull, dat inclusief het talententeam Toro Rosso van Max Verstappen, met vier auto's racet. De Australiër Daniel Ricciardo van Red Bull had de fans vooraf hoop gegeven op een thuisoverwinning, maar kon geen potten breken. Zijn Russische teammaat Daniil Kvyat verscheen door pech helemaal niet aan de start.

Verstappen viel in zijn historische debuut als jongste coureur ooit, uit met een opgeblazen motor. Als het zo doorgaat, dreigt miljardair Dietrich Mateschitz, eigenaar van Red Bull, zijn belangstelling voor Formule 1 te verliezen, waarschuwt teamadviseur Helmut Marko. „We zullen de situatie zoals elk jaar opnieuw evalueren en naar de kosten en opbrengsten kijken. Als we erg ontevreden zijn, kunnen we een vertrek uit Formule 1 overwegen”, aldus Marko. Twee teams minder is het laatste dat Ecclestone kan gebruiken, nu ook in de achterhoede vier renstallen in financiële problemen zitten.

Volgens Ecclestone moet de internationale automobielfederatie FIA, die over de regels in Formule 1 gaat, maatregelen nemen om de competitie meer in evenwicht te brengen. Dat is niet zo eenvoudig, omdat de motoren gedurende een seizoen beperkt aangepast mogen worden. Er geldt een zogeheten engine freeze, een bevriezing van de motortechnologie om de kosten een beetje in de hand te kunnen houden. Er mag maar een beperkt aantal onderdelen worden vervangen, een totale revisie is verboden. Wie met een kapotte motor zit, en bij Max Verstappen is dat mogelijk het geval, moet deze vervangen door een nieuwe. In een seizoen mag dat maar vier keer, anders gaat de coureur voor straf naar achteren.

De engine freeze is al iets ontdooid onder druk van Honda, dat dit jaar een rentree in Formule 1 maakt als motorleverancier van McLaren. Aanvankelijk mocht Honda, dat ook problemen met de motor heeft, als nieuwkomer helemaal niets veranderen, maar dat is na ontdekking van een hiaat in de reglementen veranderd.

De frustraties over de prestaties van de Renaultmotor zijn bij Red Bull juist zo groot, omdat de combinatie een periode van grote successen achter zich heeft. Tot de invoering van de V-6 hybride turbo’s, werd Red Bull met Vettel vier keer wereldkampioen.

In de technologische gevecht is vaker één motorleverancier enkele jaren dominant. Nu is het Mercedes, maar van 2010 tot en met 2013 was het dus Renault met Red Bull. Ferrari heerste met Michael Schumacher van 2000 tot 2004, terwijl Honda met McLaren 1988 tot 1991 aan de macht was met Ayrton Senna en Alain Prost.