Rook, en dat was het einde voor Max

De dag begon zo mooi op het circuit van Melbourne, bij de eerste Grote Prijs van het seizoen. Tot ronde 35, toen er rook uit de auto van de 17-jarige debutant Max Verstappen kwam: opgeblazen motor. Weg illusies, weg punten voor het wereldkampioenschap.

Teleurstelling bij Max Verstappen na een tegenvallende kwalificatie. Foto Brandon Malone/Reuters

Hij is hard op weg een droomdebuut te maken, rijdt in negende positie. Maar dan komt er rook uit de achterzijde van zijn bolide. Motor opgeblazen, einde race. Max Verstappen zet zijn auto in het gras en wandelt het circuit af. Zo beheerst deed hij dat altijd met karten, zo beheerst doet hij dat nu in de koningsklasse van de racerij. Weg illusies, weg punten voor het wereldkampioenschap.

In het onderkomen van zijn team, de Scuderia Toro Rosso, vat hij zijn teleurstelling samen: „Echt balen.” Hij blijft beheerst, zo is hij nu eenmaal. Of hij in de pitbox toch uit zijn dak is gegaan? „Mijn vader heeft me altijd geleerd: nooit met een helm of met handschoenen gooien. Kijk, je kunt wel gaan schoppen en slaan, maar de motor wordt er niet door gemaakt. Je kunt er niets aan veranderen. Het is nu eenmaal een mechanische sport.” Ontspannen eet hij een ijsje.

Even echt heel boos

Zijn vader Jos, als coureur altijd wat driftiger, schuift aan en stoomt zichtbaar na. „Hij was zesde geworden, daar ben ik honderd procent zeker van. Ik was even boos, echt heel boos. Zoiets mag niet gebeuren.” Verstappen is zeker niet boos op Max, want die valt niets aan te rekenen. Ook niet op het team met al zijn mecaniciens en experts. Nee, het is de motor van Renault die het talent heeft gedwarsboomd. Vorig jaar al was er een tweedeling in de Formule 1 langs de scheidslijn van de motoren. Mercedes had zijn zaakjes prima voor elkaar in het jaar van nieuwe hybride turbomotoren en werd prompt kampioen. De teams met een Renaultmotor, zoals Red Bull, hadden het nakijken. Kennelijk is Renault na maanden van gesleutel nog geen stap verder.

Jos Verstappen: „Voor Max is het goed dat hij in Formule 1 zit om ervaring op te doen. Als hij een andere motor had gehad, had hij echt indruk kunnen maken. Dat is wel heel frustrerend.” Het kan een zuiger zijn geweest, of een klep, maar volgens Verstappen is het met de motor gedaan.

En dat is voor de rest van het seizoen uitermate vervelend. Elke coureur mag voor de twintig grands prix maar vier motoren gebruiken, wie er meer verslijt gaat voor straf plaatsen achteruit op de startgrid. En Max? Die laat het er niet bij zitten. „Ik ga het er wel over hebben. Zo gaat het niet verder. Als het zo doorgaat, krijgen we nog veel gridpenalty’s.”

De dag was zo mooi begonnen. Het circuit van Albert Park, drie kilometer van het centrum van Melbourne, schittert in de zon. Opgewonden drukte op de startgrid waar acteur en oud-gouverneur van Californië Arnold Schwarzenegger zich laat toejuichen door de duizenden racefans op de hoofdtribune – de Grand Prix van Australië is ook een parade van beroemdheden. Een F18 Hornet straaljager scheert angstaanjagend laag over het stadspark en voert een dressuur uit van duikvluchten en loopings.

Wat het hele jaar het domein is van wandelaars, golfers en rustzoekers is omgetoverd tot een wereld van opwinding. De liefhebbers in Albert Park kunnen er geen genoeg van krijgen. Volgens de organisatie zijn er in vier dagen tijd meer dan driehonderdduizend bezoekers.

Wanneer het Australische volkslied wordt gespeeld, staan de coureurs plechtig zij aan zij achter een reusachtige vlag van het land. Max niet, die komt te laat op de startgrid en heeft moeite om zijn plekje te vinden. Hij hoort het allemaal maar aan, vergeet ook zijn racecap af te doen. Eigenlijk is dat gedoe ook niets voor hem: Max houdt niet van uitgaan, hij drinkt niet en is het liefste thuis bij zijn familie.

Hij start op de elfde plek, zaterdag heeft hij in de kwalificatie tijd verspeeld met een stuurfoutje. Anders had hij met gemak bij de eerste tien gestaan. Hij baalt van het slippertje, maar laat zijn stemming er niet door bederven. „Ach, ik werd afgeleid door iemand in het publiek”, grapt hij.

Perfecte uitgangspositie

Eigenlijk zit alles mee voor een historisch debuut van de jongste coureur in de Formule 1 ooit. Hij is niet nerveus, vertelt hij achteraf, laat alles een beetje op zich afkomen. Wat meezit, is dat de start voor de concurrentie dramatisch verloopt. Vijf coureurs vallen vlak voor en kort na de start uit, de meesten met pech, een enkeling met een blessure. Het team van Manor, voorheen het noodlijdende Marussia, doet helemaal niet mee omdat de bolides niet op tijd klaar zijn. Een perfecte uitgangspositie dus om punten te behalen”, zegt Verstappen achteraf.

De Limburger kruipt snel naar de negende plek, rijdt heel regelmatig en gaat na 34 ronden de pitstraat in voor een bandenwissel. Hij is bewust lang op medium banden blijven rijden, terwijl de concurrenten op zachte banden reden. Daarom hoefde hij ook maar één pitstop te maken. Hij wil nu verder met zachte banden die meer grip hebben en sneller zijn. Zachte banden zijn per ronde een halve tot een hele seconde sneller dan de hardere soorten en dat biedt Verstappen kansen, want de anderen rijden inmiddels op hard.

Koud uit de pitstraat merkt hij al: rook, en dat betekent het einde van alles. Volgens Jos Verstappen heeft een kapotte motor tegenwoordig niets te maken met de rijstijl van de coureurs. „Max kan hier niets aan veranderen, het team ook niet. Renault moet zelf antwoord geven.”