Rook betekent het einde van alles

De dag begon zo mooi op het circuit van Albert Park. Tot ronde 35, toen er rook uit de auto van Max Verstappen kwam. Weg illusies, weg punten voor het wereldkampioenschap.

Max Verstappen neemt plaats op de startgrid. Foto EPA / Diego Azubel

Hij is hard op weg een droomdebuut te maken. Rijdt in een negende positie, maar dan komt er plotseling rook uit de achterzijde van zijn bolide. Motor opgeblazen, einde race. Max Verstappen zet zijn auto in het gras en wandelt het circuit af. Zo beheerst deed hij dat altijd met karten, zo beheerst doet hij dat nu in de koningsklasse van de racerij. Weg illusies, weg punten voor het wereldkampioenschap. In het onderkomen van zijn team, de Scuderia Toro Rosso, vat hij zijn teleurstelling samen: „Dit is echt balen”. Hij blijft beheerst, zo is hij nu eenmaal. Of hij in de pitbox van zijn team toch uit zijn dak is gegaan? „Mijn vader heeft me altijd geleerd: nooit met een helm of met handschoenen gooien. Kijk, je kunt wel gaan schoppen en slaan, maar de motor wordt er niet door gemaakt. Je kunt er niets aan veranderen. Het is nu eenmaal een mechanische sport.” Ontspannen eet hij een ijsje.

Zijn vader Jos, als coureur altijd wat driftiger, schuift en stoomt zichtbaar na. „Hij was zesde geworden, daar ben ik honderd procent zeker van. Ik was even boos, echt heel boos. Zoiets mag niet gebeuren”. Verstappen is zeker niet boos op Max, want die valt niets aan te rekenen. Ook niet op het team met al zijn mecaniciens en experts. Nee, het is de motor van Renault die het talent heeft gedwarsboomd. Vorig jaar al was er een tweedeling in de Formule 1 langs de scheidslijn van de motoren. Mercedes had zijn zaakjes prima voor elkaar in het jaar van nieuwe hybride turbomotoren en werd prompt kampioen. De teams met een Renaultmotor hadden het nakijken. Kennelijk is Renault na maanden van gesleutel nog geen stap verder.

Jos Verstappen: „Voor Max is het goed dat hij in Formule 1 zit om ervaring op te doen. Als hij een andere motor had gehad, had hij echt indruk kunnen maken. Dat is wel heel frustrerend”. Het kan een zuiger zijn geweest, of een klep, maar volgens Verstappen is het met de motor gedaan. En dat is voor de rest van het seizoen uitermate vervelend. Elke coureur mag voor de twintig grands prix maar vier motoren gebruiken, wie er meer verslijt gaat voor straf plaatsen achteruit op de startgrid. En Max? Die laat het er niet bij zitten, kondigt hij aan. „Ik ga het er wel over hebben. Zo gaat het niet verder. Als het zo doorgaat, krijgen we nog veel gridpenalties”.

De dag begint nog zo mooi, het circuit van Albert Park drie kilometer van het centrum van Melbourne schittert in de zon. Opwindende drukte op de startgrid waar acteur en oud-gouverneur van Californië Arnold Schwarzenegger zich laat toejuichen door de duizenden racefans op de hoofdtribune. De Grand Prix van Australië is ook een parade van beroemdheden zoals Hollywoodster Charlize Theron, die partner Sean Penn maar heeft thuisgelaten. Een F18 Hornet straaljager scheert angstaanjagend laag over het stadspark en voert een dressuur uit van duikvluchten en loopings.

Een demonstratie van macht en macho, de liefhebbers in Albert Park kunnen er geen genoeg van krijgen. Volgens de organisatie zijn het er in vier dagen tijd meer dan driehonderdduizend. Wat het hele jaar het domein is van wandelaars, golfers en rustzoekers is omgetoverd in een wereld van opwinding. Het Australische volkslied wordt gespeeld, de coureurs staan plechtig zij aan zij achter een reusachtige vlag van het land. Max niet, die komt te laat op de startgrid en heeft moeite om zijn plekje te vinden. Hij hoort het allemaal maar aan, vergeet ook zijn racecap af te doen. Eigenlijk is dat gedoe ook helemaal niets voor hem: Max houdt niet van uitgaan, hij drinkt niet en is het liefste thuis bij zijn familie.

Hij start op de elfde plek, zaterdag heeft hij in de kwalificatie tijd verspeeld met een stuurfoutje. Anders had hij met gemak bij de eerste tien gestaan. Hij baalt van het slippertje, maar laat zijn stemming er niet door bederven. „Ach, ik werd afgeleid door iemand in het publiek”, grapt hij nog. Op Schwarzenegger heeft hij helemaal niet gelet.

Eigenlijk zit alles mee voor een historisch debuut van de jongste coureur in de Formule 1 ooit. Hij is niet nerveus, vertelt hij achteraf, laat alles maar een beetje op zich afkomen. Wat meezit, is dat de start voor de concurrentie dramatisch verloopt. Vijf coureurs vallen vlak voor en kort na de start uit, de meesten met pech of een enkeling met een blessure. Het team van Manor, voorheen het noodlijdende Marussia, doet al helemaal niet mee omdat de bolides niet op tijd klaar zijn. „Een perfecte uitgangspositie dus om punten te behalen”, zegt Verstappen achteraf.

De Limburger kruipt snel naar de negende plek, met zijn Spaanse ploeggenoot Carlos Sainz voor hem. En achter zich de Duitser Nico Hulkenberg van Force India die hem niet weet te passeren. Hij rijdt heel regelmatig en gaat na 34 ronden de pitstraat in voor een bandenwissel. Hij is heel lang op medium banden blijven rijden en wil nu verder met zachte banden die meer grip hebben en sneller zijn. Zachte banden zijn per ronde wel een halve tot een hele seconde sneller dan de hardere soorten en dat biedt Verstappen kansen om naar voren te rijden. Koud uit de pitstraat merkt hij al: rook en dat betekent het einde van alles. Volgens Jos Verstappen heeft een kapotte motor tegenwoordig niets te maken met de rijstijl van de coureurs. „Max kan hier niets aan veranderen, het team kan hier niets aan veranderen. Renault moet zelf antwoord geven”.

Bij Mercedes hoeven ze zich nergens druk over te maken. Het is gisteren weer een herhaling van vorig seizoen: één Lewis Hamilton, twee Nico Rosberg. Albert Park is vanaf morgen weer de groene long van Melbourne, het circus van Formule-1 baas Bernie Ecclestone is dan op weg naar de tweede grand prix in Maleisië.