Max gaat voor de middenmoot; dat wordt lastig zat

Mercedes is ook voor dit jaar de favoriet, maar ook de strijd in de achterhoede zal dit jaar spannend zijn. Blijven er genoeg teams in het circus van Bernie Ecclestone actief?

1Wat zijn de belangrijkste veranderingen?

Er is deze winter hard gewerkt aan motoren en chassis, maar de veranderingen zijn minder ingrijpend dan in 2014 toen na jaren van gesteggel tussen teams en regelgevers én enorme investeringen het groene racen zijn intrede deed; met hybride V-6 turbomotoren en ingewikkelde regels om het energieverbruik te beperken. Formule 1 werd ineens stiller en zuiniger. En de auto’s zagen er door nieuwe de aerodynamische ‘mierenetersneuzen’ ook lelijker uit. De neuzen zijn aangepast, daar staat tegenover dat de coureurs geen gekke dingen meer mogen doen met het design van hun helm. Dat komt volgens de internationale automobielfederatie FIA de herkenbaarheid niet ten goede.

Eigenlijk levert de jaarlijkse stoelendans nog de meeste verandering op: Sebastian Vettel – met Red Bull vier keer wereldkampioen – heeft bij Ferrari de plaats ingenomen van topcoureur Fernando Alonso. Deze is op zijn beurt naar McLaren verhuisd. In het wedstrijdschema van twintig grands prix is Mexico weer terug. En er is weer wat teruggedraaid: de bonus van dubbele punten in de laatste grand prix.

2 Wie is de grote kanshebber voor de wereldtitel dit jaar?

Van de tien teams (met elk twee auto’s) brengt Mercedes opnieuw de beste bolide op het circuit. Dat hebben de tests in Spanje de afgelopen maanden nog eens bevestigd. In Jerez en Barcelona kon de concurrentie zelfs met superzachte banden (meer grip, hogere snelheid) de rondetijden van Mercedes op gewone zachte banden niet bijhouden. Het team heeft zich het beste op het nieuwe turbotijdperk voorbereid en plukt daar de vruchten van. Volgens experts laat Mercedes nog niet eens het achterste van zijn tong zien en hebben de auto’s vermogen over. Het seizoen bleef leuk door het psychodrama dat Mercedescoureurs Lewis Hamilton en Níco Rosberg opvoerden. Hamilton won de tweestrijd en werd wereldkampioen. De Brit, die zich graag de status van popster aanmeet, heeft van de twee de meeste natuurlijke snelheid maar is ook mentaal het kwetsbaarst. Na 2008 en 2014 ligt een derde wereldtitel in het verschiet.

3 Wat mag er van de andere teams worden verwacht?

Achter Mercedes zitten drie teams die in staat moeten zijn grands prix te winnen. Ferrari, cultmerk en cultuurdrager van de autosport, komt uit een diepe crisis. De Italianen wisten vorig jaar niet één grand prix te winnen. Ferrari kreeg een nieuwe leiding en komt nu met een behoorlijk verbeterde auto voor de dag. En met een nieuwe kopman: Sebastian Vettel.

Bij Red Bull, dat van 2009 tot 2013 met Vettel de lakens uitdeelde, zit de beperking voorlopig achterin de auto: een Renaultmotor. Deze viel vorig jaar in de slag met Mercedes door de mand. Ook de aangepaste motor zal niet onmiddellijk tot grote successen leiden. Red Bull brengt wel een toptalent op de grid: de Australiër Daniel Ricciardo, die in 2014 drie keer won en Vettel voorbijstreefde. Het Britse Williams, dat vorig jaar negen keer op het podium kwam met Felipe Massa en Valtteri Bottas, heeft een Mercedesmotor en kan de succesvolle lijn doortrekken.

De Scuderia Toro Rosso van Max Verstappen gaat voor een plaats in de middenmoot. Het zal een hele klus worden want tel maar uit: twee Mercedessen, twee Ferrari’s, twee bolides van Williams en twee Red Bulls zijn op papier sneller. En daarna wordt het knokken met McLaren en Lotus. McLaren heeft voorlopig de handen vol aan de motor van Honda dat weer in Formule 1 is teruggekeerd. En kopman Fernando Alonso is voorlopig uitgeschakeld door een curieus ongeval.

4 En in de achterhoede?

Daar verkeren teams die vooral grote geldzorgen hebben. De renstallen Sauber en Force India zijn blij als ze het einde van het seizoen halen. Vorig jaar al was Formule 1 in crisis; twee teams ontbraken op het laatst op de startgrid. Daarvan is Caterham inmiddels failliet en maakt Marussia (nu Manor) een doorstart. Force India heeft zijn nieuwe auto nog nauwelijks kunnen testen, terwijl Sauber in de greep is van de klucht met Giedo van der Garde. De Nederlandse coureur, die een plaatsje opeist, heeft van alle rechters gelijk gekregen en kan voor een fikse claim zorgen. Het is de vraag of Sauber dit allemaal overleeft.

De kosten zijn ook voor de kleinere teams sowieso hoog: een motor bij Mercedes of Ferrari kost al snel twintig miljoen euro of meer, oftewel een miljoen per grand prix. De teams in de achterhoede willen een eerlijker verdeling van het geld en pleiten ook voor een plafond voor de investeringen. De grote namen willen daar niet aan; zij zitten in de strategiegroep van Formule 1, hun wil is wet. En de verschillen zijn groot. Op grond van prestaties uit het verleden krijgt Ferrari dik 190 miljoen euro, terwijl Marussia, inmiddels Manor, het met 9 miljoen moet doen. Als teams wegvallen, komt de kritische ondergrens van 16 bolides weer in beeld. Daar mag Bernie Ecclestone contractueel niet onderkomen. De grote teams hebben weinig trek om drie auto’s op de baan te brengen, zoals eerder is geopperd.

5 Hoe staat de sport er voor?

Formule 1 moet op zoek naar een nieuwe identiteit. De sport behoort tot de grootste wereldwijde evenementen, er wordt genoeg verdiend, maar een substantieel deel van de inkomsten gaat naar de aandeelhouders, CVC Capital en in mindere mate Bernie Ecclestone. De racepaus heeft weinig op met sociale media en jongeren. De kijkcijfers lopen terug en dat geldt ook voor de belangstelling op de tribunes. Alleen circuits die de torenhoge vergoedingen kunnen betalen maken nog kans op een grand prix. En die zitten vooral in autocratisch geleide landen met royale olie- en gas inkomsten. Ander probleem: de races zitten meer en meer achter de decoder wat het aantrekken van nieuw, jong publiek in de weg zit.