‘Iraakse troepen zullen Tikrit binnen paar dagen bevrijden’

Leden van shi'itische regeringsmilities op weg naar het front bij Tikrit, waar ze al weken in gevecht zijn met de extremisten van Islamitische Staat. Foto AP / Khalid Mohammed

Het Iraakse leger en shi’itische milities zullen binnen een paar dagen de belangrijke oliestad Tikrit hebben veroverd op Islamitische Staat. Dat zeggen woordvoerders van de milites tegen internationale media. Het offensief om Tikrit te heroveren is de laatste dagen in een stroomversnelling gekomen.

Een woordvoerder van de shi’itische milities, die door de regering in Bagdad worden gesteund, zegt tegen persbureau AFP dat zijn manschappen nog zo’n 72 uur nodig hebben om IS uit Tikrit te verdrijven. Een commandant van de milities is tegenover de BBC iets voorzichtiger en zegt dat de milities nog maximaal een week nodig zullen hebben om de stad te “bevrijden”.

Herovering Tikrit opmaat voor offensief Mosul

De Irakese regering doet al maanden pogingen om de delen van het land die in handen zijn gevallen van IS terug te veroveren. De afgelopen dagen werd driekwart van Tikrit heroverd op Islamitische Staat (IS), waaronder het hoofdkwartier van politie, het ziekenhuis en de universiteit. De herovering van Tikrit is een grote overwinning voor de regering, schrijft onze buitenlandredacteur Toon Beemsterboer vandaag in NRC Handelsblad (€):

De inname is een cruciale stap in de campagne om de terreurgroep ook uit andere delen van Irak te verdrijven, met name Mosul in het noorden. Tikrit is strategische gelegen aan de doorgaande weg van Bagdad naar Mosul, de tweede stad van het land.

Minister van Defensie Khaled al-Obedi noemde de bevrijding van Tikrit eerder een “keerpunt”. “Als de Islamitische Staat hier wordt verslagen, dan worden ze in andere regio’s gemakkelijk verjaagd”, pochte hij.

Vrees voor wraakacties shi’itische milities

De rol die de shi’itische milities spelen bij de strijd tegen IS is echter omstreden. Mensenrechtenorganisaties vrezen dat het grote aandeel van de shi’itsche strijders bij het offensief in de sunnitische stad Tikrit de sektarische spanningen in Irak doen oplaaien. Er zijn sterke aanwijzingen dat shi’itische milities wraak nemen op de sunnitische burgerbevolking wanneer zij terrein veroveren op IS.

Opmerkelijk genoeg is de eerste grote overwinning op IS in Irak te danken aan buurland Iran, en niet aan de internationale coalitie die onder leiding van de Verenigde Staten al zeven maanden luchtaanvallen in Irak uitvoert, schrijft Beemsterboer:

De slag om Tikrit wordt geleid door de Iraanse generaal Ghassem Soleimani, commandant van de Quds-brigade, de internationale tak van de Revolutionaire Garde. Soleimani voert het bevel over tientallen shi’itische milities die het reguliere Iraakse leger in omvang en slagkracht volledig overschaduwen. Sommige milities bestaan al jaren, andere zijn opgericht na de bliksemsnelle opmars van IS vorig jaar.

Of de milities wraak hebben genomen op sunnieten in en rond Tikrit is niet duidelijk. Beelden van de strijd kwamen vrijwel uitsluitend naar buiten via regeringstroepen en journalisten die embedded mee gingen.