Wat te doen met 350 miljoen?

ANP

Als je de vraag drie jaar geleden in Zaandam had gesteld, was het antwoord: Bol.com kopen. Deze week maakte Ahold echter bekend dat het voor een nog veel hoger bedrag van 500 miljoen euro eigen aandelen gaat inkopen. Alweer. Het was net klaar met een inkoopprogramma van 2 miljard euro.

Wereldwijde trend

Ahold sluit daarmee naadloos aan bij de wereldwijde ‘buyback’-trend, die het hevigst is in de VS. Chipmaker Qualcomm (bekend van je smartphone) kondigde maandag aan voor 15 miljard dollar aandelen Qualcomm te kopen.

Bedrijven zouden hun geld in zichzelf kunnen steken, in overnames of extra dividenduitkeringen. Maar dat doen ze relatief weinig. Amerikaanse S&P 500-bedrijven staken vorig jaar 553 miljard dollar in buybacks: meer dan het bbp van Afrika’s grootste economie Nigeria of België.

Financiële prikkel

De trend verklaart deels de recordhoogtes van veel beursindices. Bij een buyback wordt het aantal aandelen in omloop namelijk kleiner en stijgt de koers. Vandaar dat ze nogal populair zijn bij zowel aandeelhouders als de bedrijfstop.

Bedrijven poetsen er belangrijke financiële ratio’s mee op. “Als CEO word je vaak afgerekend op winst per aandeel. Als je aandelen inkoopt, daalt het aantal uitstaande aandelen en gaat je winst per aandeel dus automatisch omhoog”, vertelt Wouter Weijand van BNP Paribas Investment Partners. Hij legt uit dat de bedrijfstop vaak ook een financiële prikkel heeft via aandelenpakketten: een hogere beurskoers maakt die meer waard.

Kritiek

Er is geregeld kritiek op buybacks. Want is er niks beters met dat geld te doen? Jumbo kocht C1000 drie jaar geleden voor ‘maar’ 900 miljoen. Dus moet Ahold dat geld wel uitgeven aan eigen aandelen?

Nog zonder de rampovernames van de jaren 90 erbij te betrekken, legt Tim van der Zanden van Ahold uit dat Ahold nog “volop investeert” en een balans zoekt tussen investeren in groei en geld teruggeven aan aandeelhouders.

Ahold investeert wel, zegt hij. Neem de overname van Tsjechische Spar-winkels in 2014 en uitbreiding van AH in België.

“Daarnaast investeren we jaarlijks circa 900 miljoen euro in onze winkels. Vrijwel geen is van binnen ouder dan zes jaar.”

Geef mij geld

Terwijl veel mkb-bedrijven klagen dat ze niet aan geld kunnen komen, weten grote beursgenoteerde bedrijven van gekkigheid niet wat ze met hun geld moeten.

Analist Howard Silverblatt van S&P Dow Jones Indices ligt daar niet wakker van.

“Een bedrijf is in handen van de aandeelhouders. Het management moet de beste keuzes maken voor die aandeelhouders. Als een bedrijf op een berg geld zit, is dat mijn geld. Doe er iets mee of geef aan mij.”

Recordjaar

Silverblatt verwacht dat 2015 een internationaal recordjaar wordt. Ondanks het feit dat buybacks de laatste tijd voor minder koersstijgingen zorgen.

Buybacks varen wel bij de lage rente, die door de kwantitatieve verruiming van de ECB extra laag blijft. Dat is relevant omdat bedrijven ook aandelen inkopen met geleend geld.

Neem Apple dat meer dan 100 miljard dollar op buitenlandse rekeningen heeft staan, maar leent voor buybacks en dividenduitkeringen omdat het vanwege de aftrek fiscaal aantrekkelijker is. Qualcomm presenteerde deze week precies hetzelfde plan.

Mogelijk gaan Europese bedrijven hetzelfde doen. Analisten van zakenbank Citi riepen Europese topmannen daar onlangs nog toe op.

    • Camil Driessen