Vlaanderens Mooiste in de kreukels

Weer ging de populairste renner van België tegen het asfalt. De klassiekers kan hij vergeten.

Tom Boonen afgelopen zondag tijdens de proloog van Parijs-Nice. Een dag later zou hij bij een val zijn sleutelbeen en elleboog blesseren. Foto LIONEL BONAVENTURE/AFP

Vlaanderens Mooiste moet het doen zonder Vlaanderens Mooiste. Tom Boonen (34), die maandag een verrekking in zijn sleutelbeen en een breuk in zijn elleboog opliep bij een val in Parijs-Nice, mist de Ronde van Vlaanderen, die begin april op het programma staat.

En dat nieuws kwam hard aan in Vlaanderen. „Vergis u niet, hè”, benadrukt de Belgische wielercommentator Michel Wuyts vanuit Frankrijk, waar hij verslag doet van Parijs-Nice. „Boonen is nog met voorsprong de populairste Belg in het wielrennen. Dit is allereerst een dreun voor Boonen zelf, maar toch zeker ook een dreuntje voor de algemene belangstelling voor de Ronde van Vlaanderen.”

Vlaanderen houdt van Boonen. Hij is flamboyant, uitgesproken en heeft een mooi kopke. „Hij is nog steeds ongekend populair”, zegt oud-collega Addy Engels, die zeven jaar ploeggenoot was van Boonen. „Een mooi voorbeeld zag ik laatst weer bij Kuurne-Brussel-Kuurne. Daar werd het startschot gegeven door Jeroen Meus, een razend populaire tv-kok in Vlaanderen. Hij was als een kind zo blij met een handtekening van Boonen.”

Naast zijn charisma kan Boonen ook nog eens ongekend hard fietsen. Hij heeft de dijen van een os, de kracht van een beer en het oog van een luipaard. Zijn bijnaam luidt niet voor niets Tornado Tom.

Boonen werd al eens wereldkampioen, won vier keer Parijs-Roubaix en was driemaal triomfator in de Ronde van Vlaanderen. Het waren zeges die zijn landgenoten onderdompelden in een roes van gelukzaligheid.

„Zijn komst was een geschenk uit de hemel”, stelt Wuyts. „Net toen Johan Museeuw het liet vallen werd de nieuwe ster afgeschoten: Tom Boonen.” Al op 24-jarige leeftijd won hij ‘Vlaanderen’ en Parijs-Roubaix. Een nieuwe sportheld was geboren, juist op het moment dat de voetballers en tennissers het even lieten afweten in België.

„Boonen is een grote haan”, vertelde Patrick Lefevere, ploegleider van Quick-Step, eens. „Ik heb, toen Davitamon de sponsoring stopzette in 2004, voor de keuze gestaan: Boonen of Paolo Bettini? Ik had niet het budget om ze beiden te kunnen betalen. Ik koos onherroepelijk voor Boonen. Hoeveel coureurs zijn er met de uitstraling van Boonen? Hij is de enige ware opvolger van Mario Cipollini.”

Huwelijk

Lefevere en Boonen: het is een huwelijk dat begon in 2003, toen de sprinter geen toekomst meer zag bij US Postal, het team van Lance Armstrong en ploegleider Johan Bruyneel. Lefevere nam Boonen onder zijn hoede. En hij beschermde zijn pupil op de momenten dat het moest. Bijvoorbeeld toen hij betrapt werd op het gebruik van cocaïne in 2008. „Het is niet makkelijk om Tom Boonen te zijn”, probeerde Lefevere zijn renner te verdedigen.

Maar bij een tweede positieve test, een jaar later, volgde een laatste waarschuwing. „Dat de ploeg hem de hand boven het hoofd heeft gehouden, komt vooral door Frans De Cock, de hoogste man bij Quick-Step”, vertelt Wuyts. „De Cock heeft Boonen altijd als een soort aangenomen zoon beschouwd. Hij heeft alle zeilen bijgezet om Boonen weer op het goede pad te krijgen en hem gedwongen in therapie te gaan.”

Dubbelslag

In 2012 volgt een ijzersterk voorjaar met opnieuw de dubbelslag ‘Vlaanderen’ en Parijs-Roubaix. Bij de kasseiklassieker deelt hij het recordaantal zeges (vier) met zijn landgenoot Roger de Vlaeminck. Daarna blijft het stil. Boonen lijkt de laatste jaren vooral zijn medisch dossier nog wat aan te vullen. Niet zijn palmares. Want tegenover zijn prestaties als coureur staan ook heel wat inactieve periodes. Vanwege breuken, kneuzingen en wonden. Als het peloton valt, ligt Boonen er vaak bij. Hoe dat komt?

„De angst om te vallen wordt groter naarmate de leeftijd vordert”, stelt Wuyts over Boonen, die in januari vader werd van een tweeling. „En met angst op de fiets ga je ook sneller vallen. Dat zag je bijvoorbeeld bij zijn val in Parijs-Nice. Dat was vrij dom en dwaas, waarbij anderen niet te blameren zijn.” Engels betwijfelt de lezing van Wuyts. „Als je kijkt naar de Omloop – wat altijd een hectische koers is – zat hij vooraan op de momenten dat het moest. Dat lukt niet als je angstig bent.”

Intussen wordt er driftig gespeculeerd over een mogelijk einde van de carrière van Boonen. In de Omloop het Nieuwsblad, waar hij tekort kwam in de finale, werd eens te meer zichtbaar dat zijn lijf ouder en roestiger wordt. De Kempenaar is bezig aan zijn laatste contractjaar bij Quick-Step. Als hij bijtekent (wat wel wordt aangenomen), zal dat voor een mindere gage zijn dan het huidige seizoen, voorspelt Wuyts. Of hij moet nog iets unieks presteren.

„De Tour de France lijkt me geen optie”, verwacht hij. „Hij heeft niets te zoeken in al dat hooggebergte. Ik denk eerder dat hij zich in de Ronde van Spanje gaat klaarstomen voor het WK in Richmond in Amerika, waar een deel van het parcours over de kasseien gaat.” Engels onderschrijft dat: „Geloof me: Tom denkt vanaf nu alleen nog maar aan het WK.”

Maar eerst herstellen. Eind mei hoopt hij zijn comeback te maken. Zelf houdt Boonen de moed erin. Op Twitter schreef hij na zijn smak: „Renner word je met vallen en opstaan, renner blijf je door te blijven opstaan.” Vlaanderen kan dus nog even genieten van Vlaanderens Mooiste, al is zijn houdbaarheidsdatum in zicht.