Of kleine Max nog advies nodig heeft

Max Verstappen beleeft zijn vuurdoop in Australië. Binnen en buiten het circuit. „Ben jij geboren in 1997?”

Max Verstappen tijdens de eerste vrije training in Melbourne waar zondag de Grand Prix van Australië wordt verreden. Foto SRDJAN SUKI/EPA en Mark Dadswell/Reuters

Of de grote jongens uit de Formule 1 nog een advies voor hem hadden. Max Verstappen hoorde het allemaal wat verlegen aan. Tientallen camera’s op hem gericht en wereldkampioen Lewis Hamilton die zich even omdraait en hem rechtstreeks aanspreekt. „Ben je geboren in 1997?”, vraagt de Brit alsof hij nog nooit van Verstappen heeft gehoord. „Niet normaal zeg. Ik tekende mijn eerste contract met McLaren in 1997.” En viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel wilde desgevraagd ook wel wat zeggen over de Limburger. „Ondanks het feit dat hij nog jong is, heeft hij al ervaring en is hij snel, anders zou hij niet hier zijn.” Daniel Ricciardo van Red Bull toonde zich het meest empathisch: „Waarschijnlijk heeft hij nu meer camera’s voor zich dan in zijn hele leven. Maar ga achter het stuur zitten en onthou dat je hier bent om vrijdag, zaterdag en zondag op het circuit te rijden. Geniet van die paar uur, de rest komt vanzelf”.

Het was de vuurdoop voor Max Verstappen buiten het circuit, de persconferentie met de prominenten van zes teams. Hamilton, Vettel en Ricciardo op de eerste rij, Verstappen met twee collega’s op de achterbank. Zo is nu eenmaal de pikorde in een wereldsport. Verstappen zelf deed laconiek over het turbulente raceleven dat hij als zeventienjarige leidt. „Om eerlijk te zijn, toen ik jonger was heb ik nooit anders meegemaakt omdat mijn vader racete.”

Zijn leeftijd, daar gaan de meeste vragen over. Ook buiten waar hij in korte broek en met een vriendelijke glimlach van de ene cameraploeg naar de andere pendelt. Zoveel belangstelling had hij in het karten en in de Formule 3 niet gehad.

Vandaag mocht hij eindelijk het circuit van Albert Park op voor de vrije training. De eerste training verliep heel behoorlijk met een zesde tijd, die door zijn vader Jos als „netjes” werd bestempeld. De tweede training viel in duigen door een mankement aan het zogeheten Energy Recovery Systeem. Het ERS zet restwarmte en remenergie om in vermogen, en dat kan per ronde extra’s PK’s opleveren. Hij keerde na twintig minuten terug naar de pitbox. „Dat is frustrerend, maar ligt buiten mijn macht.”

Morgen heeft de kwalificatie plaats voor de grand prix op zondag en de algehele verwachting is dat Mercedes weer sterk voor de dag zal komen. Mercedescoureur Nico Rosberg kwam vandaag twee keer tot de snelste tijd met teamgenoot Lewis Hamilton op de tweede plaats. Een reprise van het patroon in 2014 toen de twee in de meeste races eenzaam op kop gingen met Hamilton als uiteindelijke winnaar.

Experts gaan er vanuit dat Mercedes per ronde een seconde sneller is dan de rest, een groot verschil in de Formule 1. Het team blaakt van zelfvertrouwen. „Ik heb vertrouwen in de klus die we hebben gedaan, we geloven in onszelf, wij zijn het beste in Formule 1 als team”, zei Nico Rosberg, vorig jaar tweede in het klassement om de wereldtitel.

Rond het circuit bij Melbourne was opnieuw het juridische steekspel tussen het Zwitserse Sauber en coureur Giedo van der Garde het gesprek van de dag. Van der Garde kwam voor het begin van de vrije trainingen in coureurspak van Sauber naar de garagebox van het team, maar vertrok weer in gewone kleding. Hij wilde geen commentaar geven.

Van der Garde eist een stoeltje op bij Sauber omdat hij contract heeft waarin staat dat hij in 2015 een vaste rijder bij Sauber zou zijn. De Zwitsers passeerden Van der Garde door contracten af te sluiten met minstens twee andere coureurs – de Zweed Marcus Ericsson en de Braziliaan Felipe Nasr – die veel meer geld meebrengen dan Van der Garde. Sauber is een van de team die grote financiële problemen hebben. Een Zwitserse rechter had al geconstateerd dat Van der Garde in zijn recht staat.

De rechtbank van Victoria heeft dat deze week al twee keer gedaan. Een derde zaak waarin Van der Garde uitvoering van het vonnis vraagt, is opgeschort tot morgen. De rechter heeft de partijen vandaag opgedragen naar een constructieve oplossing te zoeken. Een forse financiële schikking lijkt voor de hand te liggen, al beschikt de Zwitserse renstal daarvoor momenteel wellicht over te weinig geld.