Max Verstappen, en 6 andere redenen waarom je dit jaar F1 moet kijken

Max Verstappen vrijdag tijdens de vrije training op het stratencircuit Albert Park in Melbourne. Foto EPA / Srdjan Suki

Bij Red Bull zien ze hem als een uitzonderlijk talent, het soort coureur dat zich slechts eens in de tien jaar aandient. Maar Max Verstappen is met zijn 17 jaar ook erg onervaren voor een Formule 1-coureur. Dus wat kunnen van hem verwachten? En wat maakt dit seizoen nog meer het kijken waard?

Wie het autosportnieuws via de Nederlandse media volgt, zou de afgelopen weken bijna denken dat de Formule 1 dit jaar louter draait om het debuut van Verstappen. En om een eventuele terugkeer van Giedo van der Garde bij Sauber. Maar er wordt dit seizoen natuurlijk ook gewoon gereden om de wereldtitel.

Foto EPA / Larry W. Smith

Mercedes en Mercedes. Het Duitse team was vorig seizoen oppermachtig. Foto EPA / Larry W. Smith

Het moet overigens raar lopen wil Mercedes niét met de hoofdprijzen aan de haal gaan. De Duitse auto is namelijk simpelweg een klasse beter dan de wagens van de concurrentie. Voor de ware doemdenker de bevestiging dat de Formule 1 saai en voorspelbaar is. Een luidruchtig en repetitief gebeuren, met een uitslag die vooraf al grotendeels vastligt.

Toch is F1 wel degelijk spannend voor wie door de dominantie van Mercedes heen kan kijken. Want het zijn juist de wedstrijden bínnen de wedstrijd die de koningsklasse van de autosport zo fascinerend maken. NRC helpt je op weg, met de zeven dingen die de F1 dit jaar interessant maken:

1. Wat kan Max Verstappen?
Het spreekt voor zich dat Max Verstappen bovenaan dit lijstje staat. Want niet alleen is hij pas de vijftiende Nederlander in de F1, Verstappen is ook met afstand de jongste debutant ooit. Wanneer de race in Melbourne zondag begint, is hij nog maar 17 jaar en 168 dagen oud.

Foto AFP / Mal Fairclough

Max Verstappen tijdens de vrije training. In de eerste sessie werd hij zesde, in de tweede viel hij na een aantal ronden met problemen uit. Foto AFP / Mal Fairclough

De jongeling rijdt dit seizoen in de auto van Toro Rosso, een Italiaanse renstal die fungeert als het opleidingsteam voor het grotere Red Bull. Verstappen treedt daarmee in de voetsporen van onder meer Daniel Ricciardo en viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel, die eveneens bij Toro Rosso werden gevormd. En in die van zijn vader Jos, die zijn loopbaan in 2003 afsloot bij Minardi, de voorloper van Toro Rosso.

Hoewel Verstappen ontegenzeggelijk talent heeft, mogen we er evenwel niet op rekenen dat hij zich dit seizoen al met de top meet. Daarvoor is de Toro Rosso simpelweg niet goed genoeg. Maar op goede dagen meedoen om een plek in de top tien, lijkt zeker haalbaar.

Verstappen rijdt zijn eerste meters in de Toro Rosso, in oktober vorig jaar:

Belangrijker is misschien wel dat de Nederlander constant presteert, weinig uitvalt en het maximale uit zijn auto weet te halen. Of hem dat lukt, valt eigenlijk maar op één manier te controleren: door zijn resultaten naast die van teamgenoot Carlos Sainz jr. te leggen. Als hij die consequent weet voor te blijven, rijdt hij zich wellicht in de kijker bij de topteams, waar hij wel om de prijzen kan meedoen.

2. Wie grijpt de macht bij Mercedes?
Vorig seizoen was de auto van Mercedes een klasse apart, en dit seizoen is dat niet anders. Bij de testsessies in Barcelona eind vorige maand kwamen de snelste tijden namelijk opnieuw van Nico Rosberg en regerend wereldkampioen Lewis Hamilton. Dat zij die rondes bovendien reden op tragere banden dan de concurrentie, zegt een hoop. Ook tijdens de vrije trainingen van vanmorgen toonde Mercedes zich superieur.

Misschien wel het mooiste duel tussen Hamilton en Rosberg, tijdens de Grand Prix van Bahrein vorig jaar (vanaf 38:00):

De strijd om de titel lijkt daarmee dus weer uit te draaien op een onderonsje tussen de Brit en de Duitser. Vorig seizoen nam Rosberg aanvankelijk het initiatief in die tweestrijd, maar gaandeweg moest hij dat aan Hamilton afstaan. Rosberg bleef tijdens de kwalificaties weliswaar de sterkere van de twee, maar bij de race liet hij het vaak liggen. Wil Rosberg het Hamilton dit jaar moeilijk maken, dan moet hij op zondag net zo meedogenloos hard gaan rijden als op zaterdag.

3. Een nieuwe start voor Vettel en Ferrari
Na vier opeenvolgende wereldtitels in zijn Red Bull kwam vorig seizoen plots een einde aan de heerschappij van Sebastian Vettel. Zijn team bleek minder goed om te kunnen gaan met de nieuwe regels dan Mercedes, waardoor de Red Bull ineens niet meer de beste auto was. En tot overmaat van ramp presteerde de Duitser minder dan teamgenoot en nieuwkomer Daniel Ricciardo.

Foto AP / Rob Griffith

Sebastian Vettel zette in zijn Ferrari goede tijden neer tijdens de eerste twee vrije trainingen in Melbourne. Foto AP / Rob Griffith

Bij Ferrari gaat ‘baby Schumi’ - een verwijzing naar de Duitse racelegende Michael Schumacher - op zoek naar zijn oude vorm. Hij neemt daar de plek in van Fernando Alonso, die naar McLaren is vertrokken. Ook Ferrari hoopt dit jaar een nieuwe start te maken. De renstal stelde met Maurizio Arrivabene een nieuwe teambaas aan. Hij en Vettel moeten de Italianen weer uitzicht geven op de eerste wereldtitel sinds 2007. En ze weer eens een Grand Prix-overwinning bezorgen.

4.Nóg een Nederlander in de F1?
Verstappen is mogelijk niet de enige Nederlander die dit jaar in de Formule 1 rijdt. Ook de 29-jarige Giedo van der Garde hoopt op een stoeltje in de hoogste klasse van de autosport. Van der Garde meent dat hij recht heeft op een plek bij Sauber en de rechter gaf hem daar deze week gelijk in.

Foto Getty / Mark Thompson

Giedo van der Garde verscheen tijdens de vrije training vandaag toch in een Sauber-overall. Maar of hij voor het team mag rijden, is nog niet duidelijk. Foto Getty / Mark Thompson

Het is echter nog de vraag of de Zwitserse renstal hem zaterdag bij de kwalificatie laat starten. Tot dusver weigert Sauber om Van der Garde te laten rijden, omdat dit “levensgevaarlijk” zou zijn. Als de renstal blijft weigeren, kan de Nederlander beslag laten leggen op de racewagens van Sauber. Daardoor zou het team de eerste race missen.

5. Weet McLaren weer aansluiting te vinden bij de top?
Al sinds de jaren ’80 doet McLaren vrijwel elk seizoen met de beste teams mee. Dat de Britse renstal nu al twee jaar een beetje aanmoddert in de marge kan dus niet anders dan pijn doen. Dit seizoen komt McLaren echter met twee grote veranderingen die het team er weer bovenop moeten helpen.

Na jaren met een Mercedes-blok gaat het team dit jaar weer rijden met motoren van Honda, net zoals in de beste jaren, toen Ayrton Senna en Alain Prost meermaals wereldkampioen werden. Daarnaast haalde het team Fernando Alonso, die door de komst van Vettel overbodig was geworden bij Ferrari.

Foto EPA / Alberto Estevez

Jenson Button verlaat de pits in de nieuwe McLaren, die dit jaar wordt aangedreven door een Honda-motor. Foto EPA / Alberto Estevez

Of dat genoeg is, moet overigens nog blijken. Tijdens de eerste testrondes in Jerez en Barcelona ging de auto meermaals kapot en ook tijdens de eerste vrije trainingen vandaag ging het moeizaam. Dit weekeinde kan McLaren overigens nog geen gebruik maken van Alonso, die nog herstelt van een crash. Een moeilijk voorseizoen hoeft overigens niets te betekenen: na een moeilijke start deed Red Bull vorig jaar alsnog in de top mee.

6. Kunnen Williams en Bottas de belofte van vorig seizoen inlossen?
Na zo’n tien jaar in de middenmoot deed Williams vorig jaar plotseling weer mee met de beste teams. Geholpen door de sterke Mercedes-motor werd het team van manager Frank Williams derde in de ploegenstand. Dat was mede te danken aan de jonge Fin Valtteri Bottas, die in zijn tweede seizoen in de F1 vierde werd in de strijd om de wereldtitel. Het is nu aan Bottas en Williams om te laten zien dat dit geen eenmalig kunstje was.

Het seizoen van Williams in 8 minuten:

7. Gaat Manor het einde van het seizoen dit jaar wél halen?
Met nog drie races te gaan moest Marussia vorig jaar de handdoek in de ring gooien. Het team had een schuld opgebouwd van meer dan 31 miljoen pond (ruim 44 miljoen euro) en kon het gewoon niet meer betalen om nog verder te rijden. Ook het andere achterhoedeteam, Caterham, ging op de fles.

Mede door een financiële impuls van twee zakenlieden keert de renstal dit seizoen terug op de grid als Manor F1. Om het budget rond te krijgen rekent het team ook op prijzengeld van vorig jaar en verwacht Manor dat de coureurs een flinke zak sponsorgeld meenemen. Omdat de doorstart pas op het laatste moment slaagde, gaat Manor zondag van start in de auto van 2014.

De kwalificatie voor de Grand Prix van Melbourne begint morgen om 7.00 uur en de race zondag om 6.00 uur. Beide worden uitgezonden op Sport 1, achter een betaalmuur. De BBC zendt zondag om 14.15 uur een samenvatting uit.

Lees dit weekeinde ook de special over het nieuwe Formule 1-seizoen en het debuut van Max Verstappen in NRC Handelsblad.

    • Joost Pijpker